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Roy Porter

Roy Porter


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Roy Porter, fils unique d'un bijoutier, est né à Londres le 31 décembre 1946. Après avoir obtenu une double première en histoire à l'université de Cambridge (1968), il obtient une bourse junior au Christ's College.

En 1972, il a commencé à travailler comme directeur des études d'histoire au Churchill College de Cambridge. Cinq ans plus tard, il est nommé doyen du collège. Sa thèse de doctorat a été publiée sous le titre The Making of Geology en 1977.

Porter a rejoint le Welcome Institute for the History of Medicine en 1979. Élu membre de la British Academy en 1994, il a également été nommé membre honoraire du Royal College of Physicians et du Royal College of Psychiatrists.

Porter a écrit ou édité plus de 100 livres. Cela comprenait La société anglaise au XVIIIe siècle (1990), Gibbon (1994), Maladie, médecine et société en Angleterre, 1550-1860(1995), Une histoire sociale de la folie (1996), Le plus grand avantage pour l'humanité (1999), Londres : une histoire sociale (2000), Organismes politiques (2001), Lumières : la Grande-Bretagne et la création du monde moderne (2000) et La démence (2002).

Roy Porter, qui a pris sa retraite en tant que professeur d'histoire sociale de la médecine au Welcome Institute en 2001, est décédé à Hastings dans le Sussex le 4 mars 2002.


Le rapport de la sorcière

Roy Porter termine sa courte histoire de la folie par une question taquine : « Est-ce que Folly fait encore sonner ses cloches ? On dit que davantage de personnes « souffrent – ​​prétendent même souffrir – d'une prolifération de syndromes psychiatriques, dans une « culture de la victime » dans laquelle les avantages peuvent sembler résider dans l'adhésion aux paradigmes psychiatriques ». La folie n'est plus le domaine de la sorcière, du voyant religieux ou du génie poétique qu'elle est maintenant - en tant que névrose, traumatisme, anxiété - le domaine de presque tout le monde. Ceux qui prétendent ne pas être encombrés par la fragilité mentale sont considérés comme aussi indignes de confiance que les fous baragouins de Bedlam, qui prétendaient qu'ils étaient sains d'esprit.

Porter n'est pas étranger aux fous, ayant déjà écrit et édité divers livres sur le thème, y compris le merveilleusement encombré Mind-Forg'd Manacles: A History of Madness in England from the Restoration to the Regency. Dans Madness: A Brief History, il élargit le mandat historique - à peu près à l'ensemble du temps - et raccourcit le livre. Le résultat n'est pas tout à fait, comme le suggère Oliver Sacks dans la bouffée sur le dos, "à peine à court d'un miracle", mais c'est plutôt la rigueur palpitante de Mind-Forg'd Manacles en mode vacances expansif - un montage des fous préférés de Porter , poètes, psychiatres et faiseurs de phrases.

Porter passe de la « pensée rationnelle et naturaliste sur la folie développée par les philosophes et médecins gréco-romains » à l'interprétation chrétienne de la folie comme la rage de l'inspiration divine ou de la possession démoniaque.

Il flâne brièvement dans les royaumes sinistres de la chasse aux sorcières médiévale, avant d'arriver à l'aube éclatante des Lumières, où la «folie religieuse» était «pathologisée» et comprise en termes médicaux. Après avoir parcouru les présentations littéraires et artistiques de la folie, Porter se tourne vers la vogue des institutions, plonge brièvement dans la fascination culturelle du XVIIIe siècle pour Bedlam et émerge pour discuter de l'essor de la psychiatrie et des médicaments sur ordonnance.

Astucieusement, Porter suggère que toute tentative de définir la folie est vouée à l'échec, recyclant une citation favorite de Polonius : « définir la vraie folie, / Qu'est-ce que n'être rien d'autre que fou ? Cela dissipe tout besoin de chicaner sur les définitions et les diagnostics, et lui permet d'entrer dans une série d'études de cas vivantes, de héros et de méchants des deux côtés de la camisole de force.

Robert Burton reçoit son dû : un don triste du XVIIe siècle, qui a passé sa vie à écrire et à réécrire The Anatomy of Melancholy, un récit obsessionnel de la disposition dépressive, inspiré par le sentiment que « vivre dans ce monde sordide et vil , entouré de despotes, de tyrans, d'avares, de voleurs, de calomniateurs, d'adultères et de couvées entières de fripons et d'imbéciles était une affaire mélancolique ».

William Blake entre pour une apparition sans surprise. Blake a rêvé que le poète William Cowper - à peine connu pour son emprise d'acier sur la réalité - est venu à lui et a supplié: «O que j'ai toujours été fou. Ne peux-tu pas me rendre vraiment fou. Vous conservez la santé et pourtant vous êtes aussi fou que n'importe lequel d'entre nous – contre nous tous.'

La folie revient, dans ses innombrables manifestations, mais la compréhension de la folie est conditionnée par le temps et le lieu. Quelques théories sont rejetées : la théorie chuchotée de Foucault du « grand confinement » - l'incarcération comme un jeu de pouvoir de l'État, et non comme une médecine - est rejetée comme « simpliste et trop généralisée », réfutée par l'exemple de l'Angleterre, où « il n'y a eu qu'en 1808 un Une loi du Parlement a même été adoptée autorisant l'utilisation de fonds publics pour les asiles ». Freud est nettement résumé comme un « matérialiste », « lionisé par l'avant-garde comme le conquistador de l'inconscient ». Porter rejette la psychanalyse rétrospective, suggérant dans le cas de la mystique du XIVe siècle Margery Kempe que « les tentatives modernes de lui épingler des étiquettes psychiatriques contemporaines » échoueront en l'absence d'une « clé principale pour l'esprit de Margery ».

Porter semble généralement préférer l'excentrique et la délire aux experts qui enchaîné méticuleusement, électrocutent, dopent ou hypnotisent leurs patients, selon le consensus médical de l'époque.

Des traitements presque aussi étranges que leurs destinataires sont tenus pour un doux ridicule : l'un des médecins de George III, Francis Willis, dirigeait une maison de fous du Lincolnshire où le remède miracle résidait dans le port obligatoire de "manteaux noirs, gilets blancs, culottes et bas en soie noire, et le chef de chaque bien poudrée, frisée et arrangée'.

Zoomant énergiquement sur le présent, Porter suggère que la riche histoire des idées théoriques a peut-être été sans fin : la confusion demeure. Les cliniques ne manquent pas : traitement des troubles alimentaires, des problèmes psycho-sociaux, des dysfonctionnements sexuels.

L'obsession d'une génération pour la nécessité à la mode de la psychanalyse devient la dépendance de la génération suivante au coup de sérotonine du Prozac. L'hypocondrie mentale devient conventionnelle, car « les idiomes du psychologique et du psychiatrique remplacent le christianisme et l'humanisme comme moyens de donner un sens à soi ».

Mais, malgré la fin du « navire des imbéciles », Porter s'arrête avant de prévoir le déclin de l'Occident. Il s'intéresse moins à commander la polémique, qu'à l'extraordinaire variété d'attitudes face à la folie à travers les siècles.

Par la densité enthousiaste des pages précédentes, Porter répond à sa propre question : « Folly » n'a jamais cessé de sonner ses cloches, mais nous entendons des airs différents, selon où nous en sommes dans l'histoire.


Le plus grand bienfait de l'humanité : une histoire médicale de l'humanité

Introduction -- Les racines de la médecine -- Antiquité -- Médecine et foi -- L'occident médiéval -- Médecine indienne -- Médecine chinoise -- Renaissance -- La science nouvelle -- Lumières -- Médecine scientifique au XIXe siècle -- XIXe soins médicaux du siècle -- Médecine publique -- De Pasteur à la pénicilline -- Médecine tropicale, maladies du monde -- Psychiatrie -- Recherche médicale -- Science clinique -- Chirurgie -- Médecine, État et société -- Médecine et peuples -- Le passé, le présent et le futur

« Roy Porter explore l'évolution de la médecine dans le contexte des croyances religieuses, scientifiques, philosophiques et politiques plus larges de la culture dans laquelle elle se développe, et il montre comment notre besoin de comprendre d'où viennent les maladies et ce que nous pouvons faire pour les contrôler a - peut-être avant tout les développements inspirés de la médecine à travers les âges. Il retrace l'essor remarquable de la science médicale moderne - l'émergence de spécialités telles que l'anatomie, la physiologie, la neurologie et la bactériologie - ainsi que le développement concomitant d'une pratique médicale plus large au chevet du patient , à l'hôpital et dans les systèmes de santé publique ambitieux du XXe siècle. En chemin, le livre offre un trésor de surprises historiques : comment les anciens Égyptiens traitaient la calvitie naissante avec un mélange d'hippopotame, de lion, de crocodile, d'oie, serpent et gras de bouquetin comment une mystérieuse épidémie a dévasté l'Athènes antique et a mis fin à la domination de cette grande ville : comment les citrons ont fait autant comme Nelson pour vaincre Napoléon : comment la fièvre jaune, transportée par les moustiques africains vers les Amériques, a conduit les Français à un échec total dans leurs tentatives de récupérer Haïti après la révolte des esclaves de 1790 : et comment les explorateurs des mers du Sud ont amené les deux syphilis à Tahiti et la tuberculose et la rougeole aux Maoris. "--BLOUSON DE LIVRE

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Une histoire de diagnostics insatisfaisants

Ceci, son quatre-vingt-quelque chose (les chiffres varient), est le dernier livre de Roy Porter. Il a écrit sur de nombreux sujets - le XVIIIe siècle, la goutte, la médecine - mais la folie était le sujet sur lequel il revenait sans cesse. C'est certainement celui qu'il connaît bien, où se cachent les histoires fructueuses. Sommes-nous censés capter un écho de la productivité de Porter dans le cas, décrit ici, de Clifford Beers, qui en 1903 a dicté son autobiographie d'asile (80 000 mots) en 90 heures ?

Le titre de l'œuvre de Beers, A Mind that Found Itself, n'est pas un exemple de vœu pieux dérangé. C'était un cri de protestation tiré de sa propre expérience personnelle, qui a été lu par William James et a servi de modèle à son organisation, le Comité national pour l'hygiène mentale. C'était l'une des rares fois où le témoignage des fous était pris au sérieux. Ce qui semble être un bon point pour vous rappeler que l'allocution plénière de Porter (à tous égards électrisante) à la première conférence de l'Association européenne d'histoire de la psychiatrie était intitulée « L'écoute de la folie ».

C'est l'agenda très subtilement abordé derrière ce livre, semble-t-il. Les délires des fous peuvent étirer nos définitions du mot. Porter raconte l'histoire d'un tailleur parisien pendant le règne de la terreur qui est devenu fou de peur lorsqu'il a contesté l'exécution de Louis XVI, puis a mal interprété une conversation entendue. Tout cela parfaitement compréhensible dans les circonstances, mais il a fini par être incarcéré dans un asile. Seule l'approche éclairée d'un Dr Philippe Pinel le sauva : il déguisa trois de ses collègues en magistrats représentant le législateur révolutionnaire et leur fit prononcer le patriotisme irréprochable du tailleur, ce qui entraîna la fin immédiate de ses symptômes.

C'est un livre court - assez bref, comme le fait remarquer le Dr Oliver Sacks, pour tenir dans la poche - mais dense. En cela, nous espérons qu'il est plus dense que le Manuel diagnostique et statistique de l'American Psychiatric Association, que Porter note sèchement "nécessite une révision énergique toutes les quelques années". La deuxième édition comptait 134 pages, la dernière, publiée en 2000, passe à 943. L'APA a voté pour retirer l'homosexualité de sa liste de psychopathologies en 1975.

Ainsi, clairement un autre titre pour ce livre aurait pu être « une histoire de diagnostics et de traitements insatisfaisants dans le domaine de la maladie mentale ». Vous pouvez incarcérer dans les enfers de Bedlam, ou vous pouvez prétendre que la folie n'est qu'une construction normative de l'establishment, comme l'ont fait Laing et Foucault. Vous pouvez croire que les conditions sont d'origine physique ou mentale des réponses à des pressions internes ou externes, mais le problème de classification et de traitement persiste.

C'est autant un problème de définition qu'autre chose. Porter est un pragmatique lucide, exposant tous les faits et interprétations saillants devant nous d'une manière aussi impartiale que possible, bien qu'il ait suffisamment de temps pour que l'aperçu de la question de Richard Hunter et Ida Macalpine dans les années 60 le cite assez longuement : « L'étiologie reste spéculatives, la pathogenèse largement obscure, les classifications à prédominance symptomatique et donc les traitements physiques arbitraires et peut-être éphémères sont empiriques et soumis à la mode, et les psychothérapies n'en sont encore qu'à leurs balbutiements et doctrinaires. Ce n'est pas aller jusqu'à dire, comme Thomas Szasz, que la psychiatrie est une « pseudoscience » - mais ce n'est pas loin.

Il s'agit d'un condensé de nombreuses années productives de réflexion sur le sujet, et si vous voulez un aperçu court, lisible et peut-être indiscutable du sujet, le voici. Comme une proportion effrayante d'entre nous souffrira d'une maladie mentale au cours de notre vie, vous trouverez peut-être une bonne idée de garder cela à portée de main. Au cas où.


Gagnants du prix de rédaction étudiante Roy Porter 2018

Félicitations à Mateusz Zatonski (LSHTM) pour son entrée gagnante : ‘Lighting up under the “No Smoking” sign: smoking control regulation in Communist Poland’.

Les candidatures présélectionnées, qui seront également invitées à être soumises au journal, ont été reçues de : Sara Caputo (Cambridge) pour « Traiter, prévenir, feindre, dissimuler : la maladie, l'action et la culture médicale du marin de la marine géorgienne » Jack Greatrex (HKU) pour ‘Le rat, la vache et le cafard : Hong Kong et les animaux disparus de la recherche sur la peste’ et Brianne Wesolowski (Vanderbilt) pour ‘Connaissance en mouvement : les pratiques, les technologies et les mentalités de Joseph H. Pilates’.


La folie : une brève histoire de Roy Porter

Au cours de l'histoire enregistrée, aucun autre domaine de la maladie n'a subi de bouleversements et de révisions théoriques aussi fréquents que la maladie mentale. Cela est mieux illustré par le fait que le Manuel diagnostique et statistique de l'American Psychiatric Association (considéré comme l'autorité dominante en matière de classification des troubles psychiatriques) révise constamment son manuel. De la même manière que les éditeurs de logiciels publient des mises à jour de leurs applications sur une base annuelle, le même ensemble de symptômes pourrait conduire à des conclusions de diagnostic différentes sur deux années différentes. Il s'agit d'une déclaration sur la confusion au sein de la profession plutôt que de plaider en faveur de l'évolution et de la métamorphose rapides de l'esprit humain. Pendant des siècles, voire des millénaires, les éléments de la psychologie humaine sont restés les mêmes. Comme nous l'apprenons de l'histoire ancienne à l'histoire récente, les humains possèdent le même ensemble d'émotions telles que l'envie, la jalousie, l'amour, la haine, la colère, la peur, la luxure, la compassion, etc. À cet égard, la révision périodique fréquente du manuel de diagnostic trahit l'immaturité de la psychiatrie moderne en tant que discipline scientifique rigoureuse.

2. Comment Roy Porter illustre-t-il l'ambiguïté qui entoure l'idée de folie ?

Un message important contenu dans le livre est de savoir comment la folie d'un homme pourrait être la conception du génie d'un autre homme. Employant un style anecdotique, Roy Porter raconte plusieurs exemples historiques de « folie » désignée qui se sont avérés être soit feints, soit mal compris. De plus, lorsque le même ensemble de symptômes enrôlés dans chaque cas est évalué à l'aide de modèles de diagnostic dominants de différentes époques, les résultats interprétatifs s'avèrent très différents. Cela peut être considéré comme une critique de la profession de psychiatre ou de la complexité de l'esprit humain. Porter présente des arguments pour les deux points de vue, ce qui ne fait qu'accentuer l'aura d'ambiguïté entourant les troubles psychiatriques. Porter traite également le point de vue éternel à contre-courant selon lequel la psychiatrie est une grande conspiration de l'establishment politique pour garder les gens sous contrôle.

3. Quels procédés littéraires et stylistiques l'auteur utilise-t-il pour rendre acceptable un sujet par ailleurs sombre de la maladie mentale ?

L'humour est l'un des principaux moyens par lesquels Roy Porter attire l'attention du lecteur. Cela aide également que l'association des troubles mentaux avec le tabou social se prête à des situations humoristiques, embarrassantes ou déroutantes. Employant un style anecdotique naturel, Porter transmet les événements et les cas les plus déprimants avec un élément d'ironie sèche. Par exemple, nous lisons l'histoire d'un tailleur parisien qui a été envoyé dans un asile pendant les jours tumultueux de la Révolution française. Il s'agissait d'un cas de désintégration mentale, le tout basé sur une rumeur qu'il avait entendue sur l'exécution de Louis XVI. Le médecin qui le soignait, comprenant la nature mensongère de la nouvelle qui provoquait son délire, conçut une mise en scène élaborée (reconstitution) de l'événement originel pour sortir le tailleur de sa folie. Le livre regorge de récits captivants, dont certains sont encore plus étranges que la fiction. Ce sont ces composantes du fantastique ou du bizarre qui rendent accessible la tâche plutôt rébarbative de la lecture sur la maladie mentale.

Porter, Roy. Madness: A Brief History, Oxford: New York, Oxford University Press, 2003


La maladie de l'alcoolique : la « préhistoire » de l'alcoolisme en Grande-Bretagne géorgienne

Wellcome Institute for the History of Medicine, 183 Euston Road, Londres NW12NP.

Wellcome Institute for the History of Medicine, 183 Euston Road, Londres NW12NP.

Sommaire

Boire jouait un rôle social extrêmement important dans l'Angleterre du XVIIIe siècle, et la consommation excessive d'alcool était considérée comme virile. Parfois, en particulier pendant la « folie du gin » des années 1730 et 1740, les niveaux de consommation montaient en flèche de manière alarmante, créant de vastes problèmes sociaux et médicaux et perturbant l'opinion publique. Les rédacteurs médicaux de l'Angleterre géorgienne ne doutaient pas qu'une forte consommation d'alcool était souvent responsable de problèmes de santé et de maladies, et non des moindres était l'un des déclencheurs de la folie (et pour cette raison, une grande partie de la littérature sur les conseils de santé s'efforçait de modérer la consommation). Mais l'ivresse habituelle était-elle elle-même considérée comme une maladie ? La sagesse conventionnelle parmi les historiens est que le concept de maladie de l'ivresse habituelle (qui plus tard est devenu étiqueté « alcoolisme ») découle essentiellement des écrits de Benjamin Rush et Thomas Trotter. L'examen des auteurs antérieurs sur le sujet, cependant, en particulier ceux de Lettsom, Cheyne et Mandeville, n'indique aucune différence substantielle entre leurs points de vue et ceux de Trotter. Trotter faisait partie d'une tradition continue, plutôt que le début d'une nouvelle.


Londres

Ce livre éblouissant et pourtant intime est la première histoire moderne en un volume de Londres de l'époque romaine à nos jours. Ville extraordinaire, Londres est passée d'un marigot à l'époque classique à une importante ville médiévale, un important centre urbain de la Renaissance et un colosse moderne. Roy Porter peint un paysage détaillé des rues quadrillées et des forteresses de Jules César et Guillaume le Conquérant à la cité médiévale fortifiée et la plus noble des églises, des frères et des relations entre la couronne et la ville. Dans les remparts crénelés, les manufactures et les marchés se sont développés et la vie de la rue bourdonnait.

Le profil de Londres en 1500 était à peu près ce qu'il était à l'apogée de la puissance romaine. La ville doit sa splendeur courtoise et sa fierté nationale de l'âge Tudor à l'expansion phénoménale de sa capitale. C'était l'envie des étrangers, l'aiguillon du patriotisme civique et un centre de culture, d'architecture, de grande littérature et de nouvelle religion. Du XVIIIe au XXe siècle, Londres a connu une guerre civile cruelle, des incendies faisant rage, l'illumination de la pensée, du gouvernement et de la vie, ainsi que la lutte et les avantages de l'empire. De la complainte que & ldquo Londres n'était plus & rdquo à & rdquo vous, qui doivent être une merveille pour toutes les années et tous les âges & hellipa phoenix, & rdquo Londres est devenue une plaque tournante métropolitaine élégante et accrocheuse. C'était une mosaïque, montre Porter, qui représentait les valeurs partagées d'un peuple & mdashboth high and low born&mdashat travail et jeu.

Londres était et est une ville merveilleuse, une merveille. Depuis les temps anciens, il n'y a pas eu une telle ville, non éternelle, mais vibrante, vivante, pleine d'un peuple libre en constante évolution. Dans ce livre transcendant, Roy Porter prend le pouls de sa ville natale et se l'approprie, capturant les fortunes, les gens et la gloire impériale de Londres avec brio et esprit.

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  • Sur son podcast Science Clair + Vif, L'auteur de Lessons from Plants, Beronda L. Montgomery, a discuté avec l'acteur Alan Alda des manières surprenantes dont les plantes se connectent, communiquent et collaborent.
  • Priya Satia, auteur de Time&rsquos Monster: How History Makes History, a écrit à Al Jazeera sur la Palestine et les mythes de la bienveillance impériale britannique.

Les vies des Noirs comptent. Les voix noires comptent. Une déclaration de HUP »

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Pour compléter nos articles de blog pour le mois de la fierté, un extrait de Heather Love&rsquos Se sentir en arrière : la perte et la politique de l'histoire queer, qui examine le coût de l'assimilation des homosexuels dans la culture dominante et s'efforce de valoriser les aspects de l'expérience homosexuelle historique qui menacent maintenant de disparaître. Les homosexuels font face à un choix étrange : vaut-il mieux avancer vers un avenir meilleur ou rester en arrière et s'accrocher au passé ? &hellip


Blood & Guts : une brève histoire de la médecine, par Roy Porter

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Il n'y a pas si longtemps, l'histoire de la médecine était un sujet sur lequel les médecins travaillaient le week-end ou après la retraite. Bien que les histoires qu'ils produisaient aient de nombreuses qualités admirables, leur regard n'était pas toujours assez large pour englober des thèmes au-delà du strict scientifique. L'histoire de la médecine, même pour les meilleurs historiens de cette génération, était l'histoire du progrès scientifique. Peu d'historiens « réels » se sont montrés très intéressés par de telles questions techniques et les médecins-historiens ne s'y attendaient pas.

Tout cela a radicalement changé au cours des trois dernières décennies environ. L'histoire de la médecine - dans son sens large comme "l'interaction historique des personnes, de la maladie et des soins de santé, dans le contexte des sociétés et de leurs croyances", pour voler la définition succincte de Roy Porter - est devenue un domaine florissant d'érudition à temps plein. Les historiens ont découvert le corps, tout comme les lettrés et les sociologues. Bien que les médecins n'aient pas renoncé à leurs intérêts historiques, le centre de gravité s'est déplacé vers les sciences humaines et sociales.

Cette « nouvelle » histoire a peu d'intérêt pour le technique et le scientifique, et la cartographie du progrès n'est pas à son ordre du jour. Il se concentre plutôt sur les dimensions sociales, culturelles et humaines de la santé, de la maladie et des guérisseurs. Comme pour la plupart des efforts universitaires, pratiquement aucune de ces recherches ne tombe dans le domaine public. Malgré l'intérêt croissant de la population pour des sujets tels que la sexualité, la génétique, la toxicomanie et la maladie mentale, relativement peu d'historiens de la médecine ont contribué aussi efficacement au discours public que les historiens politiques et culturels.

Peut-être que le seul historien de la médecine à défier régulièrement le purdah universitaire était l'auteur de ce livre. Roy Porter, décédé subitement le 4 mars de cette année à l'âge de 55 ans, était l'un des historiens professionnels de la médecine les plus anciens et les plus connus. Au cours des décennies qu'il a passées au Wellcome Institute, qui fait partie de l'University College de Londres, il est devenu légendaire pour son assiduité et pour le leadership généreux, érudit et inspirant qu'il a fourni aux étudiants, aux boursiers postdoctoraux et aux universitaires invités.

Ses recherches sur tous les aspects des soins de santé dans la Grande-Bretagne du XVIIIe siècle ont galvanisé toute une génération d'étudiants et de chercheurs, conquérant de vastes nouveaux domaines - des maisons de fous aux remèdes de charlatan, de la goutte à la mélancolie, des médecins célèbres aux patients inconnus - pour la discipline en évolution.

Engagé comme il l'était dans l'histoire de la médecine, cependant, une spécialisation étroite était un anathème pour Porter. Rien ne lui faisait plus plaisir que de terminer un livre sur la goutte et de se tourner, sans s'arrêter, vers l'histoire des Lumières britanniques. Ou, d'ailleurs, de reprendre l'histoire du Bedlam Hospital (l'asile d'aliénés britannique le plus connu) dès qu'il eut achevé une vaste histoire sociale de Londres.

Bien qu'il ait passé toute sa carrière dans les bosquets du monde universitaire, Porter n'a jamais oublié qu'il existait un monde réel, avec un public non moins stimulant que ses collègues professionnels. Il écrivit abondamment pour ses pairs mais resta toujours un intellectuel public au sens le plus élevé. Dédaignant le jargon, le sérieux et la condescendance, il communiquait partout l'excitation de l'histoire, la joie des idées et l'exaltation pure de la pensée, que ce soit aux auditeurs de Radio Four, aux lecteurs de L'indépendant et les pages de révision d'autres articles, ou les étudiants dans les écoles et les instituts d'éducation des adultes.

Les historiens de la médecine vont et viennent, beaucoup contribueront abondamment à la discipline à leur manière. Cependant, il est peu probable que le mélange personnel d'apprentissage, de générosité et d'accessibilité quasi universelle de Roy Porter soit égalé. Ils ne les font tout simplement plus comme ça, comme je l'ai encore réalisé en feuilletant ce livre.

Ceux d'entre nous qui enseignent l'histoire médicale ont longtemps déploré le manque d'enquêtes d'introduction appropriées - pas de manuels, mais des aperçus brefs, vastes et couramment écrits du domaine que l'on pourrait recommander aux étudiants qui n'avaient aucune connaissance préalable. Les textes disponibles étaient soit trop anciens, trop ennuyeux, trop obscurs ou, comme dans le cas de Porter, Le plus grand avantage pour l'humanité, trop long. Avec Du sang et des tripes, cependant, nous obtenons enfin l'introduction de poche parfaite à l'histoire de la médecine, le cours de recyclage parfait pour les historiens professionnels qui ont oublié certains faits et problèmes de base (ou qui recherchent une feuille de lit rapide), et le parfait esprit-civière pour les médecins qui se demandent d'où ils viennent. En commençant par la Grèce antique, Porter montre non seulement comment la science médicale et la profession médicale se sont développées au cours des siècles, mais aussi comment l'art du guérisseur, initialement concerné par les individus et leur corps, est progressivement devenu non seulement une grande science mais aussi l'objet d'énormes et les batailles politiques.

En huit chapitres magnifiquement conçus, Porter traite de l'évolution des maladies, du développement de la profession médicale, de la croissance de l'anatomie, de la physiologie et de la thérapeutique, l'histoire des hôpitaux et l'importance socio-politique croissante de la médecine. Chacun de ces sujets a été abordé de manière isolée par des monographies savantes, mais ce petit livre fournit une vue d'ensemble que l'on doit maîtriser avant d'aborder ces tomes. En dépit d'erreurs factuelles occasionnelles (le béribéri n'est pas causé par une carence en vitamine A), il s'agit d'une introduction remarquablement documentée, généreusement imaginée et superbement écrite à un grand sujet qui nous concerne tous. Il devrait, idéalement, être lu avec La folie : une brève histoire (Oxford), publié peu avant la mort de Porter et fournissant une synthèse tout aussi compacte et lumineuse de son propre sujet complexe. L'éclat de ces œuvres d'adieu sera une révélation pour ceux qui ne connaissent pas l'œuvre de Porter et nous rappellera à tous l'étendue de notre perte.

Chandak Sengoopta enseigne dans l'unité Wellcome pour l'histoire de la médecine, Université de Manchester


La lecture est mauvaise pour la santé

Roy Porter, dans sa conférence Longman/History Today, met en garde contre la mauvaise vue, la mauvaise posture, les babillages incompréhensibles, l'esprit embrouillé, la dépravation et pire qui peuvent arriver à ceux qui se plongent trop dans les livres.

Un bon livre est le précieux sang vital d'un esprit de maître », écrit John Milton, soufflant proleptiquement la série Everyman. Ou écoutez Doris Lessing sur l'apprentissage de la lecture : « L'excitation délicieuse de tout cela. les découvertes. les surprises. J'étais ivre une bonne partie du temps ». Ou Sue Townsend : « La lecture est devenue une obsession secrète. Je ne suis allé nulle part sans un livre – les toilettes, un trajet en bus, aller à l'école à pied ».

La propagande est sans fin. Ignorez-le ! Attention lecteur, dis-je – et ne prétends pas que tu n'as pas été prévenu : « Beaucoup d'études te rendent fou », prévient les Actes des Apôtres il y a longtemps, alors que les Grecs connaissaient bien les dangers. Le Phèdre de Platon, vous vous en souviendrez, raconte un mythe égyptien concernant l'invention de l'écriture. Thot offre le don d'écrire au roi Thamus, affirmant que cela « rendra le peuple égyptien plus sage et améliorera sa mémoire ». Le véritable effet, rétorque Thamus, sera le contraire : l'écriture « implantera l'oubli dans leurs âmes [et] ils cesseront d'exercer la mémoire parce qu'ils s'appuient sur ce qui est écrit ». La connaissance peut ainsi croître, mais la sagesse décroît. L'écriture, d'ailleurs, est trompeuse à mesure que l'habitude de la lecture grandit, l'amour des vrais s'atrophie.

Et depuis l'Antiquité, il y a eu d'innombrables mises en garde contre l'orgueil de la plume. Insensés au-delà de toute croyance « sont ceux qui s'efforcent de gagner une renommée éternelle en publiant des livres », a déclaré Érasme dans l'Éloge de la folie :

. regardez comme ils sont contents d'eux-mêmes quand ils sont loués par le simple lecteur, quand quelqu'un les signale dans une foule avec « Il y a cet homme remarquable », quand ils sont annoncés devant les magasins des libraires.

De tels exposés accompagnaient les inquiétudes post-Gutenberg sur les dangers de l'impression. « Qu'est-ce que c'est pauvre la compétence qui est simplement livresque ! », a déclaré Montaigne. Les Modernes de la Bataille des Livres proclamaient que la vérité se trouvait dans la Nature, à travers l'observation et l'expérimentation. Il était donc inutile de se pencher sur les livres.

Bref, une tradition dissidente honorable a tiré livres contre livres, et de telles fusillades ont été reprises par d'autres de différentes allégeances idéologiques, craignant les livres sapant la vertu et la piété – d'où la création en 1559 de l'Index Librorum Prohibitorum. L'idée salutaire que les gens sont mieux lotis illettrés a aussi eu ses champions politiques. « La lecture, l'écriture et le calcul le sont. très pernicieux pour les pauvres », arguait le satiriste d'origine néerlandaise Bernard Mandeville, car ils deviendraient mécontents. En effet, positivement criminel, selon le psychiatre français du XIXe siècle, Lauvergue, qui observait que « les criminels les plus irréformables sont tous éduqués ». His compatriot Hippolyte Taine similarly drew attention to the fact that the Anglo-Saxons were the sole people in Europe among whom criminality was declining. Pourquoi était-ce? It was because the British education system was so bad.

If book-learning were dangerous in general, it was doubly so for the weaker vessel. The seventeenth-century poet, Alessandro Tassoni cautioned:

There is no doubt, but that study is an occasion of exciting lust, and of giving rise to many obscene actions. Hence, as I suppose it is, that we find, in Euripides and Juvenal, that the learned women of antiquity were accused of immodesty.

Of course, all such wholesome reasonings have now been hopelessly compromised by today's politically-correct nostrums of human rights, democracy and feminism. That is why it is so important for me to get across the true dangers: the medical ones. Reading is, quite literally, disastrous for your health. Now that T-bone steaks have been banned in Britain, I look to government action.

Laissez-moi expliquer. Every occupation has its maladies: housewife's knee, athlete's foot. Authors too have their afflictions. One of course is writer's block. Joseph Conrad despaired:

I sit down religiously every morning, I sit down for eight hours every day. In the course of that working day of eight hours I write three sentences which I erase before leaving the table in despair. It takes all my resolution and power of self-control to refrain from butting my head against the wall. I want to howl and foam at the mouth but I daren't do it for fear of waking the baby and alarming the wife.

The diametrically opposite disorder is writer's itch. 'Scribble, scribble, scribble, Mr Gibbon', George III (or, some say, his brother, the Duke of Gloucester) famously buttonholed the historian of the Decline and Fall of the Roman Empire. Linked to the libido sciendi, this cacoethes scribendi had already reached epidemic proportions by the Renaissance. Robert Burton confirms in his Anatomy of Melancholy (1621):

'Tis most true, there is no end of writing of books, as the Wise-man found of old, in this scribbling age especially, wherein the number of books is without number, (as a worthy man saith) presses be oppressed.

Overall, however, the perils of writing were judged but a fleabite compared with those of reading. Having your nose in a book, as any Renaissance doctor would inform you, was bad for the humours. 'Students', thought Burton, are commonly troubled with

. gouts, catarrhs, rheums, wasting, indigestion, bad eyes, stone, and colick, crudities, oppilations, vertigo, winds, consumptions and all such diseases as come by overmuch sitting.

'The scholar', he concluded, 'is not a happy man'.

Poring over books moreover ruined the posture. That risk was poetically expressed by William Wordsworth:

Up! Up! my friend, and quit your books!
Or surely you'll grow double.
Up! Up! my friend and close your books
Why all this toil and trouble?

To forestall such physical troubles, the nineteenth-century German doctor and pedagogue Moritz Schreber developed a variety of orthopaedic devices to force children to sit straight and keep their chins up. Take his 'straightener' (Geradehalter), a device that prevented its wearer from bending forward while writing, which he claimed had done the trick with his own offspring. Or the 'headholder', meant to promote proper posture by pulling the wearer's hair as soon as the head began to droop.

The evils of enforced book-learning had long been stressed. Samuel Johnson's friend, Mrs Thrale, told the tale of a fourteen-year-old who had been bashed over the head by his Master with a dictionary,

. which so affected his health that his powers of Study were straingely impaired, his Memory lost, and a perpetual pain pressing the part. Physicians of course were called in, who blistered, bled and vomited him but the Complaint continuing obstinate he was actually Trepanned.

Only the sublimely witless would escape unscathed. One such was Gargantua. In Book One of the History of Gargantua and Pantagruel, Rabelais related how

. they appointed as Gargantua's tutor a great doctor and sophist named Thubal Holofernes, who taught him his letters so well that he said them by heart backwards and he took five years and three months to do that. Then the sophist read to him Donatus, Facetus, Theodolus, and Alanus in Parabolis, which took thirteen years six months and a fortnight. [and so forth] by the reading of which he became as wise as any man baked in an oven.

But our Gargantua was proof against all these malign influences!

He studied for a miserable half-hour, his eyes fixed on his book, but – as the comic poet says – his soul was in the kitchen.

Gargantua was fortunate, because clever pupils had their wits warped by the nonsense the pedants dinned into them, as his own son Pantagruel was to discover from his fellow students:

'So you come from Paris', said Pantagruel. 'And how do you spend your time, you gentlemen students at this same Paris'?

'We transfretate the Sequana at the dilucule and crepuscule we deambulate through the compites and quadrives of the urb we despumate the Latin verbocination and, as verisimile amorabunds, we captate the benevolence of the omnijugal, omniform, and omnigenous feminine sex.

At which Pantagruel exclaimed: 'What devilish language is this? By God, you must be a heretic'.

That other Rabelaisian hero, Panurge, was to note a further hazard of reading hard matter: constipation.

I happened to read a chapter of the stuff once, at Poitiers, at the Scotch Decretalipotent doctor's, and devil take me if I wasn't constipated for more than four, indeed for five days afterwards. I only shat one little turd.

The rectum was thus at risk, but that was not the only vulnerable part of the anatomy. 'On Tuesday last', reported the Glasgow Journal on June 21st, 1742, 'as an Old Man was lying in the Green reading a Book, he was attack'd by the Town Bull, who tore two of his Ribs from the Back Bone, and broke his Back Bone. His Life is despair'd of'. The price of learning can be high indeed.'

Above all, reading, as everyone knows, was murder on the eyes – Milton blamed it for his blindness, and Samuel Pepys too thought he was going the same way. '19 March 1668: So parted and I to bed, my eyes being very bad – and I know not how in the world to abstain from reading', he lamented to his soon-to-be-discontinued diary.

Alongside the physical damage, psychiatrists have long urged upon the harm reading could also do to your mind. For one thing, it encouraged hypochondria. In his Treatise of the Hypochondriack and Hysterick Diseases (1730), the aformentioned Bernard Mandeville laid bare the psychopathology of print through a dialogue between a physician, Philopirio, and his patient, Misomedon.

Misomedon relates his sad history. A well-bred gentleman, he ruined his constitution by 'good living'. He then consulted a gaggle of learned physicians but none of their treatments worked. Convinced he was sinking from every sickness known to scholars, he developed 'a mind to study Physick' himself – but his studies merely made bad worse, until finally he persuaded himself that he had the pox – 'when I grew better, I found that all this had been occasion'd by reading of the Lues, when I began to be ill which has made me resolve since never to look in any Book of Physick again, but when my head is in very good order'.

If not hypochondria, too much reading would certainly induce exhaustion or what would today be called ME or Chronic Fatigue Syndrome – a condition versified by that eminent Victorian, Matthew Arnold:

But so many books thou readest
But so many schemes thou breedest
But so many wishes feedst
That thy poor head almost turns.

Reading addled the brain, a situation exacerbated as books multiplied. Anxious about that 'horrible mass of books which keeps on growing', Leibniz called for a moratorium back in 1680. To no avail. According to the late eighteenth-century Bristol physician, Thomas Beddoes, his era was suffering from chronic information overload – all those pamphlets and periodicals, novels and newspapers befuddling the brain! 'Did you see the papers today? Have you read the new play – the new poem – the new pamphlet – the last novel?', was all you heard: 'You cannot creditably frequent intelligent company, without being prepared to answer these questions, and the progeny that springs from them'. La conséquence?

You must needs hang your heavy head, and roll your bloodshot eyes over thousands of pages weekly. Of their contents at the week's end, you will know about as much as of a district through which you have been whirled night and day in the mail-coach.

The inevitable result was that you blew a fuse. 'He might be a very clever man by nature for aught I know', wrote Robert Hall of the compiler of encyclopaedias, Dr Andrew Kippis, 'but he laid so many books upon his head that his brains could not move'. Bookishness was recognised as addictive, psychopathological, as the Manchester physician John Ferriar versified in his Bibliomania:

What wild desires, what restless torments seize
The hapless man, who feels the book-disease,

'Beware of the bibliomanie', Lord Chesterfield counselled his son. He might also have had Walter Shandy in mind. But the classic fictional case-history of reading precipitating madness is, of course, Don Quixote. Cervantes explains how his hero got into tilting at windmills:

The reader must know, then, that this gentleman, in the times when he had nothing to do – as was the case for most of the year – gave himself up to the reading of books of knight errantry which he loved and enjoyed so much that he almost entirely forgot his hunting, and even the care of his estate.

. he so buried himself in his books that he spent the nights reading from twilight till daybreak and the days from dawn till dark and so from little sleep and much reading, his brain dried up and he lost his wits.

Small wonder, then, that madhouses had their bibliomaniacs, surrounded by books, reading obsessively. On visiting Bethlem in 1786, the German novelist Sophie von la Roche found an unnamed man, doubtless a historian, 'in the lowest cells, with books all around him'. She also met Margaret Nicholson, George III's would-be assassin, sitting reading Shakespeare.

Visiting Ticehurst asylum in Sussex in 1839, Mr and Mrs Epps came across a certain Joshua Mantell, seated in a large, comfortable room, by a good fire, encircled by books and papers. They had a long talk concerning a book Joshua said he was about to publish. Only later were the Eppses informed that he was suffering from delusions of authorship.

Such cases abound. At the Gloucester asylum, one Sarah Oakey, a Cheltenham laundress, was admitted in 1826 suffering from melancholia, 'supposed to be brought on by reading novels'. At the Nottingham asylum, John Daft – nomen est omen – 'was bought in by the Overseer. his father reports that he has been sober and industrious and ascribes his morbid mind to the reading of Carlisle's [sic] works'. Or take the Reverend William Thomson, admitted in 1817 to the Glasgow Royal. 'For ten months previous to his illness', states his record, 'he had been engaged in publishing a book'.

Sometimes it worked the other way round: the mad took to reading. In 1872, Dr William Chester Minor, a Connecticut surgeon, was sent to Broadmoor. While there he became a collaborator in compiling the Oxford English Dictionary. Permitted to turn his rooms into a library, with a writing desk and floor-to-ceiling teak bookshelves, he was even able to buy books from London antiquarian dealers, which were briefly brought to him by the woman whose husband he had murdered.

The pathology of print became all too familiar. Novel-reading among fashionable young ladies was said to lead to hysteria or the vapours. 'If women who spent their energies on their brains married', warned the Victorian pyschiatrist Thomas Clouston, 'they seldom had more than one or two children', and 'only puny creatures at that, whom they cannot nurse, and who either die in youth or grow up to be feeble-minded folks'. 'Beware, oh beware!, mocked Frances Power Cobbe, the feminist, 'Science pronounces that the woman who – studies – is lost!'

All agreed that, of all the harmful trash, 'NOVELS undoubtedly are the sort most injurious'. Romances, Beddoes noted, 'increase indolence, the imaginary world indisposing those who inhabit it in thought to go abroad into the real'. Above all, they provoked vicarious sexual arousal. Hence 'a variety of prevalent indispositions. may be caught from the furniture of a circulating library'.

So what was to be done? Beddoes was convinced that what was needed was good healthy activity – 'Botany and gardening abroad, and the use of a lathe, or the study of experimental chemistry at home'. Stressing how self-abuse 'often ends in a lunatic asylum', Lord Baden-Powell later advocated scouting for boys. But the favoured remedy for nervous prostration was the rest cure, pioneered by Dr Silas Weir Mitchell in the US. This involved total bed rest and a complete ban on all stimulus. His most famous patient was Charlotte Perkins Gilman, later author of The Yellow Wallpaper. In 1887, suffering from chronic acute depression, she had consulted Mitchell, who enforced the rest cure for a month and then discharged her, commanding her to lead a domestic life, to cut her reading to two hours a day, and to give up writing altogether. 'I went home', she related, 'and obeyed these directions for some three months, and came so near the borderline of utter mental ruin'.

The same treatment was also prescribed for the young Virginia Woolf by the psychiatrist Sir George Henry Savage. Forced to stay bookless in Cambridge with an aunt, she rebelled:

London means my own home, and books, and pictures, and music, from all of which I have been parted since February now – and I have never spent such a wretched eight months in my life. And yet that tyrannical, and as I think, shortsighted Savage insists upon another two. I long for a large room to myself, with books and nothing else, where I can shut myself up, and see no one, and read myself into peace. This would be possible at Gordon Sq: and nowhere else. I wonder why Savage doesn't see this.

The reason is plain. Savage judged reading one of the key causes of female derangement.

Books indeed can kill. The saddest story is related by Dr James Currie of Liverpool around 1800. It concerns a mental patient whose mind gave way after he indulged in visionary speculations on the perfectibility of man. To put him right, the kindly Currie explained Malthus' principle of population. His response, however, was to produce 'a scheme for enlarging the surface of the globe, and a project for an act of parliament for this purpose, in a letter addressed to Mr Pitt'. To show that even this fantastic measure could not provide a way out of the Malthusian trap, Currie actually handed the young man Malthus' Essay. This he read twice, aloud the second time, not omitting a single word, and then, after a few distressing days, he quietly lay down and died. 'At the moment that I write this', Currie concluded, 'his copy of Malthus is in my sight and I cannot look at it but with extreme emotion'.

So Disraeli was right. In his early novel Lothair, one of his characters exclaims:

Books are fatal they are the curse of the human race. The greatest misfortune that ever befell man was the invention of printing.

Yet I must not end on a negative note. Occasionally at least the printed page has been positively therapeutic. Many suffering from the toothache, Rabelais recorded,

. after expending all their substance on doctors without any result, have found no readier remedy than to put the said Chronicles between two fine linen sheets, well warmed, and apply them to the seat of the pain, dusting them first with a little dry-dung powder.

Sterne offers his variant in Tristram Shandy. When Phutatorius' membrum virile is frazzled by a roast chestnut which plops off his plate down into his breeches, cure is effected by application of a leaf from a new book, still damp and inky from the press. 'No furniture so charming as books', quipped Sydney Smith, while Grub Street writers reflected that sheets from unread books at least achieved some utility as pastry cases or paper bags.

That might, however, be sacrilege, if the work in question were theological. One of Rabelais' clerics observes that when a holy book was used as wrapping paper, 'I renounce the devil if everything that was wrapped up in them did not immediately become spoiled'. The most sacrilegious use of such spare sheets was as bum fodder – and naturally this had the direst repercussions:

'One day', said Friar John, 'when I was at Seuilly, I wiped my bum with a page of one of these wretched Clementines that John Guimard, our bursar, had thrown out into the cloister meadow, and may all the devils take me if I wasn't seized with such horrible cracks and piles that the poor door to my back passage was quite unhinged'.

The secular Lord Chesterfield, however, had no hesitations about treating literature as bumf. Urging time-discipline upon his recalcitrant son, he told a little tale:

I knew a gentleman, who was so good a manager of his time, that he would not even lose that small portion of it, which the calls of nature obliged him to pass in the necessary-house but gradually went through all the Latin poets, in those moments. He bought, for example, a common edition of Horace, of which he tore off gradually a couple of pages, carried them with him to that necessary place, read them first, and then sent them down as a sacrifice to Cloacina: this was so much time fairly gained and I recommend you to follow his example. It is better than only doing what you cannot help doing at those moments, and it will make any book, which you shall read in that manner, very present in your mind.

Try that perhaps, but, above all, don't get hooked on books. Heed the immortal words of the superintendent in Joe Orton's Loot: 'Reading isn't an occupation we encourage among police officers. We try to keep the paper work down to a minimum'.


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