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Centaure


Un centaure était une créature de la mythologie grecque qui était mi-homme et mi-cheval. Ces créatures représentaient la barbarie et le chaos débridé et étaient fréquemment représentées dans la sculpture architecturale grecque et la décoration de la poterie. Cependant, malgré leur réputation bestiale et lubrique, certains centaures n'étaient pas dépeints défavorablement dans les mythes à moins d'être sous l'effet du vin. Peut-être alors qu'ils sont une métaphore d'avertissement pour les dangers auxquels nous sommes tous confrontés si nous oublions notre civilité et perdons le contrôle de nos facultés.

Origines

Le père de la race des centaures était Centaure, lui-même descendant d'Ixion qui avait fait l'amour à Héra, ou plus précisément, un nuage fait par un Zeus jaloux pour ressembler à Héra. On croyait que les centaures vivaient dans les forêts de Thessalie, au-delà des lois de l'homme. Ces créatures mythiques peuvent en fait avoir une base dans la réalité car il y avait une tradition en Thessalie de chasser les taureaux à cheval et le mot même centaure peut avoir signifié à l'origine « tueur de taureaux ». Peut-être que les cavaliers de Thessalie étaient si habiles qu'ils semblaient ne faire qu'un avec leur cheval et ainsi est né le mythe d'une seule créature.

Chiron

Le centaure le plus célèbre était peut-être Chiron, connu pour sa grande sagesse.

Le centaure le plus célèbre était peut-être Chiron (ou Cheiron), connu pour sa grande sagesse et en tant que tuteur du dieu de la médecine Asklepios et des héros Hercule, Achille et Jason (et son fils Medeus). Il est une figure d'ombre dans la mythologie et en tant que personnage mineur dans de nombreux mythes, les détails sont rares. On sait par Hésiode qu'il était le fils de Philyre (fille du Titan Oceanus) et qu'il était marié à la nymphe Chariklo ; une rare représentation d'elle dans l'art peut être vue sur une plaque corinthienne (vers 600 avant notre ère) où elle est nommée. Chiron aurait également vécu dans les forêts du mont Pélion. Il est le plus souvent représenté vêtu d'une tunique courte (chitoniskos) et un manteau et portant souvent une branche sur son épaule à laquelle pendent des animaux chassés tels que des renards et des lièvres. Indiquant peut-être sa réputation d'être le centaure le plus civilisé, ses pattes avant sont souvent humaines et il est généralement moins poilu dans les jambes et le torse que les autres centaures. Dans la mythologie, Chiron était un conseiller de Pélée et il est souvent associé au mariage du roi avec Thétis (la Néréide), apparaissant sur les représentations de l'événement dans l'art grec. Le fils du couple Achille fut confié au sage Chiron pour son éducation durant son adolescence. Le grand héros hérita également d'une formidable lance en frêne pélien que Chiron avait donnée à Pélée. Cette lance était si grande et lourde que seul Achille était suffisamment fort et assez habile pour la manier, ce qu'il fait avec grand effet dans la description d'Homère de la guerre de Troie dans le Iliade où la lance est spécifiquement mentionnée deux fois comme un cadeau de Chiron.

Pholos

Un deuxième centaure célèbre dans la mythologie est Pholos, qui a accueilli Hercule alors qu'il était engagé dans la chasse au sanglier géant, l'un de ses célèbres travaux au service d'Eurysthée. Philos offrit à Hercule de la nourriture et sa grotte comme lieu de repos des travaux du héros et ensemble, ils boivent un verre tranquillement dans le gigantesque pot de pithos rempli de vin qui appartenait à tous les centaures et avait été un cadeau spécial de Dionysos, le dieu de vin. Cependant, attirés par l'odeur du vin, les autres centaures ont fait irruption dans la fête et un peu plus fatigués après quelques verres, ils ont commencé à s'agiter, finissant par attaquer Hercule. Les centaures ne faisaient cependant pas le poids face au grand héros et le combat était prévisible à sens unique. Malheureusement, dans le chaos, Hercule a accidentellement tué Chiron avec l'une de ses flèches empoisonnées (trempées dans le sang de l'Hydre). Pholos a également été tué dans l'incident après avoir laissé tomber une flèche empoisonnée assez maladroitement sur son pied. Peut-être, ici encore, est-il un autre récit édifiant sur les dangers d'une mauvaise hospitalité et d'une consommation excessive d'alcool.

Nessos

Un troisième centaure que nous connaissons de nom est Nessos (ou Nessus), qui a aussi bêtement choisi de se battre avec Hercule. Le héros et sa nouvelle épouse Deianeira, ont tenté de traverser la rivière Evenus (ou Euenos) sur le chemin de Tiryns. Nessos a proposé de porter la fille de l'autre côté de l'eau, mais à mi-chemin, il a agressé sa charge. Hercule, dans une réponse typiquement décisive, a rapidement tiré l'une de ses flèches empoisonnées sur le centaure (bien que la plupart des scènes de poterie du mythe représentent Hercule avec une massue ou une épée). Dans son dernier souffle, Nessos a trompé Deianeira en lui disant de recueillir une partie de son sang, maintenant empoisonné à cause de la flèche, de le garder dans un bocal à l'abri du soleil et de l'utiliser comme philtre d'amour si l'amour d'Hercule venait à décliner. Beaucoup plus tard, avec les rumeurs d'une liaison entre son mari et Iole, Deianeira, afin de reconquérir les affections d'Hercule, enduit un manteau du sang de Nessos. Cependant, lorsque le héros a mis le manteau, il a été rendu fou par l'agonie du poison sur sa peau. Désespérée, Deianeira se suicida et, sans aucun espoir de guérison, Hercule se jeta sur un bûcher funéraire sur le mont Oite. Dans une fin heureuse à la tragédie, Hercule a reçu une place immortelle sur le mont Olympe où il a épousé Hebe, la déesse de la jeunesse.

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Représentations dans l'art

Une centauromachie, c'est-à-dire une bataille entre des centaures et des dieux ou des héros, était un sujet populaire pour la sculpture décorative sur les bâtiments grecs anciens, en particulier les temples. L'exemple le plus célèbre est sans aucun doute celui du fronton ouest du temple de Zeus à Olympie (vers 460 avant notre ère). Ici, les centaures, encore une fois après avoir bu, combattent les Lapithes (du nord de la Thessalie) lors du mariage de leur chef Peirithoos avec Deidameia et tentent d'enlever la mariée. Les protagonistes sont tous engagés dans une lutte vive et adoptent des postures enchevêtrées dramatiques. Apollon domine majestueusement le centre de la pièce, debout et bras tendus, il apaise le chaos provoqué par les centaures non civilisés. Les centaures représentent ici la lutte entre la barbarie et la civilisation et peuvent être spécifiquement une métaphore de la victoire de la Grèce sur la Perse au début du 5ème siècle avant notre ère.

Les centaures sont également représentés sur plusieurs métopes du Parthénon, sur le bouclier en bronze de l'Athéna en bronze de Phidias et sur les sandales de la statue culte d'Athéna à l'intérieur du Parthénon. De plus, le temple de Foce del Sele (Sicile) et le temple d'Athéna à Assos sont décorés d'une centauromachie en sculpture.

Les centaures sont un sujet populaire dans la décoration de la poterie grecque. Hercule combattant Nessos apparaît pour la première fois sur une amphore à figures noires du VIIe siècle et apparaît sur près d'une centaine de vases survivants. Chiron au mariage de Thétis et Pélée, et Achille confié aux soins de Chiron sont des représentations fréquentes sur la poterie attique à figures noires et à figures rouges du VIe au Ve siècle avant notre ère. De même populaires sont les scènes représentant la bataille d'Hercule avec les centaures après avoir dîné avec Pholos, la première apparaissant sur les vases corinthiens du 6ème siècle avant notre ère. Les centaures apparaissent également en compagnie de Dionysos et dans les représentations de ses festivals associés. Enfin, il existe aussi de rares représentations de Méduse en centaure, par exemple sur une amphore de Béotie, c. 660 avant notre ère.


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