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Les Hollandais et l'ère de la découverte


La région européenne connue sous le nom de Pays-Bas (aujourd'hui la Belgique et les Pays-Bas) était un trou perdu pendant une grande partie de l'époque médiévale. La guerre et les alliances matrimoniales élargissent le contrôle bourguignon. En 1516, le duc Charles de Bourgogne devient roi d'Espagne ; trois ans plus tard, il fut couronné empereur romain germanique sous le nom de Charles Quint. Un lien solide fut ainsi établi entre la puissante Espagne et les Pays-Bas relativement faibles. La Réforme protestante eut un impact profond sur les Pays-Bas. Le luthéranisme a fait des percées importantes au début, mais plus tard a été supplanté dans de nombreux domaines par le calvinisme. Les fonctionnaires espagnols, cependant, ont résisté aux gains protestants, souvent par une persécution brutale. La résistance s'est développée rapidement, d'autant plus que les craintes grandissaient au sujet de l'imposition de la redoutable Inquisition espagnole. Les passions ne se sont pas apaisées lorsque Philippe II d'Espagne, un ardent catholique, a hérité des Pays-Bas en 1555. La révolte a éclaté en 1568, lorsque les nobles s'unissent sous Guillaume d'Orange (Guillaume le Taciturne). Un événement mémorable s'est produit en 1574, lorsque les Hollandais du nord ont ouvert les digues (digues de protection) pour permettre à leur flotte de naviguer à travers des terres agricoles inondées pour défendre Leiden assiégé. Les régions du sud, en grande partie catholiques, sont revenues au giron espagnol sous le nom de Pays-Bas espagnols. Les Espagnols ne reconnaîtront l'indépendance néerlandaise qu'à la fin de la guerre de Trente Ans en 1648.Exploration et colonisation hollandaisesLes années 1600 ont été un âge d'or pour les Hollandais, tout comme les années 1500 l'avaient été pour les Espagnols. La société hollandaise s'est encore distinguée en devenant un refuge pour les opprimés, ouvrant ses portes aux huguenots français et aux juifs de la péninsule ibérique. Les Hollandais ont commencé à combler un vide de pouvoir béant dans le Nouveau Monde et en Asie. Avec le déclin de la force espagnole après la défaite de l'Armada (1588), les "mendiants de la mer" néerlandais ont commencé à s'attaquer aux possessions espagnoles et portugaises mal défendues. Les points forts de l'entrée néerlandaise sur le devant de la scène sont les suivants :

  • La Compagnie néerlandaise des Indes orientales (fondée en 1602) a été créée pour trouver une route maritime vers l'Asie et occuper les terres non réclamées qu'elle a découvertes au cours du processus. La société s'est développée rapidement et a poussé les puissances concurrentes de l'Espagne, du Portugal, de la France et de l'Angleterre hors de l'Indonésie actuelle. En 1609, le navigateur anglais Henry Hudson est envoyé en voyage d'exploration en Amérique du Nord.
  • En 1614, la New Netherland Company fut formée par des groupes de marchands à Hoorn et à Amsterdam, et reçut du gouvernement néerlandais un monopole de trois ans pour occuper les terres entre la Nouvelle-France et les revendications anglaises en Virginie. L'année suivante, le fort Orange est construit près du site actuel d'Albany. La compagnie exploite le commerce des fourrures avec profit, mais sa charte n'est pas renouvelée parce que peu de colons ont été attirés dans la région. Le gouvernement néerlandais était convaincu que des colonies permanentes étaient nécessaires pour tenir les possessions du Nouveau Monde contre la concurrence française et anglaise.
  • En 1621, la Compagnie néerlandaise des Indes occidentales a été formée pour mener des activités en Afrique de l'Ouest et dans l'hémisphère occidental. Bénéficiaires d'un monopole de 24 ans, les investisseurs se sont d'abord déplacés pour établir une colonie permanente sur les terres appartenant autrefois à la New Netherland Company. En 1624, une cargaison de Wallons flamands a navigué vers le Nouveau Monde, puis s'est dispersée tout au long de la revendication. Des colonies ont commencé le long des rivières Delaware, Connecticut et Hudson, ainsi qu'à l'embouchure de l'Hudson. Dès le début, les entreprises périphériques étaient sous la menace constante d'attaques indiennes et la plupart ont été abandonnées. L'activité néerlandaise se concentrait sur la Nouvelle-Pays-Bas et, dans une moindre mesure, Fort Orange.
  • En 1634, les Hollandais s'emparèrent des possessions espagnoles aux Antilles ; ces îles étaient à la base de ce qui deviendra plus tard les Antilles néerlandaises.


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