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Chemin de fer clandestin


Le chemin de fer clandestin était un réseau de personnes, afro-américaines et blanches, offrant un abri et de l'aide aux esclaves évadés du Sud. Il s'est développé comme une convergence de plusieurs efforts clandestins différents. Les dates exactes de son existence ne sont pas connues, mais il a fonctionné de la fin du XVIIIe siècle à la guerre civile, date à laquelle ses efforts ont continué à saper la Confédération de manière moins secrète.

Abolitionnistes quakers

Les Quakers sont considérés comme le premier groupe organisé à aider activement les esclaves évadés. George Washington s'est plaint en 1786 que les Quakers avaient tenté de « libérer » l'un de ses ouvriers asservis.

Au début des années 1800, l'abolitionniste quaker Isaac T. Hopper a mis en place un réseau à Philadelphie qui a aidé les esclaves en fuite. Dans le même temps, les Quakers de Caroline du Nord ont créé des groupes abolitionnistes qui ont jeté les bases d'itinéraires et d'abris pour les évadés.

L'Église épiscopale méthodiste africaine, établie en 1816, était un autre groupe religieux proactif aidant les esclaves fugitifs.

Qu'était le chemin de fer clandestin ?

La première mention du chemin de fer clandestin date de 1831, lorsque l'esclave Tice Davids s'est échappé du Kentucky vers l'Ohio et que son propriétaire a blâmé un « chemin de fer souterrain » pour avoir aidé Davids à se libérer.

En 1839, un journal de Washington a rapporté qu'un esclave évadé nommé Jim avait révélé, sous la torture, son plan de se diriger vers le nord en suivant un "chemin de fer souterrain vers Boston".

Les comités de vigilance, créés pour protéger les esclaves évadés des chasseurs de primes à New York en 1835 et à Philadelphie en 1838, ont rapidement étendu leurs activités pour guider les esclaves en fuite. Dans les années 1840, le terme chemin de fer clandestin faisait partie de la langue vernaculaire américaine.

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Comment fonctionnait le chemin de fer clandestin

La plupart des esclaves aidés par le chemin de fer clandestin ont échappé aux États frontaliers tels que le Kentucky, la Virginie et le Maryland.

Dans le Sud profond, le Fugitive Slave Act de 1793 a fait de la capture des esclaves évadés une activité lucrative, et il y avait moins de cachettes pour eux. Les esclaves fugitifs étaient généralement seuls jusqu'à ce qu'ils atteignent certains points plus au nord.

Des personnes connues sous le nom de « conducteurs » guidaient les esclaves fugitifs. Les cachettes comprenaient des maisons privées, des églises et des écoles. Celles-ci étaient appelées « stations », « maisons sûres » et « dépôts ». Les personnes qui les exploitaient étaient appelées « chefs de gare ».

Il y avait de nombreuses routes bien utilisées qui s'étendaient vers l'ouest à travers l'Ohio jusqu'à l'Indiana et l'Iowa. D'autres se sont dirigés vers le nord en passant par la Pennsylvanie et la Nouvelle-Angleterre ou par Détroit en route vers le Canada.

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Actes d'esclaves fugitifs

La raison pour laquelle de nombreux évadés se dirigeaient vers le Canada était la loi sur les esclaves fugitifs. La première loi, adoptée en 1793, permettait aux gouvernements locaux d'appréhender et d'extrader les esclaves évadés des frontières des États libres vers leur point d'origine, et de punir quiconque aidait les fugitifs. Certains États du Nord ont tenté de lutter contre cela avec des lois sur la liberté personnelle, qui ont été invalidées par la Cour suprême en 1842.

Le Fugitive Slave Act de 1850 a été conçu pour renforcer la loi précédente, que les États du Sud considéraient comme insuffisamment appliquée. Cette mise à jour a créé des sanctions plus sévères et mis en place un système de commissaires qui a favorisé le favoritisme envers les propriétaires de personnes réduites en esclavage et a conduit à la capture de certaines personnes anciennement réduites en esclavage. Pour une personne évadée, les États du nord étaient toujours considérés comme un risque.

Pendant ce temps, le Canada offrait aux Noirs la liberté de vivre où ils voulaient, de siéger dans des jurys, de se présenter à des fonctions publiques et plus encore, et les efforts d'extradition avaient largement échoué. Certains opérateurs du chemin de fer clandestin se sont basés au Canada et ont travaillé pour aider les fugitifs qui arrivaient à s'installer.

Harriet Tubman

Harriet Tubman était le chef d'orchestre le plus célèbre du chemin de fer clandestin.

Née esclave du nom d'Araminta Ross, elle prit le nom de Harriet (Tubman était son nom d'épouse) quand, en 1849, elle s'échappa d'une plantation du Maryland avec deux de ses frères. Ils sont revenus quelques semaines plus tard, mais Tubman est repartie seule peu de temps après, se dirigeant vers la Pennsylvanie.

Tubman est ensuite retourné à la plantation à plusieurs reprises pour sauver des membres de la famille et d'autres. Lors de son troisième voyage, elle a tenté de secourir son mari, mais il s'était remarié et avait refusé de partir.

Désemparée, Tubman rapporta une vision de Dieu, après quoi elle rejoignit le chemin de fer clandestin et commença à guider d'autres esclaves en fuite vers le Maryland. Tubman emmenait régulièrement des groupes d'évadés au Canada, se méfiant des États-Unis pour bien les traiter.

Frédéric Douglass

L'ancien esclave et célèbre écrivain Frederick Douglass a caché des fugitifs dans sa maison de Rochester, New York, aidant 400 évadés à se rendre au Canada. L'ancien révérend Jermain Loguen, qui vivait dans la ville voisine de Syracuse, a aidé 1 500 évadés à se diriger vers le nord.

Robert Purvis, un esclave évadé devenu marchand de Philadelphie, y a formé le Comité de vigilance en 1838. L'ancien esclave et opérateur de chemin de fer Josiah Henson a créé le Dawn Institute en 1842 en Ontario pour aider les évadés qui se sont rendus au Canada à acquérir les compétences professionnelles nécessaires.

L'occupation de l'évadé new-yorkais Louis Napoléon, telle qu'indiquée sur son certificat de décès, était « Underground R.R. Agent ». Il était un personnage clé qui guidait les fugitifs qu'il trouvait sur les quais et les gares.

John Parker était un Noir libre de l'Ohio, un propriétaire de fonderie qui a traversé la rivière Ohio en barque pour aider les fugitifs à traverser. Il était également connu pour se frayer un chemin dans le Kentucky et entrer dans les plantations pour aider les esclaves à s'échapper.

William Still était un éminent citoyen de Philadelphie né de parents esclaves fugitifs dans le New Jersey. Associé de Tubman, Still a également tenu un registre de ses activités dans le chemin de fer clandestin et a pu le garder caché en toute sécurité jusqu'après la guerre civile, lorsqu'il les a publiés, offrant l'un des comptes rendus les plus clairs de l'activité du chemin de fer clandestin à l'époque.

Qui dirigeait le chemin de fer clandestin ?

La plupart des exploitants du chemin de fer clandestin étaient des gens ordinaires, des agriculteurs et des propriétaires d'entreprises, ainsi que des ministres. Certaines personnes riches étaient impliquées, comme Gerrit Smith, un millionnaire qui s'est présenté deux fois à la présidence. En 1841, Smith a acheté une famille entière d'esclaves du Kentucky et les a libérés.

L'une des premières personnes connues à aider les esclaves fugitifs était Levi Coffin, un quaker de Caroline du Nord. Il a commencé vers 1813 à l'âge de 15 ans.

Coffin a déclaré qu'il avait découvert leurs cachettes et les avait recherchées pour les aider à se déplacer. Finalement, ils ont commencé à trouver leur chemin vers lui. Coffin a ensuite déménagé dans l'Indiana, puis dans l'Ohio, et a continué à aider les esclaves en fuite partout où il vivait.

John Brown

L'abolitionniste John Brown était chef de train sur le chemin de fer clandestin, période au cours de laquelle il a créé la League of Gileadites, vouée à aider les esclaves fugitifs à se rendre au Canada.

Brown jouera de nombreux rôles dans le mouvement abolitionniste, notamment en menant un raid sur Harper's Ferry pour créer une force armée pour se frayer un chemin dans le sud profond et libérer les esclaves sous la menace d'une arme. Les hommes de Brown ont été vaincus et Brown a été pendu pour trahison en 1859.

En 1837, le révérend Calvin Fairbank aidait les esclaves à s'échapper du Kentucky vers l'Ohio. En 1844, il s'associe à l'institutrice du Vermont Delia Webster et est arrêté pour avoir aidé une femme esclave en fuite et son enfant. Il a été gracié en 1849, mais a été de nouveau arrêté et a passé encore 12 ans en prison.

Charles Torrey a été envoyé en prison pendant six ans dans le Maryland pour avoir aidé une famille esclave à s'échapper à travers la Virginie. Il opérait à partir de Washington, D.C., et avait auparavant travaillé comme rédacteur en chef de journal abolitionniste à Albany, New York.

Le capitaine de la marine du Massachusetts, Jonathan Walker, a été arrêté en 1844 après avoir été pris avec un bateau chargé d'esclaves évadés qu'il tentait d'aider à se diriger vers le nord. Walker a été condamné à une amende et à une peine d'emprisonnement d'un an et a marqué sur sa main droite les lettres «SS» pour Slave Stealer.

John Fairfield de Virginie a rejeté sa famille esclavagiste pour aider à secourir les familles abandonnées de personnes asservies qui ont atteint le nord. La méthode de Fairfield consistait à voyager dans le sud en se faisant passer pour un marchand d'esclaves. Il s'est évadé de prison à deux reprises. Il mourut en 1860 dans le Tennessee lors d'une rébellion.

Fin de la ligne

Le chemin de fer clandestin a cessé ses activités vers 1863, pendant la guerre civile. En réalité, son travail s'est déplacé au-dessus du sol dans le cadre de l'effort de l'Union contre la Confédération.

Harriet Tubman a encore une fois joué un rôle important en dirigeant des opérations de renseignement et en remplissant un rôle de commandement dans les opérations de l'armée de l'Union pour sauver les esclaves émancipés.

LIRE LA SUITE: Après le chemin de fer clandestin, Harriet Tubman a mené un raid de guerre civile effronté

Sources

En route pour Canaan : L'histoire épique du chemin de fer clandestin. Fergus Bordewich.
Harriet Tubman : Le chemin de la liberté. Catherine Clinton.
Qui a vraiment dirigé le chemin de fer clandestin ? Henri Louis Gates.
L'histoire peu connue du chemin de fer clandestin à New York. Magazine Smithsonian.
Le leurre périlleux du chemin de fer clandestin. Le new yorker.


Chemin de fer clandestin

Nos rédacteurs examineront ce que vous avez soumis et détermineront s'il faut réviser l'article.

Chemin de fer clandestin, aux États-Unis, un système existant dans les États du Nord avant la guerre civile par lequel les esclaves en fuite du Sud étaient secrètement aidés par des Nordistes sympathiques, au mépris des Fugitive Slave Acts, pour atteindre des lieux de sécurité dans le Nord ou au Canada . Bien qu'il ne soit ni souterrain ni chemin de fer, il a été ainsi nommé parce que ses activités devaient être menées en secret, en utilisant l'obscurité ou le déguisement, et parce que les termes ferroviaires étaient utilisés en référence à la conduite du système. Divers itinéraires étaient des lignes, les arrêts étaient appelés gares, ceux qui aidaient le long du chemin étaient des conducteurs et leurs charges étaient appelées colis ou fret. Le réseau de routes s'étendait dans toutes les directions à travers 14 États du Nord et « la terre promise » du Canada, qui était hors de portée des chasseurs d'esclaves fugitifs. Ceux qui ont le plus activement aidé les esclaves à s'échapper par le « chemin de fer » étaient des membres de la communauté noire libre (y compris d'anciens esclaves comme Harriet Tubman), des abolitionnistes du Nord, des philanthropes et des chefs religieux comme le Quaker Thomas Garrett. Harriet Beecher Stowe, célèbre pour son roman La Case de l'oncle Tom, a acquis une connaissance directe des esclaves fugitifs grâce à son contact avec le chemin de fer clandestin à Cincinnati, Ohio.

Les estimations du nombre de Noirs qui ont atteint la liberté varient considérablement, de 40 000 à 100 000. Bien que seule une petite minorité d'habitants du Nord ait participé au chemin de fer clandestin, son existence a beaucoup contribué à éveiller la sympathie du Nord pour le sort de l'esclave dans la période d'avant-guerre, en convainquant en même temps de nombreux Sudistes que le Nord dans son ensemble ne permettrait jamais pacifiquement le l'institution de l'esclavage reste incontestée.

Cet article a été récemment révisé et mis à jour par Amy Tikkanen, directrice des services correctionnels.


Le chemin de fer clandestin

Commençons par le chemin de fer lui-même.

Il est de notoriété publique que le chemin de fer clandestin était un réseau d'abolitionnistes blancs et du BIPOC – dont certains avaient déjà été eux-mêmes réduits en esclavage – qui travaillaient pour faire passer les fugitifs des plantations du Sud vers les États libres, les Caraïbes, le Mexique et le Canada. Les conducteurs du chemin de fer cachaient les fugitifs noirs dans des « gares » – maisons, églises et entreprises – et les transportaient secrètement jusqu’à la gare suivante si le temps et la sécurité le permettaient.

Le premier système de métro au monde, le Metropolitan Railway de Londres, a ouvert ses portes en 1863 - la même année, le chemin de fer clandestin des États-Unis a cessé de fonctionner en secret et a commencé à fonctionner à la place dans le cadre de l'effort de guerre de l'Union. Le roman de Whitehead joue avec cette chronologie, transformant le chemin de fer clandestin réel en un système de métro littéral avec des itinéraires qui relient les États américains les plus au sud au Canada.

Comme le vrai réseau abolitionniste, Le chemin de fer clandestinLe chemin de fer éponyme fonctionne en secret, loin des regards vigilants des chasseurs d'esclaves. Et pour ses conducteurs et ses passagers, le chemin de fer de Whitehead est tout aussi dangereux pour Cora et ses amis que les routes réelles l'étaient pour les esclaves et ceux qui les ont aidés à s'échapper.


Le « Underground Railroad » d'Amazon enseigne l'histoire des Noirs que nous ne connaissons pas assez bien

Le théâtre est un laboratoire de la nature humaine, un domaine où les écrivains et les acteurs peuvent explorer en toute sécurité les limites du comportement et de ses implications, et le public peut faire l'expérience de la catharsis de leurs expériences de pensée. Et si un roi vieillissant partageait son héritage entre des enfants de loyauté variable, pour déclencher une guerre apocalyptique de tous contre tous ? Et si un mafieux du New Jersey luttait sans succès pour séparer sa famille et son entreprise ? Et si une mère se sentait poussée à tuer ses propres enfants par jalousie face à l'infidélité de son mari ?

Cependant, lorsqu'une œuvre de fiction traite d'un crime historique, l'espace du drame n'est pas aussi sûr et l'éventail de son imagination est plus circonscrit par l'horreur. Raconter des histoires sur l'Holocauste, par exemple, ou sur l'esclavage en Amérique, c'est jouer avec des balles réelles - avec des événements si flagrants et si importants, avec des conséquences qui résonnent encore puissamment parmi les vivants, qu'il y a même la question de savoir si de tels sujets devraient être dramatisé du tout.

« Undergound Railroad » exécute un numéro à couper le souffle, enfilant une fiction spéculative dans une histoire que la plupart d'entre nous ne connaissent pas encore assez bien.

Cette question palpite de toute urgence dans "The Underground Railroad", une nouvelle mini-série Amazon Prime émouvante, magnifique et déchirante du réalisateur Barry Jenkins ("Moonlight", "Si Beale Street pouvait parler"), adaptée du roman acclamé de Colson Whitehead en 2016. Car en retraçant l'odyssée d'une esclave en fuite, Cora, d'une plantation en Géorgie à une ferme apparemment idyllique, gérée par des Noirs dans l'Indiana, la série exécute un numéro époustouflant sur la corde raide, enfilant avec audace une fiction spéculative à la limite de la science-fiction dans un l'histoire que la plupart d'entre nous ne connaissent pas encore assez bien. Le résultat est une mythologie américaine vibrante et plus vraie que la fiction, un remix qui surpasse l'air original.

Pour donner le roman et le plus gros pari de la série, révélé de manière surprenante à la fin du premier de ses 10 épisodes : le roman de Whitehead réinvente son image de titre comme un chemin de fer souterrain littéral, avec des ingénieurs et des wagons-restaurants, roulant sans être détectés sous les États du Sud, et accessible par des passages secrets sous des trappes. Comme dans la vraie vie, il est facilité avec le soutien clandestin d'un réseau de Blancs sympathiques, mais il a été construit et dirigé par et au nom de Noirs asservis.

Raconter des histoires sur l'Holocauste, disons, ou sur l'esclavage en Amérique, c'est jouer avec des balles réelles.

Les fictions « Twilight Zone » ne s'arrêtent pas là : le premier endroit où Cora (Thuso Mbedu) et son partenaire d'évasion, Caesar (Aaron Pierre) viennent est une ville de Caroline du Sud dans laquelle des personnes autrefois asservies sont habillées, éduquées et amusé de façon exquise par des bienfaiteurs blancs zélés, qui s'avèrent avoir des objectifs eugéniques horribles. Le prochain arrêt de Cora est la prétendue république entièrement blanche de Caroline du Nord, dans laquelle un régime théocratique a promulgué une interdiction à l'échelle de l'État contre tous les Noirs, même les esclaves, assassinant rituellement tous ceux qu'il trouve et enchaînant leurs facilitateurs blancs.

Ces scénarios et d'autres exagérés poétiquement saisissent l'impératif du drame pour éclairer des vérités résonantes sur la vie des Noirs en Amérique, de l'ère de l'esclavage à nos jours : par exemple, la façon dont le fléau du paternalisme blanc est aussi toxique pour l'épanouissement des Noirs que hostilité pure et simple. Les chapitres ultérieurs de l'Indiana illustrent comment la ségrégation et le séparatisme ne peuvent au mieux que jeter un voile mince sur le fléau du racisme, avec la menace implicite de violence toujours présente.

Le réalisme magique ne s'enracine pas souvent aussi fermement dans le côté réalisme de l'équation.

La relation centrale de "The Underground Railroad", étonnamment, n'est pas entre Cora et le beau César aux yeux tristes, ou avec un amant plus tard, le Royal sobre et chaleureux (William Jackson Harper). Il s'agit plutôt de son long enchevêtrement dans plusieurs États avec Ridgeway (Joel Edgerton), un chasseur d'esclaves possédant à la fois des instincts de limier surnaturels et une justification fleurie et auto-justifiée du destin manifeste et du fardeau de l'homme blanc. Ridgeway poursuit et attrape par intermittence Cora et hante ses cauchemars, et il rêve également d'elle. Il y a même un moment frappant où une image du visage de Ridgeway se dissout lentement dans celui de Cora, superposant leurs visages et suggérant une terrible parenté spirituelle.

C'est à un niveau un trope typique du chat et de la souris, dans lequel le chasseur et le chassé sont attelés ensemble par leur voyage sur un chemin commun. C'est aussi quelque chose de plus : Ridgeway représente l'expérience clé de Cora avec l'Amérique blanche, qui la veut captive ou morte. Il est remarquable de voir à quel point la série génère du suspense, de la terreur et des émotions compliquées entre cette paire inégalement assortie, et le résolu Mbedu et Edgerton sournoisement discret sont presque insupportablement bons dans ces rôles.

En effet, il est étonnant que Jenkins rende une partie du matériel de "The Underground Railroad" regardable du tout. Le réalisme magique ne s'ancre pas souvent aussi fermement dans le côté réalisme de l'équation, comme il le fait ici, avec des résultats aussi revigorants que troublants. En collaboration avec le directeur de la photographie James Laxton et le compositeur Nicholas Britell, qui ont tous deux travaillé avec lui sur "Moonlight", Jenkins évoque un Sud ensoleillé regorgeant d'insectes trilles et de terreurs cachées, et un Nord de verdure et de pièges cachés. Se déplaçant à un rythme et à une échelle qui semblent plus cinématographiques que télévisés, Jenkins n'a pas peur de s'attarder sur des moments de contemplation et d'équivoque qu'il ne recule devant les déprédations de l'esclavage et de la violence suprémaciste blanche.


28c. Le chemin de fer clandestin

Toute cause a besoin de conférenciers et d'organisateurs. Tout mouvement de masse requiert des hommes et des femmes de grandes idées.

Mais l'information et la mobilisation ne suffisent pas. Pour réussir, le changement révolutionnaire nécessite des gens d'action et d'écrasement de ceux qui, petit à petit, ébranlent les forces qui se dressent sur leur chemin. Tels étaient les « conducteurs » du chemin de fer clandestin. Non contents d'attendre que les lois changent ou que l'esclavage s'effondre, les militants des chemins de fer ont aidé des esclaves fugitifs individuels à trouver la lumière de la liberté.


Harriet Tubman est parfois appelée le Moïse de son peuple en raison de la façon dont elle les a sortis de l'esclavage.

Le chemin de fer clandestin fonctionnait la nuit. Les esclaves ont été déplacés de « station » en « station » par les abolitionnistes. Ces « stations » étaient généralement des maisons et des églises et n'importe quel endroit sûr pour se reposer et manger avant de poursuivre le voyage vers la liberté, aussi loin que le Canada. Souvent, les Blancs prétendaient être les maîtres des fugitifs pour éviter d'être capturés. Parfois, des Afro-Américains à la peau plus claire jouaient ce rôle. Dans un cas spectaculaire, Henry "Box" Brown s'est arrangé pour qu'un ami le mette dans une boîte en bois, où il n'avait que quelques biscuits et de l'eau. Son ami l'a envoyé dans le Nord, où des abolitionnistes perplexes l'ont reçu à Philadelphie.


Cette carte de l'est des États-Unis montre certaines des routes empruntées par les esclaves lors de leur fuite vers la liberté.

La plupart du temps, cependant, les esclaves se faufilaient seuls vers le nord, à la recherche du signal qui désignait le prochain refuge sûr. C'était en effet une affaire risquée, car les chasseurs d'esclaves et les shérifs étaient constamment à l'affût. Plus de 3 200 personnes sont connues pour avoir travaillé sur le chemin de fer entre 1830 et la fin de la guerre civile. Beaucoup resteront à jamais anonymes.

Harriet Tubman était peut-être le « chef d'orchestre » le plus remarquable du chemin de fer clandestin. Née elle-même esclave, elle a commencé à travailler sur le chemin de fer pour libérer les membres de sa famille. Au cours des années 1850, Tubman a effectué 19 voyages distincts en territoire esclavagiste. Elle était terriblement sérieuse dans sa mission. Tout esclave qui avait des doutes, elle menaçait de tirer avec le pistolet qu'elle portait sur sa hanche. À la fin de la décennie, elle était responsable de la libération d'environ 300 esclaves. Lorsque la guerre civile a éclaté, elle a utilisé ses connaissances acquises dans le chemin de fer pour servir d'espion pour l'Union.

Inutile de dire que le chemin de fer clandestin n'était pas apprécié par les propriétaires d'esclaves. Bien qu'ils n'aimaient pas les discours et la littérature abolitionnistes, c'était bien pire. Pour eux, il s'agissait d'un simple cas de vol de biens. Lorsque les villes du Nord se sont ralliées aux esclaves libérés et ont refusé d'être indemnisées, une autre brique a été posée dans la fondation de la sécession du Sud.


L'histoire méconnue du chemin de fer clandestin à New York

New York n'a pas toujours été le bastion libéral yankee qu'il est aujourd'hui. Dans les décennies qui ont précédé la guerre civile, la ville était fortement pro-esclavagiste et tout sauf un foyer d'abolitionnisme. Les intérêts bancaires et maritimes de la ville étaient étroitement liés au commerce du coton et du sucre, des industries qui dépendaient du travail des esclaves. Tout changement dans le statu quo, comme l'abolition de l'esclavage, nuirait considérablement aux forces qui ont fait de New York la capitale financière des États-Unis. Mais même alors, le chemin de fer clandestin, le réseau de refuges secrets et d'itinéraires de fuite utilisés par les esclaves fugitifs en quête de liberté dans le Nord, traversait la ville. Fredrick Douglass et des milliers d'autres se sont échappés via ce qui était à l'époque la ville la plus peuplée du pays.

La vraie nature de l'étendue du chemin de fer clandestin à New York, cependant, a été largement inconnue en raison de la ferveur anti-abolitionniste de la ville. « Bien qu'il y ait beaucoup de choses sur le chemin de fer clandestin, très peu a été fait pour New York », déclare Eric Foner, historien lauréat du prix Pulitzer et professeur à l'Université de Columbia. « C'était à peu près une ville pro-sud et le chemin de fer clandestin fonctionnait dans un plus grand secret que dans de nombreuses autres régions du Nord, il était donc beaucoup plus difficile de le découvrir. »

Gateway to Freedom: L'histoire cachée du chemin de fer clandestin

L'histoire dramatique des esclaves fugitifs et des militants anti-esclavagistes qui ont défié la loi pour les aider à atteindre la liberté. Plus que tout autre chercheur, Eric Foner a influencé notre compréhension de l'histoire de l'Amérique. Maintenant, faisant un brillant usage de preuves extraordinaires, l'historien lauréat du prix Pulitzer reconfigure une fois de plus la saga nationale de l'esclavage et de la liberté américains.

Comme Foner le détaille dans son nouveau livre, Gateway to Freedom: L'histoire cachée du chemin de fer clandestin, New York était une étape cruciale de l'Upper South à travers la Pennsylvanie et au nord de l'État de New York, de la Nouvelle-Angleterre et du Canada. Entre 1830 et 1860, une poignée de New-Yorkais, noirs et blancs, ont aidé plus de 3 000 esclaves fugitifs à sortir de la servitude. Leur histoire forme un chapitre de résistance à l'esclavage qui a jusqu'à présent reçu relativement peu d'attention de la part des historiens.

Le livre s'appuie sur un document "très remarquable et inhabituel" qui a pris la poussière dans les archives manuscrites de Columbia pendant plus d'un siècle. Les Registre des fugitifs, compilé par le journaliste abolitionniste de la ville de New York Sydney Howard Gay, était inconnu des universitaires jusqu'à ce qu'un étudiant avertisse Foner de son existence. Alors qu'il commençait à le parcourir, il découvrit un compte rendu méticuleux des mouvements de plus de 200 esclaves fugitifs qui traversaient la ville dans les années 1850.

Les Enregistrer parle de fugitifs oubliés depuis longtemps, comme James Jones d'Alexandrie qui, selon Gay, n'avait pas été maltraité, mais était fatigué d'être un esclave. Mais il était une exception, selon les interviews de Gay et ses collègues ont mené. Comme le rapporte Foner, de nombreux fugitifs ont cité la violence physique autant que le désir de liberté que la raison pour laquelle ils se sont enfuis, en utilisant des mots comme « grande violence », « maltraité(e) », « , et “hard master” dans leurs plaintes.

John Jay II, le petit-fils du premier juge en chef de la Cour suprême, apparaît également dans le Enregistrer. À la fin des années 1840, il était devenu le principal avocat de la ville dans les affaires d'esclaves fugitifs, fournissant fréquemment ses services gratuitement, «au péril de sa réputation sociale et professionnelle», comme l'a écrit Gay.

Le livre comprend des récits d'évasions aidés par le conducteur le plus célèbre du chemin de fer clandestin, Harriet Tubman, mais aussi par un homme peu connu et au nom frappant dont le certificat de décès des décennies plus tard indiquerait sa profession comme "agent RR souterrain". 8221

Louis Napoléon était un polisseur et porteur de meubles afro-américain illettré qui est peut-être né esclave à New York ou en Virginie. Il apparaît à la toute première page du Enregistrer conduire un fugitif à la gare. Son nom apparaît plus tard en lettres, brefs de habeas corpus et dans certaines des affaires judiciaires les plus importantes découlant de la controversée loi sur les esclaves fugitifs de 1850.

Napoléon vivait au coin du bureau de Gay dans le sud de Manhattan, non loin du terminal des ferries où débarquaient les passagers de Philadelphie et de points plus au sud. Il était, a déclaré Foner, "l'homme clé dans les rues de New York qui ramenait des fugitifs, parcourait les quais, recherchait des gens à la gare". Aigle de Brooklyn observerait en 1875 l'homme âgé de l'époque, "peu auraient soupçonné" qu'il avait déjà été le sauveur de 3 000 personnes de la servitude.

L'auteur, qui a utilisé le Enregistrer comme point de départ pour approfondir le réseau d'esclaves fugitifs de New York, retrace également les origines du New York Vigilance Committee, un petit groupe d'abolitionnistes blancs et de noirs libres qui a commencé en 1835 et formerait le noyau de la ville. Réseau souterrain des années 8217 jusqu'à la veille de la guerre civile.

"Au cours de sa vie", a écrit Foner, "il a propulsé le sort des fugitifs au premier plan de la conscience abolitionniste à New York et a obtenu le soutien de nombreuses personnes en dehors des rangs du mouvement. Cela a forcé les problèmes interconnectés des enlèvements et des esclaves fugitifs dans la sphère publique plus large.”

Passerelle vers la liberté porte à deux douzaines le nombre de livres que Foner a écrits sur l'avant-guerre, la guerre civile et la reconstruction de l'Amérique. Son livre précédent, Le procès enflammé : Abraham Lincoln et l'esclavage américain, a remporté le prix Pulitzer.

J'ai parlé à Eric Foner du rôle caché de New York dans le chemin de fer clandestin.

Comment est né ce livre ?

C'est un livre inhabituel pour moi. Cela a commencé avec ce seul document, le Registre des fugitifs, qui m'a été signalée par hasard par un étudiant de Columbia qui préparait une thèse de fin d'études sur Sydney Howard Gay et sa carrière de journaliste. Elle était dans la bibliothèque de manuscrits de Columbia et a dit qu'il y avait ce truc sur les esclaves fugitifs et je ne sais pas ce que c'est, mais vous pourriez le trouver intéressant. Alors je l'ai en quelque sorte classé dans le fond de ma tête. Il était pratiquement inconnu car il n'était catalogué d'aucune façon. Il fallait savoir qu'il était là pour le trouver.

Comment était New York à cette époque ?

La prospérité de la ville de New York dans le demi-siècle avant la guerre civile était étroitement liée à l'esclavage et au sud du coton. C'était une ville dont les marchands contrôlaient essentiellement le commerce du coton et avaient des liens très étroits avec les propriétaires de plantations de coton. De nombreux emplois sur les quais étaient liés à cela. L'industrie de la construction navale, les compagnies d'assurances, les banques qui ont aidé à financer l'esclavage. Les sudistes étaient là tout le temps. Ils venaient faire des affaires, ils venaient en vacances. Lincoln n'a jamais porté New York à chaque fois qu'il s'est présenté à la présidence. Maintenant, bien sûr, il y avait une communauté noire libre et il y avait ce petit groupe d'abolitionnistes, mais c'était un environnement très difficile pour eux de travailler.

Y avait-il un ou plusieurs chemins de fer clandestins ?

Il y avait des routes dans l'Ohio, dans le Kentucky. Il s'agissait d'un ensemble important de routes que j'appelle le corridor métropolitain parce qu'il allait de ville en ville le long de la côte est. Il faisait partie d'une série de réseaux qui ont aidé un bon nombre de fugitifs. Personne ne sait combien.

Il ne faut pas considérer le chemin de fer clandestin comme un ensemble d'itinéraires. Les gens pensaient, ‘Oh, vous pourriez faire une carte. Voici où ils sont allés. Ce n'était pas aussi organisé qu'on le pense parfois. Ce n'était pas comme s'il y avait une série de stations et que les gens allaient simplement de l'une à l'autre. C'était plus aléatoire. C'était plus désorganisé - ou moins organisé, de toute façon. Mais il y avait ces petits réseaux de personnes qui étaient en contact les unes avec les autres et qui aidaient les fugitifs. Et une fois qu'ils sont allés plus au nord à Albany, Syracuse, alors ils étaient dans le vrai territoire anti-esclavagiste et c'est devenu beaucoup plus ouvert. C'était totalement public et personne ne semblait rien faire à ce sujet. Les gens ont annoncé dans le journal qu'ils aidaient les esclaves fugitifs. C'était un environnement très différent de celui de New York.

Comment les esclaves fugitifs sont-ils arrivés à New York ?        

‘Underground Railroad’ devrait être pris un peu au pied de la lettre, vers la fin de toute façon. Nous avons tendance à penser que les esclaves en fuite courent à travers les bois et bien sûr, cela s'est produit, mais à partir des années 1840 et des années 821650, beaucoup d'entre eux sont venus à New York par chemin de fer. Frederick Douglas vient de monter dans un train à Baltimore et est arrivé à New York.

Beaucoup sont arrivés à New York par bateau. Les capitaines de navires prenaient de l'argent aux esclaves pour les cacher et les amener dans le Nord. Il y avait beaucoup de Noirs qui travaillaient sur des navires à cette époque.

Le livre examine également l'impact plus important des esclaves fugitifs sur la politique nationale.

La plupart de ces fugitifs qui se sont enfuis sont anonymes mais ils ont contribué à mettre la question de l'esclavage à l'agenda national. La loi sur les esclaves fugitifs de 1850 était une loi très draconienne qui a suscité beaucoup d'opposition dans le Nord. L'action locale, la résistance locale se sont en fait répercutées jusqu'au niveau national. C'est donc une autre chose que je voulais souligner - pas seulement les histoires de ces personnes, mais la façon dont leurs actions ont en fait eu un effet important sur la politique nationale et l'avènement de la guerre civile.

À propos d'Andrea Stone

Andrea Stone a couvert l'actualité nationale, la politique et les affaires étrangères pour ÉTATS-UNIS AUJOURD'HUI et d'autres grands médias, depuis plus de trois décennies. Elle est maintenant rédactrice indépendante.


L'incident d'esclave fugitif le plus connu du Wisconsin fut le sauvetage de Joshua Glover le 11 mars 1854, de la prison de Milwaukee. Glover échappe à son esclavagiste et fuit le Missouri en 1852. Il se rend à Racine, où son maître le retrouve deux ans plus tard. Arrested under the federal Fugitive Slave Act, Glover was taken to the Milwaukee jail but a crowd of anti-slavery demonstrators smashed down the doors and rescued him the next day. Glover, like Quarlls, was initially hidden in Waukesha until he secretly boarded a steamer in Racine and escaped to Canada. Waukesha editor Chauncey Olin was also involved in the Glover incident, and recalls the events in his memoir. Also available in Turning Points is the advertisement that Glover's owner placed after he ran away in 1852 and an article that his pursuers published in 1854 that explains why they think it's justifiable to capture him. Other documents from the Glover case include a picture of him, a poster advertising an anti-slavery rally, and the memoir of the immigrant bricklayer who actually seized a nearby beam and helped smash in the doors of the jail.

Olin's memoir
1852 reward advertisement for Glover
A bricklayer recalls storming the Milwaukee jail
The viewpoint of Glover's owner
An 1854 broadside announcing an abolitionist rally

The Little Known History of Texas’ Underground Railroad

H undreds of Underground Railroad historical markers span the United States, conjuring images of covert escape routes, shrewd conductors, and clandestine connections. Such high-stakes adventure tales grip the American imagination, inspiring books and movies about antebellum liberty pursued and denied, borders permeated and fortified, identities shed and remade.

But Texas is seldom mentioned in this sweeping narrative of Black pursuits of freedom. The state’s landscape is bare of monuments to resistance and flight, of the names or narratives of enslaved people who liberated themselves or died trying. When Texans think of emancipation, Juneteenth is more likely to come to mind—the holiday commemorating the 1865 date when Union soldiers landed in Galveston and announced emancipation.

Yet, “the story of freedom in Texas is bigger than Juneteenth, and it started well before June 19, 1865,” says Daina Ramey Berry, chair of the University of Texas at Austin History Department and author of The Price for Their Pound of Flesh: The Value of the Enslaved, from Womb to Grave, in the Building of a Nation. “It’s in the stories of self-liberated enslaved people who were finding ways to get to Mexico, finding ways to get on boats and get to the Caribbean, finding ways to escape and go farther west.”

Racing across unforgiving country, fugitives from slavery faced a gauntlet of wilderness, slave hunters, and lawmen.

Historians are still unearthing tragic and triumphant tales of Texas freedom seekers, but it’s clear the Underground Railroad’s reputation for coordinated networks of abolitionists hiding people in barns doesn’t square with the historical reality in Texas. Racing south across unforgiving country, runaways—often armed and on horseback—faced daunting odds in a gauntlet of wilderness, slave hunters, and lawmen. “We need to figure out what the Texas story of the Underground Railroad was and maybe come up with a new term or a new label to describe the movement for freedom in the Lone Star State,” Berry says.


Why was the Underground Railroad important?

Owning humans was legal in America until 1865, 100 years after the nation was founded based on principles of freedom and equality. Africans were enslaved by Europeans and subjected to the Triangular Trade, where traders transported captives from Africa to the Americas and Europe. African slaves were forced to live on their owner’s land to farm or provide other services like weaving, cleaning, and masonry without compensation or the option to leave. The industry of slavery continued for hundreds of years and set the framework of the American economy and social order. This was the basis of what many call “the war against thy own neighbor”, the Civil War. The Underground Railroad was created as a way to help slaves escape the horror of their conditions in the south and escape to freedom in the northern U.S. and Canada.


What time period does The Underground Railroad cover?

Caesar (Aaron Pierre) and Cora (Thuso Mbedu) think they've found a safe haven in South Carolina, but a belief in white supremacy belies their new acquaintances' actions. (Kyle Kaplan / Amazon Studios)

The Underground Railroad takes place around 1850, the year of the Fugitive Slave Act’s passage. It makes explicit mention of the draconian legislation, which sought to ensnare runaways who’d settled in free states and inflict harsh punishments on those who assisted escapees. Designed to discourage the Underground Railroad, the act instead galvanized—and radicalized—the abolitionist movement, according to Foner and Sinha. As one white character snidely remarks, the law “says we have to hand over runaways and not impede their capture—not drop everything we’re doing just because some slave catcher thinks he’s onto his bounty.”

While Whitehead used 1850 as a “sort of mental cutoff for technology and slang,” per NPR, he was less concerned with chronology than conveying a sense of the lived experience of Black Americans. “The book is rebooting every time the person goes to a different state,” the author explained. “[This approach] allowed me to bring in things that didn’t happen in 1850—skyscrapers, aspects of the eugenics movement, forced sterilization.”

Cora’s journey to freedom is laden with implicit references to touchstones in post-emancipation history, from the Tuskegee Syphilis Study of the mid-20th century to white mobs’ attacks on prosperous Black communities like Wilmington, North Carolina (targeted in 1898), and Tulsa, Oklahoma (razed in 1921). This “chronological jumble,” says Spencer Crew, former president of the National Underground Railroad Freedom Center and emeritus director of the Smithsonian’s National Museum of African American History and Culture, serves as a reminder that the “end of slavery does not bring about the end of racism and racial attacks. … These issues continue to survive in different forms, with parallel impacts upon the African American community.”


Summary: Points to Remember

We have to guard against the attractions of "feel good history." We want to believe that our nation and our ancestors were good and just people. That the United States, the country that declared in 1776 that "all men are created equal" also embraced human slavery is a cause for unease and perhaps a little guilt. In some of the older popular history, one gets the impression that everyone north of the Mason-Dixon Line was anti-slavery and that aiding fugitives was a popular activity. In effect we are saying that we don't have to feel uneasy about the history of slavery because notre ancestors helped the fugitives. Just look at all the tunnels. Increasingly, the story of the Underground Railroad is being placed back into its primary context of African-American history. Where Levi Coffin, a white Quaker, was at one time seen as the great figure in the story, we are now more likely to begin by talking about Harriet Tubman and Frederick Douglass. I'm afraid that we may be replacing some of the old "white people feel good" history where white people are the heroes with a new mythology where every African-American was an Underground Railroad agent and every AME Church was a station. Perhaps, but we need proof, not just assumptions and wishful thinking. We very much need more research into African-American involvement as agents and station masters on the Underground Railroad.

Did all Quakers participate in the Underground Railroad? There is no official statement from a Quaker body that this was expected. But Quakers rejected the legitimacy of slavery--it was not simply wrong, it was illegitimate and no Federal law could make it right. My judgment on the matter is that any fugitive who had crossed the Mason-Dixon Line and appealed to a Quaker for assistance was either aided or directed to someone who could supply that assistance.

We often treat the story of the Underground Railroad as a story for children--particularly popular in our grade schools during Black History Month. We tend to focus on the heroism of those who broke the law to do the right thing. I am comfortable with the assertion that there are times when manifest religious duty requires people to follow the law of God rather than the law of men. However, the decision, particularly in a democratic society, to break the law is not something to be taken lightly. And if there has been good done in the service of religious ideals, there have also been great crimes done in the name of God.

Some Quakers participated in loosely organized Underground Railroad networks. A few made the Underground Railroad their life's work. Others may have been willing to aid a fugitive, but the opportunity to do so seldom or never arose. Some abolitionists, including some Quaker abolitionists, felt as a matter of tactics that efforts to end slavery as a system, freeing millions, was better than providing assistance to the handful of people who freed themselves by escape. These too were likely to aid the individual escaping, but remained apart from the Underground Railroad system.

Not all Quakers, and probably a minority of Quakers, participated in the organized anti-slavery movement. Some feared that too much association with the "world's people" would compromise Quaker testimonies others felt that the tactics of some in the anti-slavery movement hindered rather than aided the work of emancipation. C'est vrai. It is equally true that Quakers were represented in the organized anti-slavery movement far in excess of their proportion of the population at large.

But whatever Quakers did for the anti-slavery movement and the Underground Railroad they did not do it alone. In the Underground Railroad, it was the enslaved, the freedom seekers, who took the initiative and took most of the risk. There was far more assistance to freedom seekers in African-American communities of support than has generally been acknowledged. We need to see the Underground Railroad not as safe houses and tunnels, but as support networks of people. Those networks cut across regions, across religions and across races. The Underground Railroad was a great work of moral imagination--when we remembered those in bonds, as bound with them (Hebrews 13: 3). The dungeon shook and the bonds fell off.


Voir la vidéo: Freedom le chemin de fer ------ Clandestin Partie Solo (Novembre 2021).