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Première traversée alliée du Rhin


Malgré un black-out partiel de l'actualité, les journalistes sont en mesure de fournir des informations sur la traversée réussie du Rhin par l'armée américaine le 7 mars 1945, bien qu'on ne sache pas encore si les Alliés ont capturé le pont Ludendorff aux Allemands.


Débarquement des troupes. . . De l'autre côté du Rhin

Ces embarcations étaient des LCVP de 36 pieds (péniches de débarquement, véhicule, personnel) ou des LCM de 50 pieds (péniches de débarquement, mécanisées) - des bateaux qui avaient amené les troupes américaines à terre en Normandie. Maintenant, loin de l'océan ou de la Manche, ils se dirigeaient vers le Rhin, la barrière physique et symbolique du cœur de l'Allemagne - large, rapide et cerné par de hautes falaises pour une grande partie de sa ruée des sources alpines vers la La mer du Nord.

L'implication de l'US Navy dans la rupture de cette puissante obstruction a démontré l'adaptabilité des forces américaines, les possibilités de coopération interservices et la prévoyance en plaçant ces grands engins spécialisés aux bons endroits loin de la mer, au bon moment, pour faciliter la poussée finale. qui a apporté la victoire sur l'Allemagne.

Arrivée sur le continent

À la fin de l'été 1944, alors que les troupes américaines couraient à travers la France, le commandant du 12e groupe d'armées, le lieutenant-général Omar Bradley, a commencé à réfléchir à la façon dont ses forces traverseraient le Rhin. On supposait que les troupes allemandes en retraite détruiraient les ponts du fleuve et que les bateaux de l'armée pourraient ne pas être en mesure de naviguer en toute sécurité dans le courant rapide du Rhin. Bradley se tourna vers la Marine, qui organisa bientôt le Groupe opérationnel 122,5, sous le commandement du commandant William Whiteside. Trois des unités opérationnelles du groupe seraient affectées aux armées américaines pour faciliter la traversée. 1

L'unité opérationnelle 122.5.1 (unité 1) a été activée le 4 octobre 1944 à Dartmouth, en Angleterre, sous le commandement du lieutenant Wilton Wenker. En plus des LCVP, Wenker commandait une unité mobile de réparation, ou E-9, et un « groupe d'entretien ménager » composé de cuisiniers, de radios, de chauffeurs, de coiffeurs et de pharmaciens : au total 11 officiers et 153 hommes de troupe. L'unité 2, commandée par le lieutenant-commandant William Leide, et l'unité 3, sous les ordres du lieutenant-commandant Willard W. Ayers (jusqu'au 3 décembre, date à laquelle il a été grièvement blessé dans un accident de voiture et remplacé par le lieutenant-commandant Willard T. Patrick), étaient similaires.

L'unité 1 a traversé la Manche le 14 octobre et a été transportée par camion du Havre à Andenne, en Belgique, une ville sur la Meuse. Affecté à la 1re armée, il s'emploie à développer « des méthodes adaptées de transport et de mise à l'eau des bateaux dans des conditions similaires à celles attendues sur le Rhin ». 2 L'unité 2, rattachée à la 3e armée, traverse le 10 novembre et se dirige vers Toul, France, à 50 milles au sud de Metz sur la Moselle, tandis que l'unité 3, affectée à la 9e armée, débarque en France le 9 novembre et finit à Grand Lanaye, à huit kilomètres de Maastricht, aux Pays-Bas, sur la Meuse (basse Meuse).

Au départ, il y avait un sentiment d'urgence, car une opération sur le Rhin semblait imminente. Mais alors que l'avance alliée dépassait ses approvisionnements et que le temps se détériorait, il devint clair que les services de la Marine ne seraient pas immédiatement requis. Les unités de bateaux se sont donc installées dans leurs bases pour ce qui s'est avéré être un hiver long et frustrant passé à s'entraîner et à effectuer diverses autres activités.

L'unité 1 a envoyé des équipes de trois hommes pour enseigner au 1120e groupe de combat du génie de l'armée les compétences de base en matelotage telles que le nouage, l'épissage et la manipulation de petites embarcations. Les bataillons du génie étaient la principale ressource de l'armée pour les traversées de rivières, l'exploitation de bateaux d'assaut et la construction de ponts. Leurs bateaux – des embarcations en bois généralement d'une capacité de 16 hommes et un équipage de 3 et des canots pneumatiques pouvant transporter 12 hommes – ne pouvaient accueillir que de l'infanterie et étaient propulsés par des pagaies ou des moteurs hors-bord de 22 cv. L'armée considérait une étendue d'eau de plusieurs centaines de mètres comme une traversée interminable.

L'offensive allemande du 16 décembre en Belgique et au Luxembourg, connue sous le nom de bataille des Ardennes, a perturbé l'instruction. Les chars ennemis se sont rendus à moins de 11 miles de la base de l'unité 1, forçant les bluejackets américains à évacuer «par mesure de sécurité». 3

Les fausses alarmes étaient une autre source de frustration. L'unité 1 a été mise en alerte pour un déplacement vers la rivière Roer le 6 février, une alerte qui a duré jusqu'au 28 février avant d'être annulée. L'unité 3 était en attente d'une opération Roer du 21 novembre au 21 décembre. Puis il y avait l'ennui du faire du travail. Les marins de l'unité 2 ont peint 15 000 panneaux de signalisation et chargé des barbelés sur des wagons plats. Comme l'a noté par euphémisme le lieutenant-commandant Leide, « bien que cela ne puisse pas être classé comme un travail naval, c'était un exutoire pour les énergies du personnel et a beaucoup fait pour développer les officiers mariniers ». 4

L'unité 3, cantonnée à Grand Lanaye (500 habitants), avait le contact le plus étroit avec la population civile. Le lieutenant-commandant Patrick a rapporté que « les habitants de Lanaye ont été des plus serviables et ont offert des chambres aux hommes et aux officiers dans leurs maisons pendant que le maire a remis l'hôtel de ville. » 5 Un marin francophone a joué au Père Noël à Noël et a distribué des bonbons aux enfants. Les danses du samedi soir sont devenues un événement régulier, avec des filles amenées de Maastricht parce que « Lanaye elle-même ne pouvait pas rassembler assez de partenaires de danse pour les hommes. . . . Dans tous les cas, les filles, tant néerlandaises que belges, étaient strictement chaperonnées. C'était une coutume nationale, pas une demande de la Marine. En fait, les relations sont devenues trop étroites. Patrick a rapporté que les habitants locaux avaient commencé à harceler les Américains pour toutes sortes de faveurs, y compris le transport de villageois malades et « le transport de fourrage de champs éloignés ». 6

Durant l'hiver, la Marine décide de renforcer les unités avec des LCM. Bien que ces bateaux soient plus difficiles à transporter par voie terrestre, ils pouvaient transporter un char moyen, une capacité importante au début d'une traversée. Cinquante-quatre LCM ont navigué d'Angleterre à Anvers par leurs propres moyens et de là le canal Albert. Les six LCM désignés pour l'unité 1 sont arrivés très abîmés par leur long voyage et leurs rencontres avec la glace fluviale, et plusieurs ont nécessité de nouveaux moteurs ou d'autres réparations.

Tâches variées près de Remagen

Avec l'approche du printemps, l'attente s'est enfin terminée. Le 7 mars, près de quatre mois après son arrivée sur le continent, l'unité 1 a reçu l'ordre de déplacer 16 LCVP en Allemagne, à la suite de la capture chanceuse par la 9e division blindée du pont Ludendorff à Remagen, la dernière travée debout sur le Rhin.

Dans son rapport, le lieutenant Wenker a noté que les grandes remorques à plateau qui transportaient les LCVP de 36 pieds de long et 11 pieds de large "ont rencontré des difficultés considérables" pour naviguer sur les routes secondaires sombres et étroites jusqu'à leur destination. 7 Une remorque s'est coincée dans un virage serré à Bleisheim, à 35 milles routiers au nord-ouest de Remagen, retardant l'unité de plus d'une heure. Au sud de Weilerswist, la colonne trouva la route impraticable et dut faire marche arrière. Battues par la masse de troupes et de véhicules qui se dirigeaient vers la tête de pont, les routes étaient dans un état exécrable. Une remorque s'est coincée dans la boue et un camion s'est renversé en essayant de franchir un cratère d'obus. Une dépanneuse a facilement redressé le camion, mais quatre gros camions de remorquage lourds ont été nécessaires pour tirer la remorque de la boue. Au cours des derniers milles, la colonne a rampé vers l'avant à peine en moyenne à un mille à l'heure. À un moment donné, une dépanneuse a dû être attelée à chaque camion pour le traîner à travers une zone boueuse. Une remorque a glissé dans un trou d'obus et a mis 36 heures à extraire.

À 8 h 30, le 11 mars, l'unité de Wenker a finalement commencé à lancer des bateaux. Cela s'est produit à Kripp, à un mile au sud de Remagen, et vers 1350, cinq LCVP étaient à flot après avoir été jetés à l'eau « comme autant d'œufs ». 8 À ce moment-là, l'armée avait poussé des troupes à travers le Rhin pendant plusieurs jours – 8 000 hommes traversés au cours des 24 premières heures – et les ingénieurs luttaient pour terminer un pont flottant et un pont roulant pour compléter la travée de Ludendorff endommagée. Les LCVP ont été précipités dans l'action pour aider les ingénieurs sans donner à leurs barreurs une chance de tester les courants rapides et difficiles de la rivière.

Un LCVP a perdu du terrain et a été emporté contre le pont flottant partiellement achevé. Il menaçait de défaire tout le travail accompli jusqu'à présent, mais les ingénieurs ont desserré les câbles en amont permettant à l'engin de se dégager. Pendant ce temps, le flux puissant provoquait l'affaissement d'une partie du pont près de la rive ouest, de sorte que trois LCVP ont été pointés vers l'amont et ont commencé à pousser les pontons à pleine puissance pour les maintenir en place. Ils ont gardé ce travail pendant trois jours.

Le 12 mars à midi, la passerelle et les ponts flottants étaient terminés. Un LCVP est allé en amont pour poser un barrage antimines. Deux autres bateaux travaillaient à partir d'Unkel, à trois milles en aval de Remagen, évacuant les blessés de la rive opposée tout en opérant sous un feu d'artillerie intense qui immobilisait parfois les équipages. Cinq bateaux sont restés inactifs à Kripp, au grand dégoût du lieutenant Wenker, qui s'est plaint: "Le convoyage qui a été fait, le cas échéant, n'a pas été enregistré." La tête de pont faisait également l'objet d'attaques aériennes périodiques. « L'activité principale de ces bateaux le 12 consistait à abattre un ME109. . . . L'artillerie observée a fait de cette zone un stand de tir virtuel. 9 La nuit, deux LCVP patrouillaient en amont de la rivière et décourageaient les saboteurs ennemis en lançant des grenades sous-marines TNT de 50 livres dans l'eau toutes les cinq minutes, à raison de sept tonnes d'explosifs par nuit. Le 17, deux nageurs allemands ont été retrouvés abrités au bord du fleuve, chassés à terre par les commotions cérébrales et l'eau froide, ce qui, aux yeux des Américains, justifiait la pratique.

Le reste de l'unité 1 a remonté le fleuve et a lancé ses LCVP le 14 mars. Le 15, les équipages des bateaux ont enfin l'opportunité de remplir leur mission première. Ce jour-là, quatre LCVP se sont réunis à Unkel et ont chargé 36 hommes dans un bateau, ils ont transporté 2 200 soldats de la 1re division vers la rive opposée en trois heures, ne prenant que sept minutes pour un aller-retour. L'histoire de l'armée a reconnu que c'était « plus rapide et plus efficace que les troupes ne pouvaient traverser une passerelle ». 10 Wenker a noté que certains de ses équipages avaient transporté des unités de la 1re Division à terre en Normandie. 11 Le 16, les LCVP ont rapidement transporté 900 soldats et huit jeeps de l'autre côté de la rivière.

Pour l'unité 1, cependant, les opérations de traversier étaient l'exception, et la grande frustration de l'unité était le sentiment qu'elle était sous-utilisée. Un observateur dépêché du quartier général français de la Marine a noté qu'à un point de ferry "C'était irritant pour les équipages de la Marine de voir des files de véhicules en attente aux abords des ponts alors que leurs bateaux restaient inactifs, mais l'armée a apparemment jugé imprudent de rompre l'organisation de ses convois en séparant les véhicules légers des lourds et en permettant aux premiers de traverser dans les LCVP. 12

Le 17 mars, le pont Ludendorff s'est finalement effondré et les LCVP ont fourni un autre service précieux en détournant les débris flottants de l'épave loin des ponts flottants avec des grappins, des cordes et des poteaux.

Convoyage des troupes de Patton

La traversée de Remagen était une question d'opportunité, pas de plan. Même après que la première armée eut neuf divisions sur l'autre rive du Rhin, les neuvième et troisième armées devaient effectuer des passages d'assaut dans des zones où le terrain était plus propice aux opérations offensives au cœur de l'Allemagne.

Le 20 mars, le quartier général de la troisième armée a alerté l'unité 2 et cet après-midi-là, 24 LCVP ont quitté Toul. Le lieutenant-commandant Lieder a souligné que « le voyage à travers une Allemagne flamboyante avait commencé ». 13 Cette opération a été complètement improvisée, le commandant de la Troisième armée, le lieutenant-général George Patton, ordonnant une traversée avant même que ses divisions n'aient atteint le Rhin. Son idée était de sauter le fleuve avant que les Allemands en retraite puissent organiser une défense. Lieder a noté: "Nous n'avions pas été informés, et la reconnaissance de la rivière elle-même pour les sites de lancement et les sites d'embarquement et de débarquement [n'était] pas encore terminée." 14

Douze LCVP sont arrivés près d'Oppenheim. La lourde grue M-20 Le Tourneau de l'unité a été retardée par des barrages routiers et l'unité a malmené ses LCVP dans la rivière avec difficulté. Neuf étaient à flot à l'aube du 22, tandis que les trois derniers suivaient de peu. Une fois sur la rivière, l'Unité 2 a continué à improviser. Frustré par le fait que son métier n'avait pas d'« affaire », Lieder et son XO, le lieutenant (junior grade) J. D. Spaulding, « ont conclu des accords privés avec des fantassins qui étaient sur le point de traverser la rivière à la pagaie ». 15

Les LCVP se sont une fois de plus avérés rapides et efficaces dans leur rôle prévu. Des allers-retours ont été effectués en quelques minutes, et au cours des 18 heures suivantes, huit LCVP faisant la navette ont transporté "de 4 000 à 4 500 soldats et de 250 à 300 véhicules" à travers le Rhin sous le feu ennemi, sans blesser ni bateau ni homme. Un autre LCVP a propulsé un radeau construit à partir de pontons et deux ont participé à des tâches d'ingénierie, notamment la construction d'un pont à chenilles, la pose de câbles de soutien à travers la rivière et l'installation de barrages flottants. Un LCVP avait été endommagé lors du lancement et devait être réparé par la section E-9 de l'unité.

Au cours des jours suivants, l'unité 2 a participé à trois autres opérations de franchissement de la troisième armée. Le 24 mars, six LCVP ont transporté des hommes de la 87e division à Boppard au rythme de 400 hommes à l'heure sous le feu des canons antiaériens allemands. Six LCM sont arrivés sur la falaise surplombant le site d'embarquement pendant l'opération, mais l'armée a décidé que la pente jusqu'à la rivière était trop raide, et donc, à la frustration de Lieder, ils ont été retenus.

La troisième traversée de la tranche 2 a eu lieu le 26 mars à Oberwesel. « Même si nous savions que le passage d'assaut de l'infanterie . . . devait être fait tôt le matin du lundi 26 mars 1945, aucun plan n'a été promulgué quant à l'emploi des 6 LCVP restants et des 6 LCM qui étaient dans la région et disponibles. Lieder se précipita vers Oberwesel pour repérer les sites de lancement. Il a fait flotter les 12 bateaux à temps pour participer et a noté avec joie que les LCM transportaient «des charges énormes, y compris des canons lourds». Il attribue à son unité le convoyage de 6 000 hommes et 1 200 véhicules de la 89e division en 48 heures. 16

La dernière opération de l'unité 2 sur le Rhin a débuté le 27 mars à Mayence. Il y a déployé six LCVP et six LCM. Après seulement quelques passages, l'artillerie allemande s'est concentrée sur le site de lancement, tuant un officier, détruisant le bulldozer de l'unité et l'une de ses grues lourdes, endommageant plusieurs véhicules et gardant les hommes cloués au sol pendant près d'une heure. L'unité a déplacé son point d'embarquement dans un endroit plus abrité, ce qui a limité les bateaux à seulement quatre voyages par heure. Néanmoins, au cours de trois jours, l'unité 2 a transporté 10 000 hommes et 1 100 véhicules à ce stade seulement. 17

Les dernières traversées

L'unité 3, rattachée à la 9e armée, fut la dernière à être activée. Contrairement aux passages de la première et de la troisième armée, la neuvième armée, qui fait partie du 21e groupe d'armées du maréchal britannique Bernard Montgomery, a méticuleusement planifié son opération. Un historien l'a qualifié de "probablement l'opération de traversée de rivière la plus élaborée de l'histoire". 18 Le rôle de l'unité 3 dans ce grand spectacle était de compléter les 500 bateaux d'assaut de l'armée, dont la moitié étaient propulsés par des pagaies. Il a été attribué cinq « plages » dans deux secteurs divisionnaires entre Wesel et Duisburg.

Tous les bateaux de l'unité 3 se sont rassemblés dans la nuit du 23 et sont partis en petits convois pour leurs deux sites de lancement, où les ingénieurs de l'armée avec des bulldozers, des remblais de route et du matériel attendaient prêts. Les équipes de démolition et les bulldozers ont ouvert la voie le long de leur itinéraire de 80 milles, coupant des arbres, faisant sauter des bâtiments et aplatissant des clôtures pour donner aux transporteurs de chars transportant le dégagement des LCM. Les bateaux affectés aux trois plages de la 30e Division arrivent à l'heure prévue, mais les embouteillages retardent de plusieurs heures les bateaux affectés à la 79e Division.

Comme le capitaine de corvette Patrick l'a noté dans son rapport : « Aucun bateau ne peut être utilisé tant qu'il n'a pas été mis à l'eau ». 19 Sur le site de la 30e Division, alors que l'une des deux grues M-20 disponibles lançait le premier LCVP au-dessus de l'eau, le câble s'est rompu, faisant tomber le bateau de 25 pieds. Ainsi, le projet d'utiliser deux grues pour soulever les LCM directement de la remorque à l'eau a été abandonné.

Au lieu de cela, les remorques ont été reculées à moins de 20 pieds de l'eau. La grue restante a soulevé la poupe du bateau, qui était en avant sur la remorque, et alors que le camion s'éloignait lentement, le bateau a glissé de la remorque. Une fois le LCM au sol, sa proue tournée vers l'eau, un bulldozer l'a poussé jusqu'à une goulotte préparée, dont l'extrémité est tombée brusquement dans un bassin profond. Pour empêcher le bulldozer de suivre accidentellement le bateau dans la rivière, il a été enchaîné à un deuxième bulldozer. Le lancement de neuf LCM de cette manière (ainsi que de huit LCVP utilisant la méthode plus conventionnelle de la grue) a pris de 0600 à 1320 le 24 mars. Le chantier a été sous des tirs d'obus sporadiques tout le temps.

Ainsi lancés, les premiers LCVP ont commencé à fonctionner à l'aube, et Patrick a estimé que son unité avait transporté 3 000 fantassins et 1 100 véhicules à travers le flux de 500 mètres de large le premier jour, chaque bateau effectuant un aller-retour en seulement six minutes. Dans le secteur de la 79th Division, l'arrivée tardive ralentit le lancement des LCM. En raison de la forte résistance ennemie et du besoin immédiat de véhicules blindés sur la rive opposée, deux des engins transportaient des chars à 7 h 00. Mais un obus allemand de 88 mm en désactiva un, et ce n'est qu'en 1900 que les autres LCM commencèrent leurs opérations. Les LCVP ont également été retardés et n'ont transporté leurs premiers chargements qu'à midi.

En plus de ces opérations, les LCVP patrouillaient le fleuve. Comme dans les autres débarquements, les bateaux ont également aidé à la construction de passerelles et de ponts flottants. Les ingénieurs avaient quatre ponts flottants en place le 25 mars, mais les tirs allemands et les dommages causés par les bateaux à la dérive ont retardé la construction des ponts à chenilles.

Parce que la tête de pont était lente à se développer et que l'armée britannique avait besoin d'utiliser des ponts construits par les Américains, la Task Unit 3 a trouvé plus d'emplois que les unités plus au sud. Les opérations de ferry ont duré trois jours dans certains secteurs, et même jusqu'à huit jours après la traversée initiale, l'armée a demandé un LCM pour propulser un ferry « rhinocéros », une série de pontons attachés ensemble pour former un radeau capable de transporter du matériel lourd.

Il convient de noter qu'en février, la Royal Navy avait formé une unité amphibie intérieure composée de 45 LCVP et d'un nombre similaire de LCM pour aider l'armée britannique à traverser le Rhin juste au nord de la neuvième armée. Cependant, les bateaux ont été utilisés strictement comme remorqueurs et comme « élément mobile à flot du Royal Engineers et du Royal Army Service Corps ». 20 Ils n'ont pas transporté de troupes de l'autre côté de la rivière.

Pensées de conclusion

Les péniches de débarquement des unités opérationnelles amphibies de la Marine ont démontré qu'elles étaient de loin supérieures aux bateaux d'assaut de l'Armée de terre dans leur capacité à transporter des troupes à travers une barrière d'eau large et rapide. Selon les sites de chargement et de débarquement, quatre LCVP pourraient transporter un bataillon, y compris des véhicules, toutes les heures. Les bateaux avaient des vitesses relativement élevées et des moteurs puissants et étaient pilotés par des marins qualifiés, ce qui les rendait inestimables pour les nombreuses tâches associées aux opérations fluviales, qui, au-delà du service de traversier, comprenaient la construction de ponts, la pose de barrages et de câbles, les opérations de patrouille, le service de remorqueurs et l'enlèvement des débris.

Cependant, ils avaient aussi leur passif. Les bateaux et les grues lourdes nécessaires pour les lancer étaient difficiles à transporter par voie terrestre, et même avec une préparation spéciale, leurs mouvements pouvaient être atrocement lents. Les rapports des unités opérationnelles indiquent que chaque lancement était une aventure, mais heureusement, les équipages de la Marine se sont montrés inventifs. Si une grue était retardée ou endommagée, ils trouvaient toujours un moyen de faire flotter leurs bateaux.

Un autre problème était l'intégration des unités de la Marine dans les opérations de l'armée américaine. Il y avait des frictions même sur des questions aussi simples que les uniformes : le lieutenant-commandant Patrick de l'unité 3 a déclaré que « tout le personnel, officiers et hommes, était vêtu de l'uniforme de l'armée conformément aux instructions de l'armée. La question du paiement de ces vêtements se posait fréquemment, notamment pour les officiers. Il constate avec satisfaction que l'armée finit par payer la facture. 21 Le plan avait été de jumeler chaque unité opérationnelle à un bataillon du génie. Avec deux des unités, cette liaison était temporaire. Dans le cas de l'Unité 2, son bataillon du génie a été démis de ses fonctions juste avant le passage du Rhin. En conséquence, l'armée n'avait pas une idée claire des capacités de l'unité navale et de la meilleure façon de l'utiliser. Heureusement, le commandant a été agressif pour trouver du travail pour ses bateaux.

Mais ces bosses étaient des problèmes mineurs. Bien que les décomptes exacts n'aient jamais été tenus, les unités de bateaux de la Marine ont directement transporté plus de 26 000 soldats et 4 000 véhicules sur la rive est du Rhin et ont ramené des milliers de prisonniers et de blessés. Ils ont aidé à construire, entretenir et protéger les ponts temporaires construits par les ingénieurs de l'armée. Les unités de bateaux de la marine américaine ont prouvé sur le Rhin que lorsqu'il s'agissait de traverser une étendue d'eau, l'expertise et les outils spécialisés faisaient la différence, surtout lorsqu'ils étaient combinés à un esprit dynamique.


1. Samuel Eliot Morison, Histoire des opérations navales des États-Unis pendant la Seconde Guerre mondiale, vol. 11, L'invasion de la France et de l'Allemagne (Boston : Little, Brown and Company, 1957), 317–18. Une quatrième unité opérationnelle, 122.5.4, serait tenue en réserve au Havre.

2. National Archives and Records Administration (NARA), Action Reports TU 122.5.1, « Operations, Report of », 5 avril 1945, 2.


Traversée du Rhin à Remagen

La capture surprise par l'armée américaine du pont Ludendorff sur le Rhin à Remagen, en Allemagne, a ouvert les défenses de l'Allemagne à l'ouest.

Le Rhin n'est pas un fleuve ordinaire. D'une longueur d'environ 766 milles et d'une largeur moyenne d'environ 1 300 pieds, la voie navigable s'écoulant généralement vers le nord est également exceptionnellement rapide et profonde. Depuis l'époque de l'Empire romain, il a servi de défense traditionnelle de l'Allemagne centrale contre l'invasion de l'ouest. Cela resta le cas dans les premiers mois de 1945. Bien que le Reich d'Hitler était au bord de l'effondrement total, avec ses villes en ruines à cause des bombardements alliés et des forces soviétiques s'écrasant de l'est, les défenses allemandes le long du Rhin étaient toujours solides. Bien que les forces américaines, britanniques et françaises aient occupé la majeure partie de l'Allemagne à l'ouest du Rhin, elles sont restées incapables de traverser le fleuve pour entrer dans le centre industriel de la Ruhr. L'US Army Corps of Engineers a jugé la rivière totalement impraticable, même à marée basse et les Allemands avaient détruit ou étaient prêts à détruire tous les ponts importants.

Les planificateurs alliés ont reconnu qu'ils auraient très probablement à entreprendre une traversée amphibie du Rhin afin de pénétrer profondément dans le territoire allemand. Cela semblait nécessiter de se concentrer quelque part au nord de Bonn, où la rivière entrait dans un terrain relativement ouvert et donc plus favorable aux chars. Seule une légère considération a été accordée à Remagen, à environ quinze milles au sud de Bonn, où le pont Ludendorff est resté debout mais le terrain à et à l'est de la rivière était d'une rudesse décourageante. Nommé d'après le général Erich Ludendorff, chef militaire allemand pendant la seconde moitié de la Première Guerre mondiale, le pont ferroviaire avait été construit - principalement par des prisonniers de guerre russes - de 1916 à 1919 et avait une portée de 1 200 pieds. Étant donné que de hautes crêtes percées par un tunnel ferroviaire se trouvaient à l'est du pont, cela semblait une cible improbable pour les Américains. Pourtant, les ingénieurs allemands l'avaient truqué avec des explosifs, les retirant pendant un certain temps pour éviter leur détonation lors d'un raid de bombardement allié, puis les remplaçant à l'approche des Américains. Les unités d'infanterie qui gardaient le pont étaient faibles.

À Remagen, la 15e armée allemande affronte la 1re armée américaine, commandée par le lieutenant-général Courtney Hodges. Le 3 mars 1945, Hodges dirigea son IIIe corps, avec la 9e division blindée du major-général John Leonard comme fer de lance, pour descendre la vallée menant vers Remagen par l'ouest. La résistance allemande était faible et désorganisée. Le 6 mars, les restes de la quinzième armée se retirèrent de l'autre côté du pont alors que les Allemands se préparaient à déclencher leurs charges explosives et à le démolir avant les Américains. Les hommes et les véhicules de Brig. Le Combat Command B du général William Hoge s'est approché du pont, espérant mais s'attendant à peine à ce qu'ils puissent saisir le pont intact.

Juste au moment où le brouillard du matin se levait le 7 mars, le lieutenant-colonel Leonard Engeman, à la tête d'un groupe de travail du 14e bataillon de chars et du 27e bataillon d'infanterie blindé de la 9e division blindée, a été stupéfait de regarder à travers ses jumelles et de voir le pont toujours intact. , avec des véhicules allemands qui grondent encore dessus. Engeman a envoyé le lieutenant Karl Timmermann avec des forces avancées, y compris de nouveaux chars M26 Pershing, pour s'emparer du pont. Il ordonna : « Descendez dans la ville. Traversez-le le plus rapidement possible et atteignez le pont. Les chars mèneront. L'infanterie suivra à pied. Leurs half-tracks fermeront la marche. Faisons en sorte que ce soit accrocheur. Timmermann, qui était né à Francfort, en Allemagne, en 1921, obéit mais la résistance allemande à la périphérie de la ville rendit l'avancée atrocement lente. Le commandant allemand local a eu amplement le temps de faire sauter le pont, mais a toujours refusé afin de laisser plus de ses troupes s'échapper à l'est.

Les hommes du lieutenant Timmermann se sont approchés du pont à 15 h 15. avec un sentiment d'urgence croissant. Les ingénieurs allemands ont fait exploser une charge près de la travée ouest, l'endommageant et la rendant temporairement infranchissable pour les chars. Timmermann s'élança néanmoins sur le pont avec son infanterie. Les Allemands ont essayé de faire sauter la travée centrale, mais les charges n'ont pas explosé. Finalement, une autre charge a explosé et le pont a semblé s'élever dans les airs, avant de retomber sur sa structure d'origine. Dans leur précipitation, les ingénieurs allemands avaient mal placé un détonateur — et ces prisonniers de guerre russes avaient trop bien construit le pont !

Le sergent Alexander A. Drabik a été reconnu comme le premier Américain à traverser le pont menant à la rive est du Rhin. Il y avait cependant de durs combats à suivre, alors que les Américains dégageaient le tunnel ferroviaire - que les Allemands auraient également pu faire sauter - et sécurisaient la crête surplombant le passage à niveau. Et bien que les Américains aient pu effectuer quelques réparations rapides sur le pont endommagé, permettant aux troupes et aux véhicules de traverser, il n'a duré que dix jours de plus avant de s'effondrer sous la pression du trafic et des attaques aériennes allemandes avant de s'effondrer définitivement le 17 mars. à Remagen a forcé les Alliés à changer leur stratégie d'invasion du centre de l'Allemagne, et plus de temps s'écoulerait avant qu'ils ne sortent de leur nouvelle tête de pont. La traversée du Rhin à Remagen, cependant, a marqué un moment décisif annonçant l'effondrement imminent de l'Allemagne.


La traversée du Rhin : Opération Pillage et Opération Varsity

Le dernier obstacle de l'offensive rhénane était le Rhin lui-même. La traversée près de Wesel (Opération Plunder) était l'une des nombreuses traversées coordonnées du Rhin. Un million de soldats alliés y ont participé. À l'appui de la traversée, 14.000 parachutistes ont été largués derrière les lignes ennemies (Opération Varsity). Les opérations ont été un succès complet. Les jours d'Hitler étaient comptés.

La dernière étape de l'offensive rhénane était la traversée du fleuve légendaire lui-même. Il était clair pour tout le monde que le Rhin était le dernier obstacle naturel majeur à l'avancée des Alliés en Allemagne. La traversée du Rhin entre Rees et Wesel (Opération Plunder) faisait partie de plusieurs traversées du Rhin coordonnées. Les actions ont commencé tard le 23 mars 1945. C'était une opération de grand nombre. Un million de soldats de trois pays y ont participé. Les Alliés ont rassemblé plus de 4 000 pièces d'artillerie sur la rive ouest du fleuve tandis que plus de 250 000 tonnes de ravitaillement ont été amassées près du front. Les préparatifs étaient masqués à la vue des Allemands par le plus grand écran de fumée jamais posé.

À l'appui de la traversée du Rhin, l'opération Varsity, la plus grande opération aéroportée réalisée en une seule journée, a eu lieu. 14.000 parachutistes ont été largués à l'est du Rhin derrière les lignes ennemies pour approfondir la tête de pont alliée et pour assommer l'artillerie allemande visant le Rhin. L'opération Plunder s'est déroulée comme sur des roulettes. La résistance allemande est complètement brisée par le barrage d'artillerie et dans les deux premières heures de l'opération, les Alliés ne perdent que 31 hommes. Certaines des victimes des opérations Varsity et Plunder sont enterrées au cimetière forestier de Reichswald.

Après l'établissement des premières têtes de pont, il n'a fallu que neuf heures aux ingénieurs de la 9e armée américaine pour franchir le fleuve. Winston Churchill était présent au quartier général du maréchal Montgomery pour assister au début de la phase finale de la guerre en Allemagne. Les Alliés franchissant le Rhin, les jours du Troisième Reich étaient comptés.

Feldmaresciallo Montgomery incontra il generale Crerar. Questi uomini erano le menti dietro ad Operation Plunder.

Un paracadutista americano caduto durante Opération Varsity.

Alianti atterrati in un pratp durante Operation Varsity.

Alianti atterrati in un pratp durante Operation Varsity.

Expériences associées

Opération Market Garden

L'opération Market Garden était l'une des plus grandes opérations alliées de la Seconde Guerre mondiale. Il visait à sécuriser les ponts sur la Meuse (Meuse), le Waal et le Rhin aux Pays-Bas afin de déborder les lourdes défenses allemandes de la ligne Siegfried et d'assurer une avance rapide vers Berlin.

L'offensive de Rhénanie

L'offensive alliée de Rhénanie comprenait plusieurs opérations militaires à grande échelle au cours des derniers mois de la Seconde Guerre mondiale en Europe. Les deux principaux objectifs de ces opérations britanniques, américaines et canadiennes combinées étaient de nettoyer la zone à l'ouest du Rhin et d'accomplir la traversée du fleuve lui-même. En cas de succès, l'offensive porterait un coup final à la dernière ligne de défense allemande à l'Ouest.


Première traversée alliée du Rhin - HISTOIRE

Un nouvel ajout à la performance American Elegance de cette année : 1926 Chrysler Model 72 Roadster. Le spectacle commence vers 13 heures samedi et dimanche. Plus d'informations, voir : www.americanheritagemuseum.org/event/tanks-wings-wheels-2/ . Voir plus Voir moins

Traversée du Rhin


Criquet M22
– États-Unis | RÉSERVOIR AÉROPORTÉ

M18 Hellcat – États-Unis | DESTRUCTEUR DE RÉSERVOIR

A34 Comète – Royaume-Uni | RÉSERVOIR CRUISER

Deux invasions de la France à la mi-1944, l'opération Overlord en Normandie et l'opération Dragoon dans le sud de la France, ont réussi à déplacer plusieurs armées américaines et alliées à la frontière de l'Allemagne. L'élan d'attaque a été retardé à la fin de 1944 par de graves problèmes logistiques et par le revers aux Pays-Bas et la résistance allemande féroce dans les forêts de Huertgen et des Ardennes. Mais en janvier 1945, les Alliés occidentaux disposaient de forces terrestres et aériennes extrêmement supérieures qui se profilaient tout le long des frontières occidentales de l'Allemagne. Le problème était de savoir comment leur faire passer le Rhin, afin qu'ils puissent écraser la dernière résistance allemande dans l'ETO et mettre fin à la guerre.

By late January 1945, U.S forces, with their British, Canadian, and French allies, had regained the territory lost in December’s Battle of the Bulge and resumed their drive eastward to defeat Hitler’s Third Reich. Only one major obstacle stood in the path of their advance: the Rhine River, whose many bridges had been blown apart by retreating German armies. That forced the Allies to make an amphibious assault into the teeth of German river defenses. This strategic crossing of the Rhine river – also known as Operation Plunder, started on March 23rd, 1945.

When Allied forces reached the Rhine in early March 1945 they found just about every span across the river already destroyed. The one exception of some very important bridges that survived demolition from the Germans such as was a only partly destroyed bridge at Remagen, which was captured in a rush assault. Eisenhower decided that several simultaneous crossings over the 20 mile long battle front would have the greatest chance of success. His plan was to cross the Rhine, then drive into the Ruhr Valley to encircle a large part of the German Army and effectively end German resistance in the west. So began the massive mobilization and movement of engineers, soldiers, equipment and supplies across one of the most important river crossings of WWII.

Four thousand Allied guns fired for four hours during the opening bombardment. British bombers contributed with attacks on Wesel during the day and night of 23 March 1945 – Preparing for this monumental crossing into the heart of Germany.

The American Heritage Museum at the Collings Foundation featuring the Jacques M. Littlefield Collection explores major conflicts ranging from the Revolutionary War until today. Visitors discover and interact with our American heritage through the history, the changing technology, and the Human Impact of America’s fight to preserve the freedom we all hold dear.

American Heritage Museum
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For the World War II Allies, Crossing Germany's Rhine River Was Hell

January 1945—with World War II in its sixth year—found the Allied armies going on the offensive after the Battle of the Bulge, but they were still west of the Rhine and six weeks behind schedule in their advance toward Germany.

Closing to the Rhine was not easy. Although U.S. and French units of Lt. Gen. Jacob L. Devers’ Sixth Army Group had reached the western bank around Strasbourg in late 1944, the river proved too difficult to cross. Even if an assault could have been mounted, the Allied forces would have been too far away from the heart of Germany to pose any meaningful threat. The key to eventual victory lay in the central and northern Rhineland, but three factors delayed an advance: the failure of Operation Market Garden, the British-American airborne invasion of Holland, the onset of an extremely wet autumn and harsh winter, and the unexpectedly rapid recovery of the German Army in the wake of recent Allied advances.

A coordinated Allied campaign proved difficult to achieve. General Omar N. Bradley’s U.S. 12th Army Group was licking its wounds after the almost disastrous Ardennes counteroffensive, and it was clear to Field Marshal Bernard L. Montgomery, commander of the British 21st Army Group, that the Americans would not be ready to undertake a major offensive for some time. Despite its vast reserve of manpower, unlike the critically depleted British Army, the U.S. Army had become seriously deficient of infantry replacements. Monty made the first move.

Meanwhile, on January 12, the Soviet Army launched a long-awaited, massive offensive from Warsaw toward the River Oder—and Berlin. This was just in time, thought Montgomery and General Dwight D. “Ike” Eisenhower, the Allied supreme commander. By the end of the month, the Russians were only 50 miles from the German capital. While the Americans were recovering, it devolved on the 21st Army Group, still supported by Lt. Gen. William H. “Texas Bill” Simpson’s U.S. Ninth Army, to take over the battle as soon as winter loosened its grip.

Monty and Ike agreed that the next stage should be to break through the Germans’ formidable Siegfried Line and close up to the left bank of the Rhine. The main objective was the historic city of Wesel, on the opposite side of the great river in flat country just north of the Ruhr Valley. It was here that Montgomery had originally sought to seize a bridgehead in September 1944, and common sense still favored it. Accordingly, two well-knit, almost copybook offensives were planned for February 8, 1945: Operation Veritable on the left flank and Operation Grenade on the right, adjacent to the boundary with Bradley’s 12th Army Group.

Monty announced that the 21st Army Group’s task was to “destroy all enemy in the area west of the Rhine from the present forward positions south of Nijmegen (Holland) as far south as the general line Julich-Dusseldorf, as a preliminary to crossing the Rhine and engaging the enemy in mobile war to the north of the Ruhr.” Three armies would be involved in the offensives: the Canadian First, the British Second, and the U.S. Ninth.

Commanding the Canadian force was the distinguished, 57-year-old General Henry D.G. “Harry” Crerar, a World War I artillery veteran and a man of cool judgment and cold nerves. The “ration strength” of his First Army exceeded 470,000 men, and no Canadian had ever led such a large force. The British Second Army was led by the skilled, unassuming Lt. Gen. Sir Miles “Bimbo” Dempsey, a 48-year-old World War I veteran of the Western Front and Iraq who later acquitted himself well in the Dunkirk evacuation, the Western Desert, Sicily, Italy, and Normandy. Tall, bald, Texas-born General Simpson, commanding 300,000 men of the U.S. Ninth Army, had served in the Philippine Insurrection, the 1916 Mexico punitive expedition, and on the Western Front in 1918. Eisenhower said of the 56-year-old officer, “If Simpson ever made a mistake as an Army commander, it never came to my attention.”

With 11 divisions and nine independent brigades, the Canadian Army would clear the way in February 1945 up to the town of Xanten the Ninth Army, with 10 divisions in three corps, would cross the Roer River and move northward to Dusseldorf (Operation Grenade), and the four divisions of the Second Army would attack in the center.

Although he was in customary high spirits about the operation, Montgomery knew that it would be no cakewalk. “I visited the Veritable area today,” he warned Field Marshal Sir Alan Brooke, chief of the Imperial General Staff, on February 6. “The ground is very wet, and roads and tracks are breaking up, and these factors are likely to make progress somewhat slow after the operation is launched.” Besides expected opposition from at least 10 well-entrenched Wehrmacht divisions, the Allied troops would have to face minefields, flooded rivers and terrain, a lack of roads, appalling weather, and tough going in the gloomy, tangled Reichswald and Hochwald forests.

Montgomery won final approval for the great dual assault on the Rhine on February 1, and the preparations were hastily finalized under tight security. Strict blackout regulations were enforced, and a cover story was concocted to convince the enemy that the offensive would be in a northerly direction to liberate Holland, rather than an eastern thrust into Germany. Daytime gatherings of troops were forbidden unless under cover large concentrations of vehicles, weapons, and ammunition were camouflaged or concealed in farmyards, barns, and haystacks, and rubber dummies of tanks and artillery pieces were positioned along an imaginary battle line where they might attract the attention of enemy patrols. Logistical feats were accomplished speedily as thousands of men, vehicles, and equipment were transported to the forward assembly lines.

The British and Canadian soldiers worked around the clock. Sappers built and improved 100 miles of road using 20,000 tons of stones, 20,000 logs, and 30,000 pickets, and 446 freight trains hauled 250,000 tons of equipment and supplies to the railheads. It was estimated that the ammunition alone—all types, stacked side by side and five feet high—would line the road for 30 miles. Engineers constructed five bridges across the River Maas, using 1,880 tons of equipment. The biggest was a 1,280-foot-long British-designed Bailey bridge. Outside Nijmegen, an airfield was laid in five days for British and Canadian rocket-firing Hawker Typhoons, which would support the offensive.

Meanwhile, a formidable array of armor and specialized vehicles was assembled. It included Churchill, Cromwell, Centaur, Comet, Valentine, and Sherman heavy and medium tanks Bren gun carriers, jeeps, half-tracks, and armored cars amphibious Weasel, Buffalo, and DUKW cargo and personnel carriers and 11 regiments of “Hobart’s Funnies,” Churchills and Shermans fitted with antimine flails, flamethrowers, and bridging equipment. Invented by Maj. Gen. Sir Percy Hobart, these had proved invaluable in the Normandy invasion and the clearing of the flooded Scheldt Estuary by Crerar’s army.

Under the command of the Canadian First Army, the Veritable offensive was to be spearheaded by the seasoned British XXX Corps led by 49-year-old Lt. Gen. Sir Brian G. Horrocks. He returned from leave in England to plunge into preparations for the largest operation he had ever undertaken. A much-wounded veteran of Ypres, Siberia, El Alamein, Tunisia, Normandy, and Belgium, the tall, lithe Horrocks—nicknamed “Jorrocks” by his mentor, Montgomery—was a charismatic officer who led from the front and was regarded as one of the finest corps commanders of the war.

Horrocks regarded Monty’s overall plan for the offensive as “simplicity itself.” The XXX Corps was to attack in a southerly direction from the Nijmegen area with its right on the River Maas and its left on the Rhine. “Forty-eight hours later,” said Horrocks, “our old friends, General Simpson’s U.S. Ninth Army, were to cross the River Roer and advance north to meet us. The German forces would thus be caught in a vise and be faced with the alternatives, either to fight it out west of the Rhine or to withdraw over the Rhine and then be prepared to launch counterattacks when we ourselves subsequently attempted to cross…. In theory, this looked like a comparatively simple operation, but all battles have their problems, and in this case the initial assault would have to smash through a bottleneck well suited to defense and consisting in part of the famous Siegfried Line.”

Horrocks decided to use the maximum force possible and open Operation Veritable with five divisions, from right to left, in line: the 51st Highland, 53rd Welsh, 15th Scottish, and the 2nd and 3rd Canadian, followed by the 43rd Wessex and Maj. Gen. Sir Alan Adair’s proud Guards Armored Division. On the morning of February 4, Horrocks briefed his commanders in the packed cinema in the southern Dutch town of Tilburg. Clad in brown corduroy trousers and a battlefield jacket, the unpretentious general drew a warm response as he crisply outlined the offensive, radiated confidence, and moved from group to group with a friendly and humorous word. Like Montgomery, he made a practice of keeping all ranks informed about operations.


La traversée du Rhin : Armée, Partie 47

La décision de détruire l'armée allemande à l'ouest du Rhin puis de traverser le fleuve dans une opération d'envergure au nord de la Ruhr avait été prise en décembre 1944 avant l'offensive des Ardennes. Le passage du Rhin, nom de code Opération Plunder, devait être le principal effort allié pour mettre fin à la guerre en frappant dans une « poussée unique » pour Berlin. Lors de la Conférence de Malte début février 1945, le commandant suprême des forces alliées, le général Dwight D. Eisenhower, révisa cette conception de l'invasion de l'Allemagne avec un plan qui autorisait une deuxième grande traversée du Rhin au sud de la Ruhr.

Les dirigeants britanniques, en particulier le feld-maréchal K.G. Alanbrooke, qui était en contact étroit avec le maréchal Bernard Montgomery, a protesté qu'il n'y avait pas suffisamment de forces pour deux opérations majeures. Étant donné que les Britanniques, en particulier Montgomery, faisaient encore pression pour un seul commandant au sol, il est possible de sympathiser avec l'impatience croissante des commandants américains sur le champ de bataille qui ne comprenaient pas pourquoi tant de déférence était accordée aux points de vue britanniques alors qu'ils étaient en mesure de fournir moins qu'un quart des troupes engagées dans la bataille.

Les Américains pensaient que Montgomery avait mis en place le passage du nord pour donner la gloire de prendre Berlin à l'armée britannique. Cette vision sceptique des motivations de Montgomery a été considérablement renforcée lorsqu'on a appris qu'il voulait utiliser des divisions américaines pour la traversée, mais sous le commandement de la 2e armée britannique. Le lieutenant-général Bill Simpson, commandant de la 9e armée américaine, et ses commandants de corps ont été sidérés par cette proposition et même Montgomery a réalisé qu'il était allé trop loin. Au lieu de cela, un corps américain de deux divisions, opérant sous le contrôle de la 9e armée américaine, devait attaquer la rivière le jour J. Malgré cette concession, la 2e armée devait toujours contrôler la tête de pont jusqu'à ce qu'elle soit jugée sûre.

Le 7 mars, alors que la bataille pour la poche de Wesel faisait rage, les troupes de la 1re armée américaine s'emparèrent du pont du Rhin à Remagen et établirent rapidement une tête de pont importante sur la rive est du fleuve. Comme Montgomery n'avait pas l'intention de traverser le Rhin avant la fin mars, le succès de la 1re armée américaine a posé au commandement allié un dilemme majeur. Le commandant de l'armée, le général Courtney Hodges, et son supérieur, Omar Bradley, étaient raisonnablement confiants qu'une évasion de Remagen pourrait être organisée chaque fois que la permission était accordée. Eisenhower, craignant peut-être une querelle encore plus sérieuse avec les Britanniques, ignora les estimations des renseignements sur la faiblesse allemande et ordonna à Hodges de limiter la tête de pont et de l'utiliser comme un dispositif pour éloigner les réserves allemandes du nord.

La 1re armée américaine a certainement réussi dans ce rôle car le 23 mars, jour de l'opération Plunder, les Allemands avaient déplacé la plupart de leurs réserves en face de la tête de pont de Remagen et avaient même tenté une contre-attaque. Le lendemain, avec la traversée du Rhin nord lancée en toute sécurité, la 1re armée américaine a été déchaînée. En quelques heures, il avait écarté les défenseurs allemands et se précipitait vers l'Allemagne avec trois divisions blindées en tête. La 3e armée américaine du général George S. Patton a également traversé le Rhin avant le 24 mars, mais il s'agissait d'une démonstration délibérée du mépris de Patton pour les préparatifs élaborés de Montgomery. Les Américains ont annoncé que le Rhin pouvait être traversé à tout moment sans l'aide d'un bombardement préliminaire - peu importe les divisions aéroportées - et ils ont annoncé qu'ils l'avaient fait à un moment calculé pour tirer un peu de l'éclat des nouvelles du passage de Montgomery. faire une pause de deux semaines pour que Montgomery puisse terminer les préparatifs d'une attaque sur pièce complexe était un prix élevé à payer pour maintenir l'unité dans la guerre de coalition. C'était un prix qu'il ne serait plus prêt à payer en traitant avec les commandants britanniques.

Le plan de Montgomery pour le Rhin prévoyait une série de traversées d'assaut largement séparées du fleuve. La 51e division Highland, qui avait été renforcée par l'ajout de la 9e brigade d'infanterie canadienne, était la première à se battre. Les Buffaloes ont une fois de plus prouvé leur valeur et, avec 150 disponibles, le major-général Tom Rennie a pu lever quatre bataillons d'assaut et une tête de pont a été rapidement établie. Il y a eu peu de victimes, mais Rennie, qui a toujours bien travaillé en avant, a été mortellement blessé. 15 Division écossaise. et 1 Commando Bde. ont eu le même succès dans le secteur britannique et la 9e armée américaine a signalé que ses divisions d'assaut, les 30e et 29e, ont réussi à faire des pertes mineures de 16 ou 17 hommes tués par division.

Malgré les preuves d'une résistance allemande mineure, la partie aéroportée de la traversée, l'opération Varsity, n'a pas été annulée et la vaste armada d'avions est apparue au-dessus du Rhin à 10 heures le 24. Les parachutistes de la 6th British Airborne et de la 17th US Airborne ont effectué leur largage sans pertes indues, mais à 10 h 30, lorsque les planeurs des brigades d'atterrissage aérien arrivaient, les artilleurs pare-balles allemands s'étaient rétablis et un terrible bilan était imposé. Au sol, les troupes aéroportées furent bientôt englouties dans la partie la plus difficile et la plus coûteuse de l'opération. Les pertes ont été horribles, la 6th Airborne a perdu 1 400 personnes sur une force débarquée de 7 220 et un quart des pilotes de planeur ont été blessés. Les parachutistes de la 17th Airborne sont largement dispersés et les deux tiers des planeurs sont touchés par la flak. Sur une force de 9 650 hommes, 1 300 ont été tués. Une mission de ravitaillement audacieuse, pilotée à basse altitude par les Liberators de l'US Army Air Force, a largué 600 tonnes de ravitaillement pour soutenir la division, mais au prix de 16 bombardiers abattus.

La 6th British Airborne comprenait le 1st Cdn. Parachute Battalion, qui a été largué sur le front britannique entre Wesel et Rees. Il faisait partie du 3e Parachute Bde. assigné à nettoyer Diersfordt Woods. Au cours de la bataille, qui a coûté 43 pertes au bataillon, un infirmier, le caporal F.G. Topham, a reçu la Croix de Victoria. La citation se lit en partie : « Le caporal Topham s'est avancé sous un feu intense pour remplacer les aides-soignants qui avaient été tués sous ses yeux. Alors qu'il travaillait sur les blessés, il a lui-même reçu une balle dans le nez. Malgré des saignements abondants et une douleur intense, il n'a jamais faibli dans sa tâche. Après avoir effectué les premiers soins immédiats, il a ramené les hommes blessés progressivement et lentement à travers un feu continu & #8230.”.

L'une des victimes mortelles était le commandant, le lieutenant-colonel J.A. Nicklin, son brigadier James Hill, a rendu cet hommage à Nicklin et à ses hommes : « Je pensais que cela ne vous dérangerait pas que je vous écrive directement pour vous dire quel très beau spectacle le bataillon a offert depuis nos opérations sur le Rhin en mars. le 24 dernier. Ils ont vraiment réalisé une performance des plus formidables le jour J et grâce à leur élan et leur enthousiasme formidables, ils ont surmonté leurs objectifs, qui étaient très collants, avec une facilité considérable, tuant un très grand nombre d'Allemands et en capturant de nombreux autres. Malheureusement, le prix était élevé car ils ont perdu leur colonel, Jeff Nicklin, qui était l'un des meilleurs gars que j'ai rencontré, et était l'homme idéal pour commander ce bataillon car il avait l'habitude de se cogner la tête ensemble et ils avaient l'habitude de l'aimer et l'accepter. Il est et sera une perte énorme pour le bataillon et bien sûr pour moi. J'espère seulement que les gens de retour au Canada apprécient le travail vraiment merveilleux qu'il a fait pour produire son bataillon sur la ligne de départ dans une forme aussi exceptionnelle.”

Pendant que les troupes aéroportées se regroupaient et terminaient leurs missions, le général Alfred Schlemm, qui commandait la première armée de parachutistes d'Hitler, déploya ses réserves. Le 47 Panzer Corps, composé de 116 Panzer Div. et 15 Panzer Grenadier Div. avait profité de la pause de deux semaines dans les opérations alliées pour se déplacer vers le nord en Hollande. Ici, à l'abri des forces aériennes alliées qui hésitaient à bombarder les villages hollandais, ils se reposèrent, se rééquipèrent et absorbèrent des renforts. Leur détermination à défendre l'Allemagne était maintenant plus forte que jamais. Schlemm attend le 24 midi pour engager ses réserves. Il envoya 116 Panzer au sud pour ralentir l'avance américaine et engagea 15 Panzer Grenadier pour la défense du secteur nord. Depuis la 51 Highland Div. était déjà engagé dans une bataille acharnée avec deux divisions de parachutistes, l'extension de la tête de pont au nord et à l'est devait désormais s'avérer lente et coûteuse. 9e Cdn. La Bde., initialement prévue pour diriger l'avance vers Emmerich, a rejoint la 154e Highland Bde. au corps à corps avec un ennemi puissant.

L'historien Lee Windsor, qui a dirigé notre tournée des champs de bataille de 2002 dans la région, a étudié de près les événements de la fin mars 1945 en utilisant à la fois des sources d'archives et des interviews. Candidat au doctorat à l'Université du Nouveau-Brunswick et spécialiste de la campagne d'Italie, Windsor s'est intéressé au passage du Rhin après avoir rencontré le juge D.M. Dickson qui commandait la compagnie D des North Nova Scotia Highlanders. Le juge Dickson a raconté l'histoire de la bataille de Bienen et les efforts récents pour ériger une plaque commémorant les soldats canadiens et allemands qui ont été tués au combat dans le village le 25 mars 1945.

Windsor soutient que quelle que soit la situation ailleurs sur le front du Rhin, à Speldrop et à Bienen, les Canadiens ont affronté un ennemi bien retranché qui était égal ou supérieur en nombre aux troupes canadiennes et écossaises qui avançaient vers eux. Lorsque la Highland Light Infantry of Canada reçut l'ordre de nettoyer Speldrop, elle fut avertie que deux pelotons d'un bataillon de Black Watch de la division des Highlands tenaient toujours dans le village pour résister à des contre-attaques à grande échelle.

Lt.-Col. P.W. Strickland pouvait compter sur une artillerie moyenne pour neutraliser les positions ennemies connues au-delà du village. Il pouvait aussi compter sur l'artillerie de campagne pour garder la tête basse pendant que ses hommes franchissaient 1 000 mètres de terrain plat et découvert. Cependant, le village lui-même devrait être nettoyé maison par maison. Strickland a décidé d'utiliser une seule compagnie dans l'attaque initiale, en saisissant le coin nord-ouest de Speldrop et en essayant d'identifier les positions des Black Watch. Strickland, comme d'autres commandants de bataillon expérimentés, était convaincu qu'il valait mieux organiser des attaques à travers la campagne avec moins d'hommes, réduisant ainsi les pertes subies par les tirs amis et ennemis. Si une compagnie d'officiers et d'hommes pouvait prendre position et établir une base solide, le reste du bataillon pourrait avancer par étapes avec des tirs de couverture supplémentaires. Cette approche a fonctionné à Speldrop même si les trois commandants de peloton ont été touchés. Le sergent Cornelius Reidel inspira une charge à la baïonnette fixe sur les positions ennemies dans un verger, puis mena ses hommes vers l'objectif. Le reste de la compagnie a rejoint Reidel, qui a remis un certain nombre de prisonniers et trois canons de 75 mm.

Arriver à la lisière du village était une chose, le dégager en était une autre. L'ennemi avait déplacé une troupe de canons d'assaut dans Speldrop pour soutenir les parachutistes. Le Highland Light Infantry of Canada a utilisé cet appui rapproché pour prendre d'assaut la position allemande et sécuriser la lisière nord du village. L'Ordre du service distingué du roi et la Médaille militaire de Reidel étaient deux des sept médailles de bravoure décernées au HLI au cours des deux premiers jours de combat.

Pendant que le HLI se battait pour nettoyer Speldrop, les Stormont, Dundas et Glengarry Highlanders, les Glens, et les North Nova Scotia Highlanders, les North Nova, contournaient le village en se dirigeant vers le nord, en direction de Bienen, où un autre bataillon de division des Highlands, le 7th Argylls, attendait soulagement. Les Argyll s'étaient emparés d'un groupe de bâtiments de ferme à 300 mètres du village mais ne pouvaient aller plus loin. Lt.-Col. Don Forbes a jeté un coup d'œil au terrain et a décidé d'être prudent. Il a envoyé le major Don Learment's A Company à Argyll Farm pour sécuriser la ligne de départ d'une attaque contre le village. Learment, qui avait dirigé l'avant-garde de North Nova le 7 juin, fut capturé puis échappé à ses ravisseurs allemands, emmena ses hommes en file indienne le long d'une digue jusqu'à Argyll Farm. Malheureusement, la 15e Panzer Grenadier Div. étaient arrivés pour bloquer l'avance et lorsque les North Novas ont attaqué le village de Bienen, ils ont dû se battre pour chaque maison, perdant 114 hommes, dont 43 tués. L'avance initiale avait été soutenue par des tirs d'artillerie lourds, y compris une utilisation généreuse de fumée, mais les compagnies ont été soumises à un feu ennemi intense avant le début du barrage et l'avance s'est déroulée dans des conditions de confusion croissante. Le brigadier J.M. Rockingham a ordonné le retrait et a ordonné au bataillon de "repartir de zéro et de recommencer l'attaque, en utilisant les deux compagnies restantes".

La deuxième attaque de North Nova a réussi à sécuriser la moitié sud du village. Ce n'était pas Rockingham à son meilleur car il avait sérieusement sous-estimé l'étendue de la force allemande. Cette nuit-là, après qu'une batterie du 3e régiment antichar de 17 livres automoteurs Valentine ait repoussé une contre-attaque blindée, le HLI a avancé à travers les North Novas pour achever la capture du village. Pour un compte rendu complet de la bataille de Bienen, veuillez consulter l'article de Lee A. Windsor intitulé Too Close For The Guns dans le numéro du printemps 2003 de la revue Canadian Military History. Pour obtenir une copie d'introduction gratuite, écrivez à Terry Copp, Université Wilfrid Laurier, Waterloo, ON, N2L 3C5, envoyez un courriel à [email protected] ou consultez le site Web www.canadianmilitaryhistory.com.

Les batailles livrées par les troupes écossaises et canadiennes dans la traversée du Rhin étaient aussi difficiles et coûteuses que n'importe laquelle dans l'expérience des deux divisions de vétérans. La décision d'arrêter et d'organiser une attaque coup sur coup au lieu de rebondir sur le Rhin a permis à Montgomery de constituer des ressources afin que ses armées puissent se précipiter vers Berlin une fois la bataille de la tête de pont gagnée. Cette décision de commandement raisonnée mais discutable imposait un fardeau énorme aux bataillons d'infanterie et aéroportés utilisés pour attaquer un ennemi qui avait amplement le temps de créer et de camoufler de solides positions défensives.

Ironiquement, les plans de Montgomery pour une poussée rapide vers Berlin ont été contrecarrés quand Eisenhower a décidé d'avancer à travers le centre de l'Allemagne pour rencontrer les armées soviétiques sur l'Elbe. Les protestations britanniques furent vaines. Berlin, déjà attaqué par l'est, se trouvait bien dans la zone d'occupation soviétique et Eisenhower n'avait pas l'intention de sacrifier des hommes pour un tel objectif.


The US Third Army carried out four river assaults in late March. The 5th Infantry Division undertook the first on March 22, 1945, crossing the Rhine at Oppenheim, south of Mainz. They crossed without the usual artillery preparation, a maneuver that caught German troops by surprise. Within 48 hours, four US divisions had crossed the Rhine at Oppenheim and positioned themselves to advance into Germany. Third Army troops soon also successfully assaulted the Rhine at three other locations: Boppard, St. Goar, and south of the city of Mainz. Two divisions of the US Seventh Army crossed the Rhine near the city of Worms on March 26, 1945. All of these operations were vital in facilitating the encirclement of the Ruhr and the conquest of Germany.

The planned Rhine crossing near Wesel, on the northern part of the Rhine, was the largest amphibious and airborne operation mounted since D-Day. Late on March 23, two British and two US divisions (from the US Ninth Army) began to cross the river near Wesel. Two airborne divisions, one British and one American, landed on the east bank of the Rhine on the following day to buttress the river assault.

By the end of March, all four US armies fighting in western Europe were east of the Rhine. While the First and Ninth Armies followed through to encircle the Ruhr, the Third and Seventh Armies moved east into central and southern Germany. Both operations would end with the surrender of Germany on May 7, 1945.


Operation Plunder: How the Allies Finally Crossed the Rhine in 1945

Field Marshal Bernard Montgomery meticulously planned the 21st Army Group crossing of the mighty Rhine.

Voici ce que vous devez savoir: Watching the offensive go forward, Churchill repeated to Eisenhower, “My dear general, the German is whipped. Nous l'avons eu. He is all through.”

“I am busy getting ready for the next battle,” Field Marshal Sir Bernard Law Montgomery wrote his son David in early March 1945. This was just weeks before the start of Operation Plunder, which involved the allies finally crossing the Rhine into German territory. “The Rhine is some river,” Montgomery said in his letter, “but we shall get over it.”

The Rhine was more than a river. It was a sacred waterway to the Germans, the source of most of their legends and myths. And at this stage in the war, crossing the Rhine was the last barrier between the advancing Allied armies and the conquest of Germany. If the Germans could hold their beloved river, they might be able to stand off the Allies.

General Dwight D. Eisenhower, supreme Allied commander in Europe, had chosen to advance on Germany on a broad front, but the main axis of advance would be in the north, to pinch off and surround the Ruhr, Germany’s industrial heartland. The primary advance of Operation Plunder was to be led by Montgomery’s 21st Army Group, which consisted of the 1st Canadian Army, the 2nd British Army, and the 9th U.S. Army, by now all veterans of hard campaigns.

Monty’s original plan called for the British 2nd Army to launch the main assault at three places: Rees, 25 miles upstream from Arnhem near Xanten, seven miles upstream and close to Wesel and at Rheinberg, 16 miles farther upstream at the northwest corner of the Ruhr. The U.S. 9th Army commander, Lt. Gen. William Simpson, and the 1st Canadian Army’s boss, General Harry Crerar, both objected.

After some back and forth between the three commanders and staffs, Montgomery agreed to include the 9th Army in the initial assault as well as the 9th Canadian Brigade, veterans of Normandy. The 9th Army took over the Rheinberg crossing.

What made Crossing the Rhine the Greatest Assault River Crossing of All Time

Montgomery’s preparations for the attack across the Rhine, code-named Operation Plunder, were described as elephantine. With 1.2 million men under his command, Montgomery was launching the greatest assault river crossing of all time.

The Rhine was 400 yards wide at the Wesel crossing point, and to defeat the river and the heavy German fortifications, the 2nd Army alone collected 60,000 tons of ammunition, 30,000 tons of engineer stores, and 28,000 tons of above normal daily requirements. The 9th Army stockpiled 138,000 tons for the crossings. More than 37,000 British and 22,000 American engineers would participate in the assault, along with 5,500 artillery pieces, antitank and antiaircraft guns, and rocket projectors.

Preparations were elaborate. Montgomery would leave little to chance. The invading armies were elaborately camouflaged. A world record 66-mile-long smoke screen along the western side of the Rhine concealed preparations. Dummy installations were created to fool German intelligence. Coordinated patrols and artillery fire added to the deception measures. Civilians were evacuated from their homes for several miles west of the Rhine. Railheads were pushed forward, and new roads were built. The 9th Army would issue more than 800,000 maps.

Above all, Montgomery would not be hurried. Even though two American Rhine crossings preceded his main effort, Montgomery rightly observed that the Germans would fight hard for their sacred river, and his troops needed heavy training for the attack. Major John Graham, who commanded an infantry company in the 2nd Argyll & Sutherland Highlanders, noted that many British troops were raw recruits, drawn from training establishments by the shortage of manpower.

“Our men were not sufficiently well trained at this stage in the campaign to be able to exploit against the professional German soldier in a hasty impromptu crossing,” he said. “We couldn’t overcome the shortage of leaders. By that time in the war the experienced corporals and sergeants had disappeared, been killed, and we were left with people who were really privates who had been promoted. (It still seems absurd that I was 21 and a major). I think it would have been a pretty unwise commander who launched them into battle without the most thorough preparations.”

Germany’s Defenses

The Germans were also preparing. The only strategy Adolf Hitler had on the Western Front since the failure of the Ardennes offensive of December 1944 was to hold the line, and to do so he brought in Luftwaffe Field Marshal Albert “Smiling Al” Kesselring to take over the front.

Kesselring, despite his Luftwaffe background, had made a name for himself commanding the German defenses in Italy, which had exacted a massive price while withdrawing slowly up the boot.

On March 11, Kesselring met with the top subordinates who would defend against Monty’s assault, Colonel General Johannes Blaskowitz, who commanded Army Group H, and General Alfred Schlemm, the tough paratrooper who commanded 1st Parachute Army near Wesel.

Despite taking heavy losses on the eastern bank of the Rhine, Schlemm assured his superiors that 1st Parachute Army was ready to hold the Rhine. He reported, “First Parachute Army succeeded in withdrawing all of its supply elements in orderly fashion, saving almost all its artillery and withdrawing enough troops so that a new defensive front [can] be built up on the east bank.” Schlemm guessed correctly that the focal points of an Allied attack across the Rhine would be at Emmerich and Rees and that there would be an airborne assault as well.

To defend against these threats, Schlemm strengthened his antiaircraft defenses near Wesel, with 814 heavy and light guns and mobile anti-airborne forces covering all the likely drop zones. Gunners had to sleep fully clothed at their posts.

Mixed Units of Veterans and Militia

Schlemm disposed his limited forces carefully. General Erich Straube’s 86th Corps defended Wesel. On Straube’s right was the 2nd Parachute Corps consisting of the 6th, 7th, and 8th Parachute Divisions, some 10,000 to 12,000 fighting men, who prided themselves on the elitism of being paratroopers, even if none were jump trained. The area south of Wesel was guarded by Schlemm’s weakest corps, the 63rd, under General Erich Abraham. Schlemm’s reserve was the 47th Panzer Corps, under Lt. Gen. Freiherr Heinrich von Leuttwitz, with the 116th Panzer Division and 15th Panzergrenadier Division in reserve. The two divisions had outstanding records but only 35 tanks between them.

Behind that, Schlemm had two more reserve formations—one was Volkssturm, the People’s Militia, made up of men over the age of 60 and boys under the age of 16. Trained hurriedly on Panzerfaust antitank weapons, Schlemm had 3,500 of these questionable troops at hand.

The second formation was even more questionable. Joseph Goebbels’s propaganda machine and Henrich Himmler’s Gestapo had created a resistance movement in the style of the French Underground, if not in their numbers. So far their most notable accomplishment had been to kill the pro-Allied mayor of Aachen, Franz Oppenhoff. They were tasked with sabotage missions, which included stringing cable across German roads to decapitate drivers of Allied jeeps advancing as they often did with the windshields down. In theory they were a considerable threat to the Allied advance, but as matters developed they would fizzle.

“My Orders are Categorical. Hang on!”

The overall picture for the Germans was bleak. They were short of everything. The Allied air forces dominated the skies. Morale was poor. To bolster it, the Germans tried a variety of measures—handing out medals galore, giving out autographed pictures of Field Marshal Gerd von Rundstedt, and warnings that failure to resist would lead to a Soviet victory, which would follow with all of Germany being hauled off to Siberia as slave labor.

If that did not work, Hitler and his minions always had the favorite tool of dictators—the death penalty. Capital punishment was prescribed for a variety of offenses: failing to blow a bridge on time, being related to a deserter, withdrawing without orders, or failing to fight to the end. On February 12, Field Marshal Wilhelm Keitel signed an order warning that any officer who “aids a subordinate to leave the combat zone unlawfully, by carelessly issuing him a pass or other leave papers, citing a simulated reason, is to be considered a saboteur and will suffer death.”

Blaskowitz doled out death to stragglers: “As from midday 10 March, all soldiers in all branches of the Wehrmacht who may be encountered away from their units on roads or in villages, in supply columns or among groups of civilian refugees, or in dressing-stations when not wounded, and who announce that they are stragglers looking for their units, will be summarily tried and shot.”

Himmler topped them all on April 12 with a decree that read, “Towns, which are usually important communications centers, must be defended at any price. The battle commanders appointed for each town are personally held responsible for compliance with this order. Neglect of this duty on the part of the battle commander, or the attempt on the part of any civil servant to induce such neglect, is punishable by death.”


The crossing of the Rhine: Operation Plunder and Operation Varsity

Le dernier obstacle de l'offensive rhénane était le Rhin lui-même. The crossing near Wesel (Operation Plunder) was one of several coordinated Rhine crossings. Un million de soldats alliés y ont participé. In support of the crossing, 14.000 paratroopers were dropped behind enemy lines (Operation Varsity). Les opérations ont été un succès complet. Hitler’s days were numbered.

The final stage of the Rhineland Offensive was the crossing of the fabled river itself. It was clear to everyone that the Rhine was the last major natural obstacle to the Allied advance into Germany. The crossing of the Rhine between Rees and Wesel (Operation Plunder) was part of several coordinated Rhine crossings. The actions started late on 23 March 1945. It was an operation of large numbers. A million soldiers from three countries participated. The Allies gathered over 4.000 pieces of artillery on the West bank of the river while over 250.000 tons of supplies were amassed near the front. The preparations were obscured from German view by the largest smoke screen ever laid.

In support of the Rhine crossing, Operation Varsity, the largest airborne operation performed in a single day, took place. 14.000 paratroopers were dropped east of the Rhine behind enemy lines to deepen the Allied bridgehead and to knock out German artillery targeting the Rhine. Operation Plunder went like clockwork. German resistance was completely broken by the artillery barrage and in the first two hours of the operation the Allies lost only 31 men. Some of the casualties of the Operations Varsity and Plunder are buried at the Reichswald Forest Cemetery.

After the establishment of the first bridgeheads it took engineers of the 9th U.S. Army just nine hours to bridge the river. Winston Churchill was present at the headquarters of Field Marshall Montgomery to witness the start of the final stage of the war in Germany. With the Allies crossing the Rhine, the days of the Third Reich were numbered.

Landed gliders in a field during Operation Varsity. © National Liberation Museum 1944-1945

A deceased American paratrooper hangs from a tree during Operation Varsity. © Beeldbank WO 2 – NIOD

Field Marshall Montgomery meets up with general Crerar. These men were the brains behind Operation Plunder. © Beeldbank WO 2 – Oorlogs- en verzetscentrum Groningen

Field Marshall Montgomery meets up with general Crerar. These men were the brains behind Operation Plunder. © Beeldbank WO 2 – Oorlogs- en verzetscentrum Groningen


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