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Grand feu de Peshtigo


Qu'est-ce que le Peshtigo ? Un petit point d'une ville forestière à environ 250 miles au nord de Chicago, près des rives ouest de la baie de Green Bay.Les conditions étaient mûres dans la région à l'automne de 1871, en raison d'un été exceptionnellement sec. Et un chemin de fer était en construction à cette époque, entre la péninsule supérieure du Michigan et Milwaukee, Wisconsin. Cela a nécessairement laissé des débris sur les côtés de la piste.Le paradigme PeshtigoUn front froid s'est déplacé sur une vaste étendue de l'Amérique centrale du nord ce jour-là, ce qui a amené des vents tourbillonnants qui ont permis aux petits incendies de se combiner en de plus grands. Au fur et à mesure que la température montait, l'intensité du vent augmentait aussi. Une tempête de feu, en substance "l'explosion nucléaire de la nature", a éclaté. La tempête de feu, fouettée par ce qui est aujourd'hui reconnu comme une tornade de faible intensité, a été décrite comme "un mur de flammes, d'un mile de haut, cinq miles de large, voyageant de 90 à 100 miles à l'heure, plus chaud qu'un crématorium, transformant le sable en verre." Il a détruit 12 villes pionnières et environ 1,5 million d'acres, soit près de 2 000 miles carrés, de bois de première qualité, et a tué environ 2 200 personnes. Voyageant dans une direction nord-est, l'incendie a sauté la rivière Peshtigo et a brûlé une bande à travers la campagne avant d'atteindre le eaux de Green Bay, où il s'est finalement éteint.Une obscure catastrophePourquoi le plus grand et le plus meurtrier incendie de l'histoire des États-Unis passe-t-il largement inaperçu ?Car à cette date même, le 8 octobre 1871, la vache de Mme O'Leary aurait donné un coup de pied au-dessus de la lanterne. Oui, le grand incendie de Chicago, qui a consumé 2 000 acres et fait 300 morts, s'est également produit à cette date – tout comme les incendies à Manistee, Saugatuck et Holland, Michigan – et a volé la vedette à l'incendie de Peshtigo, en partie parce que les communications avec le le reste du monde était meilleur à partir de ces endroits.Comète ou coïncidence ? Fragment ou fiction ?Certains scientifiques émettent l'hypothèse que des fragments de la comète de Biela expirant ont survécu à l'entrée dans l'atmosphère terrestre et ont simultanément déclenché des incendies autour du lac Michigan. Bien qu'il soit tentant d'essayer de relier les événements apparemment sans lien qui se sont produits ce jour et cette nuit fatidique, il n'y a aucune preuve scientifique qui relie ces événements ensemble.


Le grand incendie de Peshtigo : un témoignage oculaire

Par le révérend Peter Pernin du Wisconsin Magazine of History 1971

PAYS COUVERT de forêts denses, au milieu desquelles se rencontrent çà et là, le long des routes nouvellement ouvertes, des clairières plus ou moins étendues, parfois d'une demi-lieue de largeur pour faire place à une ville naissante, ou peut-être trois ou quatre acres destinés à une ferme. A l'exception de ces endroits isolés où les arbres ont été abattus et brûlés, tout est une forêt sauvage mais majestueuse. Des arbres, des arbres partout, rien d'autre que des arbres à perte de vue depuis la baie, que ce soit vers le nord ou l'ouest. Ces immenses forêts sont délimitées à l'est par la baie Green du lac Michigan et par le lac lui-même.

Le visage du pays est en général vallonné, diversifié par des vallées envahies de cèdres et d'épinettes, des collines sablonneuses couvertes de conifères et de vastes étendues de terres riches remplies des différentes essences de bois dur, chêne, érable, hêtre, frêne, orme , et le bouleau. Le climat de cette région est généralement uniforme et favorable aux cultures qui y sont maintenant tentées avec un succès remarquable. Les pluies sont fréquentes et tombent généralement à un moment favorable.

L'année 1871 se distingue cependant par sa sécheresse inhabituelle. Les paysans avaient profité de cette dernière circonstance pour agrandir leurs clairières, coupant et brûlant le bois qui se dressait sur leur chemin. Des centaines d'ouvriers employés à la construction d'un chemin de fer avaient agi de même, se servant à la fois de la hache et du feu pour faire avancer leur travail. Les chasseurs et les Indiens parcourent ces forêts continuellement, surtout pendant la saison d'automne, période à laquelle ils remontent les ruisseaux pour pêcher la truite, ou se dispersent à travers les bois pour chasser les cerfs. La nuit, ils allument un grand feu partout où ils ont l'occasion de s'arrêter, préparent leurs soupers, puis s'enveloppent dans leurs couvertures, dorment paisiblement, étendus sur la terre, sachant que le feu tiendra à distance les animaux sauvages qui pourraient s'approcher. à travers les environs pendant la nuit. Le lendemain matin, ils partent sans prendre la précaution d'éteindre les braises fumantes du feu qui les a protégés et réchauffés. Les agriculteurs et autres agissent de la même manière. Ainsi les bois, surtout à l'automne, luisent partout de feux allumés par l'homme, et qui, alimentés de toutes parts par des feuilles et des branches sèches, s'étendent plus ou moins. S'ils sont attisés par un violent coup de vent, ils sont susceptibles de prendre les proportions les plus redoutables.

Deux ou trois fois avant le 8 octobre, les effets du vent, favorisés par la sécheresse générale, avaient consterné les habitants des environs. Quelques détails sur ce point peuvent intéresser le lecteur et servir en même temps à mieux illustrer la grande catastrophe qui nous accabla plus tard. L'élément destructeur semblait, en multipliant ses avertissements, essayer en même temps sa propre force. Le 22 septembre, j'ai été convoqué, dans l'exercice de mon ministère, à l'Érablière 1 , un endroit dans le quartier de Peshtigo, où plusieurs fermes sont adjacentes les unes aux autres. En attendant à l'un d'eux, isolé des autres, je pris un fusil, et, accompagné d'un garçon de douze ans, qui m'offrit de me guider à travers le bois, je me mis à la poursuite de quelques faisans qui abondaient dans le environs. Au bout de quelques heures, voyant que le soleil se couchait à l'horizon, je pria l'enfant de me reconduire à la ferme. Il s'y efforça mais sans succès. Nous avons continué indéfiniment, tournant tantôt à droite, tantôt à gauche, mais sans venir en vue de notre destination. En moins d'une demi-heure d'errance, nous nous sommes aperçus que nous étions complètement perdus dans les bois. La nuit s'installait et la nature se préparait silencieusement à la saison du repos. Les seuls sons audibles étaient le crépitement d'une petite langue de feu qui courait le long du sol, entrant et sortant, parmi les troncs des arbres, les laissant indemnes mais dévorant les feuilles sèches qui se trouvaient sur son chemin, et le balancement de la partie supérieure branches des arbres annonçant que le vent se levait. Nous avons crié fort, mais sans provoquer de réponse. J'ai ensuite tiré plusieurs fois avec mon arme en signe de détresse. Enfin un cri lointain arriva jusqu'à nos oreilles, puis un autre, puis plusieurs venant de différentes directions. Rendus inquiets par notre absence prolongée, les parents de mon compagnon et les domestiques de la ferme avaient fini par se douter de la vérité et étaient partis à notre recherche. Dirigés vers notre quartier par nos cris et les coups de feu, ils furent bientôt sur la bonne route lorsqu'un nouvel obstacle se présenta. Attisées par le vent, les minuscules flammes précédemment évoquées s'étaient réunies et étendues sur une surface considérable. Nous nous trouvions ainsi au centre d'un cercle de feu s'étendant ou se rétrécissant, plus ou moins, autour de nous. Nous ne pouvions pas atteindre les hommes qui étaient venus à notre secours, ni aller vers eux sans courir le risque de nous brûler gravement les pieds ou d'être étouffés par la fumée. Ils furent obligés de nous ouvrir un passage en frappant le feu avec des branches d'arbres à un endroit particulier, arrêtant ainsi momentanément sa progression tandis que nous nous échappions rapidement.

Le danger se montra plus imminent dans les endroits exposés au vent, et j'appris le lendemain, à mon retour à Peshtigo, que la ville était en grand péril au moment même où je m'étais perdu dans les bois. Le vent s'était levé et, attisant les flammes, les avait poussés vers les maisons. Des barricades d'eau étaient disposées à intervalles tout autour de la ville, prêtes à toute éventualité.

Je vais maintenant mentionner un autre incident qui s'est produit quelques jours avant la grande catastrophe :

Je rentrais en voiture après avoir visité ma seconde paroisse située sur les bords de la rivière Menominee, à environ deux lieues de distance. 2 En suivant tranquillement le chemin public ouvert à travers la forêt, j'ai remarqué de petits feux qui brillaient çà et là le long du parcours, tantôt d'un côté, tantôt de l'autre. Soudain j'arrivai à un endroit où les flammes brûlaient des deux côtés à la fois avec plus de violence qu'ailleurs. La fumée, poussée vers l'avant, remplissait la route et l'obscurcissait à un point tel que je ne pouvais ni voir l'étendue de l'incendie ni juger de l'ampleur du danger. J'en déduis cependant que ce dernier n'était pas très grand car le vent n'était pas contre moi. J'entrai alors, bien qu'hésitant au début, dans l'épais nuage de fumée laissé par les flammes qui brûlaient férocement vers l'avant. Mon cheval resta en retrait, mais je réussis enfin à le pousser, et au bout de cinq ou six minutes nous sortîmes sains et saufs de ce labyrinthe de feu et de fumée. Ici, nous nous sommes retrouvés confrontés à une dizaine de véhicules arrêtés dans leur parcours par l'incendie.

"Oui, puisque je viens de le faire, mais desserrez vos rênes et poussez votre cheval ou vous risquez d'étouffer."

Certains d'entre eux se précipitèrent, d'autres n'avaient pas la hardiesse de suivre et retournèrent par conséquent à Peshtigo.

1 Il y avait trois de ces communautés agricoles : la Lower Sugar Bush, comprenant des colonies s'étendant sur environ sept miles à l'ouest de Peshtigo sur la route menant à Oconto la Middle Sugar Bush, composée de colonies le long d'une route allant vers le sud-ouest et la Upper Sugar Bush Bush, contenant des colonies le long de ce qui était connu sous le nom de Lake Noquebay Road. Au total, ils se composaient d'environ 300 familles. Frank Tilton, Sketch of the Great Fires in Wisconsin at Peshtigo, the Sugar Bush, Menekaune, Williamsonville . . . (Green Bay, 1871), 7.

2 Une ligue varie d'environ 2,4 milles à 4,6 milles terrestres, selon le pays concerné. Pernin utilisait probablement la lieue anglaise qui est d'environ 3 milles, puisque Peshtigo est à environ sept milles de Marinette.


Peshtigo Fire Museum, les terrains préservent tranquillement l'histoire horrible

La dévastation s'est produite il y a près de 142 ans, mais elle reste sur la première page en ligne du journal local, où un lien facile à trouver mène à des détails sombres : un million d'acres brûlés. Au moins 1 200 vies perdues. Les rêves d'une communauté détruits, en quelques minutes.

"La ville renaît des cendres de l'incendie de forêt le plus désastreux d'Amérique." C'est ainsi que le Peshtigo Times définit l'identité de la communauté de la ville forestière.

L'incendie catastrophique de Peshtigo le 8 octobre 1871 est négligé parce que le Grand Incendie de Chicago, moins meurtrier mais mieux médiatisé, s'est produit le même jour, tuant 300 personnes et dévastant 2 100 acres de la plus grande ville, laissant 100 000 sans-abri.

La population de Chicago en 1871 était de 324 000 habitants. Peshtigo était de 1750. Il est maintenant de 3 500.

« En 1870, l'industrie du bois était le cœur de la région, explique Pauline King, guide bénévole au Musée du feu de Peshtigo. Le premier maire de Chicago, William Ogden, possédait la Peshtigo Company, une scierie et le plus grand producteur d'articles en bois du pays - bardeaux, manches à balai, seaux et plus encore.

Après l'incendie, il ne restait que le contenu d'un coffre-fort ignifuge ou, comme le dit Pauline, "le grand livre des dettes de l'entreprise".

Avant l'incident, la dernière pluie mesurable de la région a eu lieu début juillet. Même s'il n'était pas inhabituel pour les habitants de Peshtigo de faire face à un incendie au cours de l'été 1871, en raison de la sécheresse, l'incendie d'octobre était différent.

Les vents de niveau tornade provenant d'un front froid, dit Pauline, ont augmenté la vitesse d'un incendie en soirée - et "il a balayé la région en une heure".

Les quelques survivants se sont enfuis, vêtus de vêtements de nuit, vers la rivière Peshtigo et se sont plongés dans l'eau froide toute la nuit pour éviter d'être brûlés ou envahis par la fumée.

"Quand ils ont enfin pu quitter la rivière à l'aube", explique Pauline, "ils ont roulé encore et encore sur les berges pour essayer de se réchauffer."

Cela fait 50 ans que le musée géré par des bénévoles a ouvert ses portes pour permettre aux résidents locaux de s'assurer que l'histoire de Peshtigo ne mourrait pas. Les plus étonnants sont les trois vitrines d'artefacts et d'histoires d'incendie qui ont survécu à la fumée et aux incendies.

Certains de ces simples vestiges de l'histoire sont de petits miracles.

Un tabernacle de l'église catholique, emmené à la rivière par un prêtre, a été retrouvé intact trois jours après l'incendie. La Bible d'un résident local a également été retrouvée flottant dans la rivière.

Les restes d'une montre ont aidé une famille à identifier les cendres de leur ancienne maison. « Dans la ruée vers la rivière, tout ce qu'ils ont pris était une couverture qu'ils ont gardée mouillée et sur la tête », écrit un fils, W.H. Bentley de Breckenridge, Minn. "La couverture leur a sauvé la vie."

Sidonia Tagatz de Neshkoro a fait don d'une broche et de boucles d'oreilles portées par sa grand-mère la nuit de l'incendie, avec cette explication : « Ses deux fils couraient avec elle pour se mettre en sécurité dans un champ labouré lorsqu'elle est décédée d'une crise cardiaque. Ils l'ont lâchée et elle a été retrouvée plus tard, brûlée. Ils ont fabriqué un cercueil de planches carbonisées et l'ont enterrée dans le cimetière d'Harmony, où d'autres victimes de l'incendie ont été enterrées.

Autour des artefacts du feu se trouvent des pièces pleines de vêtements, de meubles et d'appareils électroménagers typiques des années 1870. Ces dons provenaient de villes voisines non endommagées par l'incendie de Peshtigo.

Le musée est une ancienne église congrégationaliste, et une courte promenade à l'extérieur mène à une fosse commune où sont enterrés les corps d'environ 350 victimes d'incendie qui n'ont pas pu être identifiées. Environ 75 de ces personnes vivaient dans la pension de la société Peshtigo, "si complètement consumées par le feu qu'on ne pouvait pas distinguer un homme d'une femme ou un enfant d'un adulte". Des plaques explicatives indiquent également que certains corps étaient intacts, "ne portant aucune trace de brûlures" mais envahis par la fumée.

À mesure que le temps passe, il devient de plus en plus difficile de trouver des intendants dévoués du musée. De nombreux bénévoles du musée Peshtigo ont 80 ans.

"Nous avons vraiment besoin de sang plus jeune", reconnaît Pauline, pour éviter que l'histoire qui change la vie ne se perde avec le temps.

Le Peshtigo Fire Museum, 400 Oconto Ave., est ouvert de 10h à 16h. tous les jours du week-end du Memorial Day jusqu'au 8 octobre, lorsque les cérémonies de clôture comprennent une sonnerie et de la musique par le groupe de l'école secondaire locale. L'entrée au musée se fait par donation. peshtigofiremuseum.org, 715-582-3244

Wisconsin Historical Society Press a récemment publié "The Great Peshtigo Fire: Stories and Science from America's Deadliest Firestorm" (16 $) par Scott Knickelbine. C'est un livre pour enfants, et l'auteur discute de ses recherches de 12h15 à 13h. 1er octobre au Wisconsin Historical Museum, 30 N. Carroll St. wisconsinhistory.org, 608-264-6555

Les titres précédents de l'éditeur incluent "The Great Peshtigo Fire: An Eyewitness Account" (13 $) du révérend Peter Pernin.


Grand Feu de Peshtigo - Histoire

Wikimedia Commons Memorial marquant le cimetière des victimes de l'incendie de Peshtigo, dont 350 corps non identifiés. Peshtigo, Wisconsin.

"La seule lumière disponible dans l'obscurité de la nuit était celle émise par le feu lui-même", lit-on La nuit mortelle du 8 octobre 1871, “créant une lueur étrange qui semblait narguer les mourants et les survivants comme la bouche ouverte de l'enfer.”

Dans la nuit du 8 octobre 1871, la bouche de l'enfer semble en effet s'ouvrir à Chicago et à Peshtigo, Wisconsin.

Comme le veut la tradition, à 21 h. le dimanche 8 octobre, Mme O'Leary traitait sa vache dans la grange familiale de Chicago lorsque la vache a renversé une lanterne, enflammant le foin environnant. Alors que le service d'incendie de Chicago a rapidement réagi à l'alarme, le gardien a fait une erreur et a conduit les pompiers au mauvais endroit, leur faisant perdre un temps précieux. L'incendie a ensuite commencé à se propager et à traverser Chicago en proie à la sécheresse, brûlant 3,3 miles carrés de la ville.

L'apparition du phénomène météorologique connu sous le nom de tourbillon de feu - lorsque l'air chaud s'élève et interagit avec l'air froid créant un vortex semblable à une tornade - a contribué à la propagation rapide de la conflagration en envoyant des débris enflammés voler d'un endroit à un autre.

Enfin, le 10 octobre, deux jours plus tard, l'incendie s'est finalement éteint, laissant 100 000 des 300 000 personnes de la ville sans abri et tuant 120 à 300 autres.

Mais cette même nuit, à quelque 250 miles au nord de Chicago, un autre enfer a également fait rage, celui-ci à Peshtigo, Wisconsin. Bien que largement éclipsé dans l'histoire par le grand incendie de Chicago, l'incendie de Peshtigo s'est avéré encore plus meurtrier que son voisin du sud. , et a en fait gagné le statut infâme de l'incendie le plus meurtrier de l'histoire enregistrée.

L'incendie de Peshtigo a commencé dans la forêt, où il était de pratique courante chez les habitants du Midwest d'allumer de petits incendies afin de défricher les arbres pour l'agriculture et les chemins de fer. Cependant, le 8 octobre, des vents forts venant de l'ouest ont alimenté les flammes et les ont propagées à la ville de Peshtigo, transformant les incendies inoffensifs en une tempête de feu déchaînée et mortelle.

L'incendie de Peshtigo a finalement atteint la température fulgurante de 2 000 degrés Fahrenheit et a rapidement attisé le risque d'incendie d'une ville construite en bois.

Lorsque les flammes se sont finalement éteintes, les dégâts de l'incendie de Peshtigo étaient stupéfiants : la conflagration avait consumé 1 875 milles carrés, anéanti 12 communautés et causé la mort de 1 500 à 2 500 personnes.

Parce que tant de personnes sont mortes, il n'y avait pas assez de survivants pour identifier les victimes, et de nombreux corps restent non identifiés à ce jour.

Wikimedia Commons Bâtiments détruits ravagés par le grand incendie de Chicago.

Le même jour, au-delà de Chicago et de Peshtigo, des incendies ont également fait rage aux Pays-Bas et à Manistee, dans le Wisconsin, à travers le lac Michigan depuis Peshtigo et plus au sud à Port Huron, dans le Michigan. En raison de la coïncidence et de la distance relativement proche entre ces emplacements, certains ont émis l'hypothèse que l'origine de tous ces incendies séparés était la même.

L'une des plus populaires de ces théories se tourne même vers une cause extraterrestre : une comète. Selon cette théorie, l'impact de fragments de la comète Biela a frappé la Terre et déclenché l'incendie.

Cependant, les scientifiques ont largement démystifié cette théorie affirmant que les météorites ne peuvent pas allumer un feu car elles sont froides lorsqu'elles atteignent la surface de la Terre. Ainsi, les origines complètes de l'incendie de Peshtigo et du grand incendie de Chicago restent un mystère à ce jour.

Après ce regard sur l'incendie de Peshtigo, en savoir plus sur le grand incendie de Chicago. Ensuite, renseignez-vous sur Centralia, en Pennsylvanie, la ville en feu depuis plus de 50 ans.


Contenu

L'un des mythes les plus courants sur la façon dont l'incendie a commencé était que Mme O'Leary et sa vache ont renversé une lanterne qui a ensuite pris feu dans du foin et a commencé à se propager sur des kilomètres. Cependant, il est plus que probable que l'incendie a été déclenché par l'industrie du bois et lié aux conditions trop sèches dont souffrait le nord-est du Wisconsin. Avant l'incendie, Peshtigo était un chef de file dans l'industrie du bois, ce qui a conduit la ville à être riche en bois. Le bois se trouvait dans les routes, les maisons et aidait à construire les ponts et les bâtiments de la ville. De plus, en raison de l'importance de l'industrie du bois, les incendies étaient une pratique courante dans la région par les bûcherons, les agriculteurs et même les équipes de construction de chemins de fer. Allumer ces feux faisait partie de leur travail quotidien. À la fin de la journée, ces feux étaient souvent laissés à eux-mêmes pour s'éteindre. De plus, le temps avait été très sec pendant les mois d'automne et d'hiver de 1870 et le nord-est du Wisconsin faisait face à de nombreuses conditions sèches. Dans l'espoir d'améliorer ces conditions sèches, le printemps et l'été sont arrivés et les conditions ont encore décliné. Les conditions sèches continues toute l'année et la forte implication de l'industrie du bois dans la ville, y compris l'utilisation de feux, ont conduit la ville à prendre feu en octobre 1871. Α]


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Les grands feux de forêt du Midwest de 1871

Du dimanche 8 octobre au mardi 10 octobre 1871, des incendies de forêt ont fait des milliers de morts et détruit des millions d'acres dans le Haut-Midwest. L'incendie le plus célèbre a frappé Chicago et a fait environ 300 morts tout en détruisant plus de trois miles carrés de la ville, dont plus de 17 000 bâtiments. Pendant de nombreuses années, la cause de l'incendie a été attribuée à une vache logée dans une grange au 137 DeKoven Street. La vache, propriété de Mme O&rsquoLeary, aurait renversé une lanterne qui a déclenché l'incendie. Un journaliste a admis plus tard avoir fabriqué l'histoire, mais elle continue de perdurer dans la culture populaire. La cause réelle de l'incendie n'a jamais été déterminée, mais les conditions météorologiques dans toute la région au cours de l'été et de l'automne 1871 ont produit des conditions propices à de grands incendies à propagation rapide en cas d'incendie. De grands incendies de forêt ont également frappé plusieurs régions du Michigan, Holland, Port Huron et Manistee ayant subi les dégâts et les pertes de vie les plus importants. Bien que le nombre exact de morts des incendies du Michigan soit inconnu, il a probablement fait plus de 500 morts. Cependant, l'incendie le plus coûteux en termes de pertes humaines s'est produit dans et autour de Peshtigo, dans le Wisconsin, et reste à ce jour l'incendie le plus meurtrier de l'histoire américaine.

Carte montrant la zone brûlée de l'incendie de Peshtigo.
Image reproduite avec l'aimable autorisation de www.exploringoffthebeatenpath.com


Figure 1 : Peshtigo après l'incendie (Pernin 1999)

Le feu a atteint Peshtigo dans la soirée du dimanche 8 octobre 1871. À la fin de l'incendie, il avait consommé 1,5 million d'acres et environ 1 200 à 2 400 vies, dont environ 800 à Peshtigo. Un seul bâtiment de la ville a survécu à l'incendie (Figure 1). Ce que nous savons de l'incendie est principalement tiré du récit de première main du révérend Peter Pernin. Son récit détaille un certain nombre d'histoires personnelles de ceux qui étaient présents à Peshtigo pendant l'incendie, et bon nombre de ces histoires personnelles sont exposées à côté des tombes du cimetière adjacent au musée du feu de Peshtigo. Une de ces histoires détaille l'expérience de la famille Kelly (Figure 2) :

"Terance Kelly, sa femme et ses quatre enfants vivaient dans la haute érablière. Lorsque le feu est venu avec le vent terrible et la fumée, la famille s'est séparée. Les voix ne pouvaient pas être entendues au-dessus du rugissement du feu. M. Kelly avait un enfant dans ses bras, tout comme Mme Kelly. Les deux autres enfants s'accrochaient l'un à l'autre. En quête de sécurité, chaque groupe a perdu la trace des autres. Le lendemain, M. Kelly et un enfant ont été retrouvés morts à près d'un mile de sa ferme. La mère et un autre enfant étaient sains et saufs. Les autres enfants, un garçon et une fille de cinq ans, ont été retrouvés endormis dans les bras l'un de l'autre près de la ferme. La maison, la grange et toutes les dépendances avaient complètement brûlé."

Figure 2 : Pierre tombale et histoire de la famille Kelly au Peshtigo
Cimetière. Photo de Thomas Hultquist.

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figure 3

Figure 4

Figure 5
L'incendie de Peshtigo a résulté d'un certain nombre de facteurs, notamment la sécheresse prolongée, l'exploitation forestière et le défrichement des terres pour l'agriculture, l'industrie locale, l'ignorance et l'indifférence de la population, et finalement une forte tempête d'automne se produisant en présence de conditions favorables à un grand , feu à propagation rapide. Afin de mieux comprendre les conditions météorologiques à grande échelle qui ont précédé l'incendie, les données de la réanalyse du 20e siècle (qui couvre la période de 1871 à aujourd'hui) ont été analysées. Une grande crête de niveau supérieur était présente dans la région de juillet à septembre (figures 3 et 4), ce qui aurait préparé le terrain pour un temps chaud et potentiellement sec. Une nouvelle analyse des températures de 2 m de juillet à septembre indique que des températures supérieures à la normale étaient présentes depuis les plaines centrales jusqu'au haut Midwest (figure 5).


Cliquez pour agrandir l'image : Figures 6, 7, 8


Cliquez pour agrandir l'image : Figures 9, 10, 11

Les incendies du 8 au 10 octobre 1871 ont contribué à alerter de nombreuses personnes sur les pratiques d'utilisation des terres de l'époque. Le bois provenant des terres défrichées a été rejeté sans tenir compte de son potentiel d'alimenter des incendies de forêt. Les 144 années qui ont suivi ont vu une évolution dans la façon d'atténuer le potentiel d'incendie de forêt avec des degrés de succès variables, mais la prise de conscience du problème a considérablement augmenté. Le soutien météorologique est devenu une partie intégrante des opérations d'incendie, à la fois pour les brûlages planifiés et les feux de forêt. Le Service météorologique national dispose de météorologues d'intervention formés pour fournir un soutien à distance et sur place aux pompiers qui combattent des incendies de forêt à travers les États-Unis, et ont également soutenu des opérations à l'échelle internationale. Bien que les incendies de forêt se produiront toujours et continueront de faire des victimes et des biens, les améliorations apportées aux informations météorologiques, à la gestion des terres et à la sensibilisation générale au danger des incendies de forêt contribuent à garantir que les tragédies de l'ampleur qui se sont produites au début d'octobre 1871 ne se reproduiront pas.


Une catastrophe en attente d'arriver

Au milieu du XIXe siècle, il était normal pour les entreprises d'allumer de petits feux pour se débarrasser des terres forestières et dégager un chemin pour la construction de chemins de fer et l'agriculture. Peshtigo était une ville de bois et de scierie, et William Ogden était le principal homme d'affaires de la région. L'été de 1871 a été exceptionnellement chaud et sec dans le nord du Midwest. Malgré les risques évidents, les colons ont continué à adopter la méthode traditionnelle de brûlage des terres pour créer de nouvelles terres agricoles. C'était une recette pour un désastre, et il y avait déjà eu des avertissements avec des incendies importants dans plusieurs endroits du Canada à l'Iowa au cours du mois précédent.

Un grand nombre de villes du Midwest étaient sensibles aux incendies et Peshtigo était particulièrement vulnérable étant donné sa dépendance au bois. En fait, pratiquement tous les bâtiments de la ville ont été construits avec une charpente en bois. Pour aggraver les choses, le pont le plus important à l'entrée et à la sortie de Peshtigo était en bois, et les routes vers et depuis la ville étaient couvertes de sciure de bois. En conséquence, si un incendie se déclarait, il serait incroyablement difficile de fuir.

Zone de l'incendie de Peshtigo. DansTimesGoneBy


Grand Feu de Peshtigo - Histoire

par Sarah Derouin mardi 19 septembre 2017

Le 8 octobre 1871, le même jour que le grand incendie de Chicago, un autre incendie encore plus dévastateur dans et autour de la ville forestière de Peshtigo, Wisconsin, a brûlé près de 500 000 hectares de terres et tué jusqu'à 2 500 personnes - plus tout autre incendie dans l'histoire des États-Unis. Crédit : K. Cantner, AGI, d'après une carte de l'Atlas du Wisconsin.

Le 8 octobre 1871, le grand incendie de Chicago a brûlé 900 hectares de la ville, tuant jusqu'à 300 personnes et laissant 100 000 autres sans-abri. Plus de 17 400 bâtiments ont été détruits et les pertes financières ont totalisé plus de 200 millions de dollars à l'époque (équivalent à 3,7 milliards de dollars en dollars de 2016).

La ruine apportée par l'incendie à la ville peuplée est rapidement devenue une nouvelle nationale, conférant à l'incendie de Chicago un statut légendaire dans l'histoire locale et américaine. Mais le même jour, un autre incendie encore plus dévastateur a ravagé le Midwest, à 400 kilomètres au nord de Chicago, autour de la ville forestière de Peshtigo, dans le Wisconsin. Le feu de forêt a brûlé près de 500 000 hectares de terres et tué jusqu'à 2 500 personnes – plus que tout autre incendie dans l'histoire des États-Unis. Pourtant, la plupart des Américains n'en ont jamais entendu parler.

Les incendies de Peshtigo et de Chicago n'étaient pas les seuls incendies dans le Midwest cette semaine-là. Des incendies ont également éclaté dans les villes de Holland et de Manistee dans le Michigan, incitant certains à se demander : les incendies étaient-ils une coïncidence, le résultat de mois de temps sec ? Ou y avait-il quelque chose de cosmique à blâmer pour les quatre incendies ?

Un sol fertile et une richesse de bois

Dans les années 1870, le haut Midwest, parfois appelé Northwoods, était une aubaine pour l'industrie du bois. Des villes à croissance rapide comme Chicago et Milwaukee ont envoyé des bûcherons vers le nord pour fournir du bois pour les matériaux de construction. Les voies ferrées et les ports du lac Michigan transportaient du bois et des produits manufacturés comme des boîtes d'expédition vers un pays en pleine croissance. En 1870, la valeur du bois d'œuvre produit à partir des forêts du Wisconsin était évaluée à 15 millions de dollars (277 millions de dollars aujourd'hui).

Une carte de Peshtigo, Wisconsin, telle qu'elle était en septembre 1871, le mois avant l'incendie. Crédit : Société historique du Wisconsin.

The city of Peshtigo is located on the banks of the Peshtigo River, about 11 kilometers inland from Green Bay, an arm of Lake Michigan. The 150-kilometer-long river has plenty of rapids along its length — a plus for transporting large amounts of lumber from the Northwoods downstream to Peshtigo with the river&rsquos current.

During the Quaternary, much of Wisconsin was covered numerous times by the Laurentide Ice Sheet, with the last glacial ice covering the area between about 25,000 and 10,000 years ago — a period referred to as the Wisconsinan Glaciation. When the ice retreated northward, glacial sediment was deposited across the Midwest. This sediment contributed to the creation of productive soils across the region. Northern Wisconsin and the Upper Peninsula of Michigan have predominantly acidic, sandy soils they are classified as spodosols and are a favorite of pine trees. Falling conifer needles combine with water to form organic acids that dissolve iron, aluminum and organic matter in topsoil. White pine trees grow readily in this soil, and the tree was a sought-after commodity that northern Wisconsin provided in bulk.

People flocked to the Midwest for the new jobs the lumber industry provided. In 1870, Peshtigo&rsquos population was about 1,200 people, with an estimated 50 to 100 immigrants arriving by steamer each week, note authors Denise Gess and William Lutz in their 2002 book, &ldquoFirestorm at Peshtigo.&rdquo

It wasn&rsquot just loggers migrating to the area. Farmers often made their way to the Northwoods to clear a plot of land and make their home. Many prospective farmers headed to a nearby area called Sugar Bush — a series of settlements that took their name from the abundance of sugar maples in the area. Farmers commonly set fires to get rid of trees and stumps so they could clear the fields. &ldquoEven the immigrants who came from Belgium, Norway, Sweden, Germany — they knew this is how you clear land. They saw fire as an ally,&rdquo Gess said in a 2002 interview with Minnesota Public Radio (MPR).

In the months leading up to the huge October blaze, fires burned constantly, producing so much smoke that residents suffered from smoke-induced symptoms, including lethargy, fevers, hacking coughs and &ldquored eye.&rdquo

It was the amalgamation of these smaller fires that would be the undoing of Peshtigo.

Fuel That Flamed the Fire

During the late 1800s, logging and farming practices created an abundance of slash — piles of felled trees, branches and vegetation cleared from pine forests. Pine needles, small branches and bark covered the ground, creating natural fuel for any fires. The abundance of sawmills also meant a profusion of sawdust, which was spread on streets and flowerbeds, or used as stuffing for mattresses. Additionally, lumber mills and railroads had large quantities of chemicals, glues and paints on hand to make wooden crates, window sashes and furniture.

An 1871 Harper's Weekly illustration depicted the horrific scene during the Peshtigo fire as people tried to escape into the river. Credit: Wisconsin Historical Society.

From 1870 to 1871, the Midwest was engulfed in drought. Peshtigo and the surrounding area, which normally gets a meter or two of snow, got almost none that winter. The spring and summer also brought lighter than normal precipitation. Historical records mark the date of the last soaking rain before the fire as July 8, leaving the slash to bake in the dry air for another three months through summer and early fall.

In early October, a cyclonic weather front formed over the Great Plains, creating westerly winds that headed toward Peshtigo. When the storm hit the Northwoods on Oct. 8, a huge temperature difference created strong winds, kicking up coals and fanning the smaller fires, which merged into one enormous fire. A wall of flame nearly 5 kilometers wide and almost a kilometer high roared through the town and quickly spread, according to survivor accounts.

Based on the vitrification of sand, the fire was estimated to have reached more than 1,000 degrees Celsius. It burned so intensely that it created its own weather system, with winds whipping the fire into a tornado-like column of fire and cinders. Authors Gess and Lutz reported that winds rushed through the town at more than 160 kilometers per hour. Escape routes were limited outrunning the fire was impossible. Many survivors used the same phrase to describe the speed of the flames: &ldquofaster than it takes to write these words.&rdquo

Some fled to the Peshtigo River, but the cold water created new problems for the residents. Peter Leschak, author of &ldquoGhosts of the Fireground&rdquo and a firefighter, said in a 2002 interview with MPR that air temperatures were likely between 260 and 370 degrees Celsius — hot enough to combust hair. People taking refuge in the river had to repeatedly hold their breath and dunk themselves into the cold water, or splash water over their exposed heads. Some who survived the fire died from hypothermia in the river.

The wildfire eventually was quenched by decreased winds and rain the next day. The cold front that brought the strong winds also dropped the temperature, and those who had survived the fire — it is not known how many — were left in danger of succumbing to the elements. All the buildings in Peshtigo had burned to the ground, leaving a flat, smoldering expanse where the town previously stood. The land was burnt deep and the water was fouled — both from the fire and the dead bodies in rivers and wells.

Les conséquences

The front page of the Madison Daily Democrat on Oct. 13, 1871, reported "there is scarcely any estimating the damage done to farms and forests, not mentioning the frightful loss of life which has attended the fire." Credit: Wisconsin Historical Society.

After the fire, patches of sand were melted into glass, railroad cars had been tossed off their tracks, and holes dotted the landscape where burned roots turned to ash. The fire destroyed lines of communication out of Peshtigo. The nearest telegraph was in the city of Green Bay, about 70 kilometers to the south at the head of the bay, so the surviving townspeople dispatched a boat to the city to get word to Madison, the state&rsquos capital. As news of the fire was reported in national and international press, donations of tools, bedding, clothing and food poured in from around the world.

No official death toll was determined after the fire. With so many dead and the weekly influx of newcomers, exact numbers were difficult to determine. In 1873, Col. J. H. Leavenworth sent a report to the state government titled &ldquoThe Dead in the Burned District,&rdquo detailing those who were killed in the Peshtigo fire. He compiled a list of those known to have perished and documented what he saw:

&ldquoWhole neighborhoods having been swept away without any warning, or leaving any trace, or record to tell the tale … The list [of the dead] can be depended upon as far as it goes, but it is well known that great numbers of people were burned, particularly in the village of Peshtigo, whose names have never been ascertained, and probably never will be, as many of these were transient persons at work in the extensive manufactories, and all fled before the horrible tempest of fire, many of them caught in its terrible embrace with no record of their fate except their charred and blackened bones … for the very sands in the street were vitrified, and metals were melted in localities that seem impossible.&rdquo

Ignition by Comet?

The landscape around Peshtigo, Wis., after the fire. Credit: Wisconsin Historical Society.

The coincidence of the four separate fires in Chicago, Peshtigo, Holland and Manistee led to speculation about a potential common source for the fires beyond the dry conditions and winds. One hypothesis was raised in 1883 by Ignatius L. Donnelly, a congressman from Minnesota and amateur scientist with an affinity for catastrophism. He published many works on the destruction of past civilizations by floods, comets and meteors, and he proposed that the fires were caused by pieces of Biela&rsquos Comet breaking apart and hitting Earth as meteorites.

The idea was revived in the 1985 book &ldquoMrs. O&rsquoLeary&rsquos Comet&rdquo by Mel Waskin, the title of which refers to the idea that the Chicago fire was started when Mrs. O&rsquoLeary&rsquos cow kicked over a lantern. (Mrs. O&rsquoLeary and her cow were exonerated in 1997 by the Chicago City Council.) Another article in 2004 by Robert Wood called &ldquoDid Biela&rsquos Comet Cause the Chicago and Midwest Fires?&rdquo supported the fire-by-comet theory.

While massive impactors such as the Chicxulub bolide, which hit Earth about 66 million years ago, are thought to have ignited widespread fires due to the tremendous heat and friction produced upon impact, small rocky meteorites are generally poor conductors of heat. NASA debunked that particular ignition method in 2001, noting that there has never been a historically documented case of a small rocky meteorite igniting a fire.

The combination of conditions that caused the Peshtigo fire and others in the Midwest in October 1871 — normal land-clearing methods, extensive drought conditions and a particularly windy weather front — was not unique or even especially rare. Beginning in spring 2016, wildfires ripped through the Fort McMurray area in Alberta, Canada, burning more than 600,000 hectares. &ldquoThere was a mild winter and not a lot of meltwater from the mountain snowpack,&rdquo said Mike Wotton, a research scientist with the Canadian Forest Service, quoted in a 2016 CBC article. &ldquoThen there was an early, hot spring, and everything got very dry. Then on top of that, it got windy,&rdquo Wotton said.

&ldquoThis really shows that once a fire like this is up and running, the only things that are going to stop it [are] if the weather changes or if it runs out of fuel to burn up,&rdquo said Mike Flannigan, professor of wildland fire science at the University of Alberta in Edmonton, in the same article. &ldquoWith a fire like this, it&rsquos burning so hot that air drops [of water by firefighters] are like spitting on a campfire.&rdquo

Since the late 1800s, major advances have been made in firefighting and public safety that will likely ensure that there will not be another fire as deadly as Peshtigo. But wildfire will continue to be a regular occurrence, Flannigan said in a 2017 Global News interview. &ldquoThese were not one-offs. It is not a fluke,&rdquo he said. &ldquoIt is going to happen again.&rdquo

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A Peshtigo Fire Story of Survival

As a fire swept across her hometown, Emmerence Gaspard Englebert and her husband crept into a hand-dug well on their property, carrying only their 6-month-old child and a woolen blanket.

When they came out of the well the next morning, their home was gone. Their barn was gone. Their cattle were scattered.

It was October of 1871. Englebert's story is one of few survivors of the Peshtigo Fire, the deadliest fire in American history. More than 1,200 people died.

Today, Englebert's great-granddaughter, Barbara Englebert Chisholm, reenacts the history of the fire through her grandmother’s tale, making sure the history lives on. Sunday marks the 146-year anniversary of the blaze.

"It’s a subject that people … don’t really realize," Chisholm said. " . It did burn here and it did affect lives of many, many people."

She became interested in the history of the fire after discovering at a young age that her great-grandparents, as well as her great-great-grandparents, were survivors.

"And my grandfather lived with us so he sort of … told me stories about them, which I found very interesting," she said.

As Chisholm tells it, her great-grandparents had been looking forward to Kermis, a traditional Dutch festival. As the fire came closer they planned to stick it out and save their buildings by tossing pails of water on the fire. But once the fire had approached, Chisholm says the couple knew it couldn’t be stopped.

They hid from the fire safely, underground, in their hand-dug well.

"They told my grandpa stories about how terrible it was, because they could hear the screams of the animals and fire approaching, and everything just became one big inferno," Chisholm said.

When the fire was over all of their possessions and property were destroyed. For several days, they didn’t know how they would survive with winter approaching.

"Little by little, word did get out and provisions did start coming in," Chisholm said. "There were different relief services set up. The government of Belgium actually sent $5,000 for its former citizens. And they set up relief areas in Green Bay and in Milwaukee, but there were strict provisions."

Chisholm said her great-grandparents had to prove their loss wasn’t trivial. And eventually, they had to get back to their own work. They were cut off from government support by May, she said.

"You have to admire these people. They came back and over terrible odds, they claimed a new living," Chisholm said.

Survivors farmed areas where trees had burned. They rebuilt homes of red brick, so they would be slower to burn in case they were hit by fire again.

Because the fire happened on the same day as other large Midwestern fires, most notably the Great Chicago Fire, the significance of the Peshtigo fire often gets lost in history. But some, like Chisholm, still remember.

Chisholm often tells the story in schools, and children typically are intrigued. They become nearly silent listening. In one classroom she asked the class if they had heard of the fire. One small boy raised his hand.

"He says, 'Every Oct. 8 at noon, we have a moment of silence,'" Chisholm recalls, "Because his particular relatives, some of them, burned in the fire. So it was a little time of remembrance."


Voir la vidéo: Stories from the Archives: The Great Peshtigo Fire presented by Karen Humiston (Janvier 2022).