Informations

Souvenirs et lettres du général Robert E. Lee


Le Noël de 1867, je passai, comme d'habitude, à Lexington avec mon père. Il était président du collège depuis un peu plus de deux ans maintenant. Le nombre de professeurs et d'étudiants avait largement augmenté. La chapelle avait été construite, de nombreuses améliorations apportées aux salles de conférence et aux salles, les terrains améliorés par l'aménagement de nouvelles routes et promenades, les enclos renouvelés, l'herbe restaurée sur le campus et de nouveaux arbres d'ombrage mis en place sur les terrains du collège. L'augmentation du nombre de professeurs exigeait plus de maisons pour eux. Dans cette direction, les administrateurs décidèrent de construire une nouvelle maison pour le président, afin que celle qu'il occupait maintenant puisse être utilisée pour l'une des facultés. En conséquence, les affectations d'une somme ont été faites, et mon père a été autorisé à construire selon un plan de son choix. Il s'intéressa vivement à cette question et commença aussitôt à concevoir une nouvelle « Maison du Président » sur le terrain qui avait été précédemment occupé par un ancien bâtiment consacré au même objectif. Cela a été achevé à l'été 1869.

Le fonds de dotation du collège avait été augmenté par les contributions libérales de plusieurs philanthropes, et aussi par un meilleur investissement des ressources appartenant déjà à l'institution. Les frais du plus grand nombre d'étudiants ont également beaucoup contribué à sa prospérité. son intérêt pour l'étudiant individuellement et collectivement était infatigable. Par le système de comptes rendus hebdomadaires au président, mensuels au parent ou tuteur, il savait bien comment avançait chacune de ses charges, s'il progressait ou non, ou même gardait la sienne. Si le rapport n'était pas satisfaisant, l'étudiant était renvoyé et remonté. Si cela n'avait aucun effet, les parents étaient avisés et priés d'exhorter le fils à essayer de faire mieux. Si l'étudiant persistait à perdre son temps et son argent, ses parents étaient priés de l'appeler à la maison.

Pour illustrer à quel point le président connaissait bien l'étudiant et à quel point son souvenir de leur individualité était précis, il est rapporté qu'à une occasion, un nom a été lu lors d'une réunion de la faculté, ce qui ne lui était pas familier. Il demanda qu'on la relise et se répéta le nom en ajoutant d'un ton d'auto-reproche :

« Je n'ai aucun souvenir d'un étudiant de ce nom. C'est très étrange que je l'aie oublié. Je pensais que je connaissais tout le monde à l'université. Depuis combien de temps est-il ici ?

Une enquête a prouvé que l'étudiant était entré récemment pendant son absence, et qu'il ne l'avait jamais vu. Il gagna la confiance des étudiants, et très vite leur affection. Il considérait une masse de règlements insignifiants comme n'étant que vexatoires, et pourtant, par son tact et sa fermeté, sa discipline devenait des plus efficaces. Il est très rare qu'on enfreigne les lois. Il était tellement honoré et aimé qu'ils essayaient de lui plaire en toutes choses. Bien sûr, il y avait des exceptions. Je donne ici quelques lettres écrites aux parents et tuteurs qui montreront comment il a essayé d'amener ces bagatelles à devenir des hommes :

"Lexington, Virginie, 25 mars 1866.

"Mon cher monsieur, je suis très heureux d'apprendre de votre lettre du 13 que vous avez écrit à votre fils en référence à sa négligence de ses études. Je suis sûr que votre lettre et l'aimable avertissement de sa mère auront un effet bénéfique sur lui Je lui ai moi-même dit aussi clairement mais aussi gentiment que possible qu'il était nécessaire pour lui de changer de cap, ou qu'il serait obligé de rentrer chez lui. choses pour accomplir son devoir. J'espère qu'il pourra réussir, car je pense qu'il est capable de bien faire s'il fait vraiment l'effort. Auriez-vous la bonté d'informer Mme W. que j'ai reçu sa lettre du 19 ? donnez-moi un grand plaisir à tout moment pour aider son fils de toutes les manières possibles, mais s'il ne désire aucun bénéfice de sa relation avec le collège, il aura intérêt à rentrer chez lui.

"Très vraiment votre obéissant serviteur, R. E. Lee."

Voici une autre lettre montrant la patience et la tolérance du président et son désir sincère d'aider dans la vie les jeunes hommes engagés à sa charge :

"Washington College, Lexington Virginie, 20 avril 1868.

"Mon cher monsieur, je regrette de voir, d'après votre lettre du 29 ult., au greffier de la faculté, que vous avez mal compris leur action en référence à votre fils. Il n'a pas été renvoyé, comme vous le supposez, du collège, mais tous les moyens ayant été essayés par la faculté pour l'inciter à suivre fidèlement et régulièrement ses études sans effet, et une grande tolérance ayant été pratiquée, il a été pensé qu'il était préférable pour lui, et juste pour vous, qu'il rentre chez lui. conçu, pour ne pas l'empêcher d'être reçu dans un autre collège, ou pour y retourner, si vous le souhaitez. dans ses études, et qu'aucun autre avis n'était requis. L'action de la faculté n'a été causée par aucune immoralité de sa part, mais par une négligence systématique de ses devoirs, qu'aucun conseil de la part de ses professeurs, ou du mien, pourrait corre ct. Inconformité, cependant, avec vos souhaits, et sur la promesse positive d'amendement de la part de votre fils, il a été reçu à l'université, et j'espère sincèrement qu'il s'appliquera avec diligence à ses études, et fera un effort sérieux pour récupérer le temps il a perdu.Avec beaucoup de respect,

« Votre obéissant serviteur, R. Lee.

Cette lettre, aussi, montre son intérêt paternel :

"Washington College, Lexington, Virginie, 19 mars 1868.

"Mon cher Monsieur, Avant cela, vous avez appris la mort touchante de votre fils. Je ne peux rien dire pour atténuer votre chagrin ou pour soulager votre chagrin; mais si la sincère sympathie de ses camarades et amis et de toute la communauté peut vous apporter quelque consolation, je Je peux vous assurer que vous la possédez dans toute son étendue. Lorsqu'on, dans la pureté et la fraîcheur de la jeunesse, avant d'avoir été contaminé par le péché ou affligé par la misère, est appelé en présence de son Créateur Miséricordieux, ce doit être uniquement pour son bien. comme cela peut être pour vous maintenant de le reconnaître, j'espère que vous le garderez constamment dans votre mémoire et l'apporterez à votre confort, et je prie pour que celui qui, dans sa sage Providence, a permis cette douleur écrasante, puisse la sanctifier pour le bonheur de tous. son ami, M. Birely, a souvent passé ses heures de loisir à ramer sur la rivière, et, le dernier samedi après-midi, le 4e inst., a tenté ce contre quoi ils avaient été mis en garde plus d'une fois - pour s'approcher du pied du barrage, à la pont public. Malheureusement, leur bateau a été pris par le courant de retour, frappé par la chute d'eau, et a été immédiatement bouleversé. Leur position périlleuse fut immédiatement vue du rivage, et l'aide fut précipitée à leur secours, mais avant qu'elle n'ait pu les atteindre, tous deux avaient péri. Les efforts pour restaurer la vie de votre fils, bien que poursuivis depuis longtemps, ont été vains.M. Le corps de Birely n'a été retrouvé que le lendemain matin. Leurs restes ont été, hier, dimanche, transmis à l'église épiscopale de thiscity, où la cérémonie sacrée pour les morts a été effectuée, par le révérend Dr Pendleton, qui il y a dix-neuf ans, à la lointaine maison de leur enfance, a placé sur eux leur baptême vœux. Après le service, une longue procession des professeurs et des étudiants du collège, les officiers et les élèves-officiers de l'Académie militaire de Virginie, et les citoyens de Lexington ont accompagné leurs corps jusqu'au bateau-paquet pour Lynchburg, où ils étaient responsables de MM. Wheeler & Baker à les transporter à Frederick City.

"Avec beaucoup de respect et de sympathie sincère, je suis,

"Très respectueusement, R. Lee."